Fatti di Samuel Gompers


Il leader del lavoro americano Samuel Gompers (1850-1924) è stata la figura singola più significativa nella storia del movimento operaio americano. Fondò ed è stato il primo presidente dell’American Federation of Labor.

Pochi grandi movimenti sociali sono stati così influenzati da un solo uomo come lo è stato il movimento operaio americano di Samuel Gompers. Egli ha virtualmente impresso la sua personalità e il suo punto di vista sull’American Federation of Labor (AFL). Questo patrimonio comprendeva sia il conservatorismo sociale di Gompers sia la sua truculenta fermezza a favore dei lavoratori qualificati organizzati del Paese. La sua è una storia di successo unica, di un immigrato completamente squattrinato che divenne il confidente di presidenti e industriali.

Gompers è nato il 27 gennaio 1850 a est di Londra, in Inghilterra. La sua famiglia era di origine ebraico-olandese e viveva in Inghilterra solo da pochi anni. La famiglia era estremamente povera, ma all’età di 6 anni Gompers fu mandato in una scuola gratuita ebraica, dove ricevette i rudimenti di un’educazione praticamente sconosciuta alla sua classe. L’istruzione fu comunque breve, e Gompers fece l’apprendistato prima presso un calzolaio e poi nel commercio di sigari del padre. Nel 1863, quando Gompers aveva 13 anni, la famiglia si trasferì nei bassifondi del Lower East Side di New York City. La famiglia contava ben presto 11 membri, e Gompers andò di nuovo a lavorare come produttore di sigari.

Unione dei fabbricanti di sigari

Naturalmente gregario ed energico, Gompers si è unito a numerose organizzazioni nel vivace mondo degli immigrati di New York. Ma fin dall’inizio niente era così importante per lui come il piccolo sindacato locale dei produttori di sigari n. 15, al quale si unì al padre nel 1864. I Gompers si innalzarono immediatamente alla guida del gruppo. All’età di 16 anni rappresentava regolarmente i suoi compagni di lavoro nei litigi con i loro datori di lavoro, e discuteva di politica ed economia con gli articolati lavoratori di molti anni più anziani.

Questo è stato un periodo di flusso tecnologico nella produzione di sigari, come in quasi tutti i settori dell’industria americana. Si stavano introducendo macchine che eliminavano molti lavoratori altamente qualificati. I produttori di sigari si distinguevano però per l’intelligenza con cui studiavano i loro problemi. La natura del lavoro—la tranquillità del processo, per esempio—permetteva e addirittura incoraggiava la discussione di questioni economiche, e questo ambiente

ha fornito ai Gompers un’eccellente educazione sociale. L’influenza più significativa sulla sua vita fu un socialista scandinavo di spicco, Ferdinand Laurrel, che era diventato disilluso dal marxismo e insegnò a Gompers che gli uomini che lavorano dovrebbero evitare sia la politica che i sogni utopici a favore di un immediato guadagno di “pane e burro” nel loro salario, nelle ore e nelle condizioni.

In realtà, Gompers ha avuto molti contatti con i socialisti, anche se, fin dai suoi primi giorni, ha avuto poco tempo per i loro ideali. Basando il suo sindacalismo su un approccio materialistico “puro e semplice”, ha costruito l’Unione internazionale dei produttori di sigari in una valida associazione di categoria nonostante la tecnologia e gli scioperi falliti.

Federazione Americana del Lavoro

Con Adolph Strasser, il capo della sezione di lingua tedesca del sindacato dei produttori di sigari (Gompers guidava la sezione di lingua inglese), e diversi altri leader sindacali, Gompers ha contribuito a creare nel 1881 una federazione di sindacati sciolti che, nel 1886, è diventata l’AFL. Fondata durante il periodo d’oro dei Cavalieri del Lavoro, l’AFL si differenziava dall’organizzazione precedente sotto quasi tutti i punti di vista. I Cavalieri sottolineavano la solidarietà del lavoro a prescindere dall’artigianato e ammettevano i lavoratori non qualificati e qualificati all’adesione. L’AFL, con Gompers come presidente, era una federazione di sindacati artigianali autonomi che ammetteva solo membri di specifici mestieri (falegnami, fabbricanti di sigari, ecc.) e non prevedeva alcuna disposizione per i non qualificati. I Cavalieri si aspettavano una società in cui il sistema salariale sarebbe stato abolito e la cooperazione avrebbe governato l’economia, mentre i sindacati dell’AFL erano interessati solo a migliorare la vita materiale quotidiana dei loro membri. Il tentativo dei socialisti di conquistare l’AFL nel 1894 riuscì a disarcionare Gompers per un anno, ma nel 1895 era tornato saldamente al potere e, semmai, più amaramente ostile al socialismo nei sindacati che mai.

“Il socialismo non porta altro che infelicità per il genere umano”, disse Gompers nel 1918. “Il socialismo è la moda dei fanatici … e non ha posto nel cuore di coloro che si assicurerebbero la lotta per la libertà e preserverebbero la democrazia”. Nel corso della sua carriera si è opposto al fiorente partito socialista e ai numerosi tentativi di formare sindacati rivoluzionari. Sebbene molte forze spieghino il fallimento del pensiero socialista tra i sindacati americani, l’influenza di Gompers alla guida del movimento per 40 anni non può essere ignorata.

Devocazione all’Unionismo

Tuttavia, se Gompers era ostile ai socialisti, era devoto alla causa del sindacalismo come qualsiasi altro leader sindacale americano prima o dopo. È stato il primo leader sindacale nazionale a riconoscere e incoraggiare lo sciopero come l’arma più efficace del lavoro. Inoltre, quando nel 1906 gli fu ingiunto di non boicottare l’antilaboratorio Buck Stove and Range Company, sfidò i tribunali (seppur in modo delicato) e fu condannato a un anno di prigione per oltraggio alla corte (una condanna che fu poi ribaltata in appello). Gompers trascorse una sola notte in prigione (una rara distinzione tra i leader sindacali del suo tempo) e, come è noto, era sprezzante, più che comprensivo, nei confronti di coloro con cui condivideva la sua cella. Ma la sua devozione per il sindacalismo e la retorica con cui denunciava gli industriali avidi e avaroli non si accordavano con nulla del suo tempo.

Principio nazionale

Anche se leader di un movimento socialmente disdicevole, Gompers aveva buoni rapporti con diversi presidenti e divenne una specie di consigliere del presidente Woodrow Wilson. Nel 1901 fu uno dei fondatori della National Civic Federation (un’alleanza di uomini d’affari disposti a tollerare i sindacati e i leader sindacali conservatori), e Wilson trovò politicamente conveniente e utile avere il sostegno dell’AFL durante la prima guerra mondiale. Gompers sostenne la guerra con vigore, cercando di fermare gli scioperi dell’AFL per tutta la durata e denunciando socialisti e pacifisti. È stato presidente della Commissione internazionale per la legislazione sul lavoro alla Conferenza di pace di Versailles e in vari altri comitati consultivi.

Durante gli anni Venti, anche se in condizioni di salute precarie, Gompers ha fatto da portavoce del governo rivoluzionario messicano a Washington e si è ritenuto determinante per il riconoscimento americano del nuovo regime. Fu ricevuto con altissimi onori dal presidente Plutarco Elias Calles nel 1924, ma, rendendosi conto che la fine era vicina, Gompers tornò presto negli Stati Uniti e morì a San Antonio, in Texas, il 13 dicembre. Caratteristicamente, le sue ultime parole sono state: “Infermiera, questa è la fine. Dio benedica le nostre istituzioni americane. Che possano crescere meglio di giorno in giorno”. Quello che era iniziato come un espediente per Gompers—accettazione della

Il sistema capitalista e il lavoro al suo interno, che è diventato il suo vangelo. Infatti, era uno dei creatori delle moderne istituzioni di cui parlava in quanto vinceva per il capitalismo la lealtà del lavoro e per il lavoro una parte nel processo decisionale industriale.

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Gompers l’uomo

Amici amici, Gompers era gregario e conviviale. Gli piaceva mangiare e bere, a volte in modo eccessivo (era un nemico rumoroso del proibizionismo), e in casa era il classico pater familias del XIX secolo con una moglie in pensione, adorata e una grande covata di figli deferenti.

Gompers si è fatto la sua reputazione di oratore e ha sempre tenuto un buon discorso. Ha parlato ampiamente nella causa dell’AFL, è salito a grandi altezze di eloquenza a volte, e grazie a una mente agile e a una lingua tagliente è stato raramente battuto nel dibattito. Si è mescolato con altrettanta facilità tra gli operai maldestri e nella raffinata società dei circoli più alti di Washington. Era stato un anticlericale militante in gioventù e non aveva mai frequentato una chiesa o una sinagoga se non per parlare a nome del lavoro. Sebbene appartenesse al patrimonio ebraico e all’istruzione, non pensava a se stesso come a un ebreo o, per quel che conta, come a un membro di una qualsiasi religione. Nessuno dei suoi libri si distingueva per la sua autobiografia, Settant’anni di vita e di lavoro (1925).

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Ulteriori letture su Samuel Gompers

L’autobiografia di Gompers, Settant’anni di vita e di lavoro (2 vol., 1925; rev. ed. in 1 vol., 1943), è indispensabile. La biografia più completa e autorevole è Bernard Mandel, Samuel Gompers (1963). Preziosi sono anche Philip Taft, L’A. F. di L. al tempo di Gompers (1957), e Marc Karson, Unioni sindacali e politica americana del lavoro, 1900-1918 (1958). I migliori tra le brevi indagini sul lavoro americano sono Foster Rhea Dulles, Labor in America (1949; 3d ed. 1966); Henry Pelling, American Labor (1960); e Thomas R. Brooks, Toil and Trouble: A History of American Labor (1964).


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