Fatti di Samuel Johnson


Gli scritti dell’autore e lessicografo inglese Samuel Johnson (1709-1784) esprimono un profondo rispetto per il passato modificato da un’energica indipendenza d’animo. La metà del XVIII secolo in Inghilterra è spesso chiamata l’Età di Johnson.

Samuel Johnson è nato a Litchfield, Staffordshire, il 18 settembre 1709. Suo padre era un libraio e 8212, prima un successo, poi un fallimento e Johnson, che Adam Smith ha descritto come l’uomo più colto che abbia mai conosciuto, doveva gran parte della sua educazione al fatto di essere cresciuto in una libreria. Anche se visse fino alla vecchiaia, fin dall’infanzia Johnson fu afflitto dalla malattia. Era afflitto da scrofola, vaiolo, sordità parziale e cecità. Uno dei suoi primi ricordi è stato quello di essere stato portato a Londra, dove è stato toccato dalla regina Anna, il tocco del sovrano allora ritenuto una cura per la scrofola.

Johnson ha studiato al liceo di Litchfield, dove ha imparato il latino e il greco sotto la minaccia della verga. In seguito studiò con un sacerdote in un villaggio vicino, da cui imparò una lezione sempre centrale nel suo pensiero—che, se si vuole padroneggiare una qualsiasi materia, bisogna prima scoprirne i principi generali, o, come diceva Johnson, “ma afferra forte solo il Tronco, e scuoterai tutti i Rami”. Nel 1728-1729 Johnson trascorse 14 mesi al Pembroke College di Oxford. Era povero, imbarazzato dalla sua povertà, e non riusciva a completare il lavoro per una laurea. Mentre era a Oxford, Johnson si confermò nel suo credo nel cristianesimo e nella Chiesa anglicana, un credo che mantenne per tutta la vita, spesso tormentato da dubbi religiosi. Suo padre morì nel 1731, e Johnson si mantenne con poco entusiasmo con lavori accademici. Nel 1735 sposò la signora Elizabeth Porter, una vedova più vecchia di lui di circa 20 anni. Sebbene i riferimenti di Johnson al suo “Tetty” fossero affettuosi, i 17 anni del loro matrimonio senza figli non furono probabilmente molto felici. Ancora in cerca di un modo per guadagnarsi da vivere, Johnson aprì un collegio. Aveva solo tre allievi, uno dei quali era David Garrick— alla fine divenne il più grande attore dei suoi tempi. Nel 1737 Johnson andò a Londra per fare carriera come letterato.

Fare il suo nome

Una volta a Londra, Johnson ha iniziato a lavorare per Edward Cave, il direttore del Gentleman’s Magazine. Il Parlamento non permetteva poi di riportare stenograficamente i suoi dibattiti, e Cave ha pubblicato una rubrica chiamata “Dibattiti al Senato di

Lilliput”—il nome è tratto, naturalmente, dal primo libro dei Viaggi di Jonathan SwiftGulliver’s Travels—per il quale Johnson, tra gli altri, ha scritto delle ricostruzioni di veri e propri discorsi parlamentari. Anni dopo, quando qualcuno gli ha citato un discorso di William Pitt il Vecchio, Johnson ha osservato: “Quel discorso che ho scritto in una soffitta di Exeter Street”.

Johnson ha lavorato ad una varietà di altri compiti letterari. Pubblicò due “imitazioni” della satira giovanile romana, Londra, una poesia (1738) e La vanità dei desideri umani (1749), trasponendo il linguaggio e le situazioni degli originali classici in quelli dei suoi tempi. Nel 1744 Johnson pubblicò una biografia del suo amico Richard Savage. Bugiardo e spugnatore nevrotico e scrittore fallito, Savage era stato uno degli amici di Johnson quando erano entrambi giù e fuori, e a tali primi amici Johnson era sempre stato fedele. La Vita di Savage è uno studio simpatico di un uomo complesso e inizialmente poco comprensivo. Nel 1749 Johnson completò la sua tragedia piuttosto senza vita in versi in bianco Irene; fu prodotta da Garrick e fece guadagnare a Johnson 300 sterline.

All’inizio degli anni ’50 Johnson, scrivendo di solito al ritmo di due saggi alla settimana, pubblicò due serie di saggi periodici—The Rambler (1750-1752) e The Adventurer (1753-1754). I saggi assumono varie forme—allegorie, schizzi di tipi umani rappresentativi, critiche letterarie, prediche laiche. Johnson viveva costantemente in presenza della letteratura del passato, e i suoi saggi si riferiscono ai classici come se fossero opera dei suoi contemporanei. Ha un occhio satirico per le discrepanze e le contraddizioni nella vita umana, eppure è sempre alla ricerca del centrale e dell’universale, di ciò che è immutabile nell’esperienza dell’uomo. La sua prosa è elaborata e riccamente orchestrata, e sembra che abbia cercato di ampliare il linguaggio della filosofia morale usando termini scientifici e tecnici.

L’interesse di Johnson per i vocabolari specializzati può essere facilmente spiegato. Nel 1746, con l’aiuto di sei assistenti, aveva iniziato a lavorare a un dizionario della lingua inglese. Il progetto fu finalmente completato nel 1755. Johnson aveva originariamente cercato di interessare Lord Chesterfield a diventare patrono di questo vasto progetto, ma fece poco per aiutare Johnson fino a quando l’aiuto non fu più necessario. Johnson scrisse a Chesterfield una lettera pubblica in cui dichiarava l’indipendenza dell’autore dal mecenatismo nobile. Il Dizionario di Johnson è probabilmente l’opera più personale del suo genere che sarà mai compilata; sebbene Johnson abbia ricevuto aiuto da altri, non è stato il lavoro di un comitato. La sua stessa definizione di lessicografo è stata quella di “scrittore di dizionari; un inoffensivo drudge”, eppure l’opera porta la sua impronta personale: si distingue per la precisione delle sue definizioni, per l’apprezzamento dell’importanza capitale della metafora nell’uso del linguaggio, e per i suoi esempi, che attingono alla lettura di Johnson in 200 anni di letteratura inglese.

La Rasselas di Johnson, Principe di Abissinia apparve nel 1759, anno della pubblicazione del Candide, di Voltaire, un’opera che gli assomiglia in qualche modo. Entrambe sono favole morali che riguardano la ricerca del segreto della felicità da parte di un giovane innocente. Il giovane principe Rasselas, accompagnato dalla sorella e dal filosofo Imlac, lascia la sua casa nella Valle Felice e intervista uomini di diverso genere nella speranza di scoprire come si possa vivere al meglio la vita. Finalmente, disilluso, Rasselas torna nella sua vecchia casa. Anche se Johnson è stato dato ad attacchi di ozio, altre volte ha potuto lavorare con grande facilità; ha scritto a Rasselasin le sere di una settimana per pagare le spese del funerale di sua madre. Il lavoro ebbe immediatamente successo; sei edizioni apparvero durante la vita di Johnson e anche un certo numero di traduzioni.

Anni di successo e di fama

Nel 1762 Johnson, pur essendo stato anti-Hanoveriano nella sua politica, accettò una pensione di 300 sterline all’anno da Giorgio III. Un anno dopo incontrò James Boswell, il figlio ventiduenne di un giudice scozzese. Boswell divenne il fedele compagno di Johnson; lo osservò da vicino, prese appunti sulla sua conversazione e alla fine scrisse la grande biografia del suo eroe. Il Johnson di Boswell è una figura formidabile eppure accattivante: ingombrante, personalmente disordinato, dato a molte eccentricità e compulsioni, in conversazioni spesso controverse e persino combattive, un uomo di grande gentilezza che si dilettava nella società ma che era anche vittima di frequenti umori neri e periodi di inquietudine religiosa. Nel 1773 Boswell convinse Johnson, che fingeva un’antipatia per gli scozzesi più forte di quella che in realtà provava, a unirsi a lui in un tour in Scozia, e ci sono testimonianze del viaggio compiuto da entrambi gli uomini— il A Journey to the Western Islands of Scotland (1775) di Johnson e il diario di Boswell.

Nel 1764 Johnson e il pittore Joshua Reynolds fondarono un club i cui membri furono tra i più eminenti dell’epoca, tra cui lo scrittore Oliver Goldsmith, il vecchio allievo di Johnson David Garrick, l’economista Adam Smith, lo storico Edward Gibbon e i politici Edmund Burke e Charles James Fox. Nel 1765 Johnson incontrò il signor e la signora Henry Thrale. Era un produttore di birra benestante, e nella casa dei Thrale Johnson trovò un rifugio dalla solitudine che lo opprimeva dalla morte della moglie nel 1752. Nel 1765 Johnson pubblicò un’edizione in otto volumi delle opere di Shakespeare; nella sua “Prefazione” Johnson loda Shakespeare per la sua fedeltà alla natura e lo difende contro l’accusa che la sua incapacità di osservare le tre unità classiche fosse un limite al suo successo.

Anni passati

L’ultima grande impresa letteraria di Johnson, un’opera in 10 volumi, è stata completata nel suo settantaduesimo anno; è la Prefazione, biografica e critica, alle opere dei poeti inglesi, meglio conosciuta come Lives of the Poets. Itisa serie di studi biografici e critici di 52 poeti inglesi, il più antico dei quali è Abraham Cowley; è una rivalutazione magistrale del corso della poesia inglese dall’inizio del XVII secolo fino ai suoi tempi da parte di un uomo il cui gusto era stato formato dalla poesia di John Dryden e Alexander Pope e che era quindi in varia misura estraneo alla metafisica e a John Milton, come lo era stato con gli scrittori più “avanzati” del suo tempo. Anche quando ha a che fare con scrittori che non gli piacciono molto, Johnson mostra il suo genio per una definizione precisa e per stabilire in modo equo i termini di un’argomentazione critica.

Gli ultimi anni di Johnson furono rattristati dalla morte del suo vecchio amico Dr. Robert Levett (al quale rivolse una bella e breve elegia), dalla morte di Thrale, e da un litigio con la signora Thrale, che si era risposata con quella che a Johnson sembrava una fretta indecorosa. Nella sua ultima malattia Johnson, sempre un medico dilettante, prendeva appunti sui progressi della propria malattia. Morì il 13 dicembre 1784, nella sua casa di Londra, e fu sepolto nell’abbazia di Westminster.

Ulteriori letture su Samuel Johnson

L’edizione di Yale delle opere di Samuel Johnson, a cura di Edward L. McAdam, Jr., e altri (9 vol., 1958-1971, e ancora in corso), alla fine sostituirà tutte le precedenti edizioni. Le Lettere di Samuel Johnson è stato curato da R. W. Chapman (3 vol., 1952). The Poems of Samuel Johnson è stato curato da David Nichol Smith e Edward L. McAdam, Jr. (1941). La migliore edizione di Lives of the Poets è di George B. Hill (3 vol., 1905). Una comoda edizione in un solo volume di James Boswell di Life of Johnson è stata curata da Robert William Chapman (1953). Joseph Wood Krutch, Samuel Johnson (1944), è una biografia moderna e affidabile. James Lowry Clifford, Young Sam Johnson (1955), è un resoconto della vita di Johnson prima dell’incontro con Boswell.

Gli studi critici particolarmente raccomandati sono Walter Jackson Bate, The Achievement of Samuel Johnson (1955), e Matthew J. C. Hodgart, Samuel Johnson and His Times (1962). Aspetti della carriera e del pensiero di Johnson sono esaminati in Donald Johnson Greene, La politica di Samuel Johnson (1960); Maurice J. Quinlan, Samuel Johnson: A Layman’s Religion (1964); Arieh Sachs, Intelligenza passionale: L’immaginazione e la ragione nell’opera di Samuel Johnson (1967); Paul Kent Alkon, Samuel Johnson e la disciplina morale (1967); Paul Fussell, Samuel Johnson e la vita della scrittura (1971). Un’utile guida alla letteratura su Johnson è James Lowry Clifford e Donald J. Greene, Samuel Johnson: A Survey and Bibliography of Critical Studies (1951; rev. ed. 1970).


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