Fatti di Samuel de Champlain


Samuel de Champlain (ca. 1570-1635) era un geografo ed esploratore francese la cui missione era quella di creare una colonia agricola e di commercio di pellicce comune tra francesi e nativi americani. In 21 viaggi nella Nuova Francia gettò le basi per il Canada moderno.

Samuel de Champlain è nato a Brouage, una piccola città portuale ugonotta di Saintonge. Probabilmente era nato protestante, ma qualche tempo prima del 1603 abbracciò la fede cattolica romana. Aveva servito contro la Lega cattolica nell’esercito di Enrico IV fino al 1598. Nel 1601 si abbandonava all’amore per i viaggi e per il mare ed estendeva la sua esperienza nella navigazione.

Premi viaggi

Champlain ha trascorso del tempo durante il 1601-1603 in viaggi fino alle Indie Occidentali, lavorando fuori dalla Spagna. Nel 1603 si recò, probabilmente come osservatore, con François Gravédu Pont, che Aymar de Chaste, detentore del monopolio commerciale per la Nuova Francia da parte del re Enrico IV, stava inviando in una spedizione al San Lorenzo.

Le navi di Grave du Pont sono arrivate a Tadoussac, alla foce del fiume Saguenay sul St. Lawrence, circa 120 miglia sotto il Quebec, il 26 maggio 1603. Champlain e Gravé du Pont raggiunsero Montreal quell’estate; interrogando gli indigeni attraverso un interprete, Champlain fece congetture sorprendentemente precise sulla rete dei Grandi Laghi, comprese le cascate del Niagara. Entrambi gli uomini erano tornati in Francia alla fine di settembre.

Champlain, tuttavia, aveva acquisito un certo interesse e curiosità per Acadia (la zona di Terranova e dintorni del San Lorenzo), dove sperava di trovare delle miniere e forse un percorso più efficace verso l’interno. De Chaste morì e gli successe il monopolio di Pierre du Gua de Monts. De Monts era interessato a trovare un sito con un clima più caldo e invitò Champlain ad accompagnare una nuova spedizione come geografo. All’inizio di maggio del 1604 la spedizione approdò a Port Mouton, sull’attuale costa sudorientale della Nuova Scozia, a circa 100 miglia a sud-ovest di Halifax. A Champlain fu chiesto di scegliere una base temporanea per l’insediamento, ed esplorò la costa sud della Nuova Scozia; la Baia di Fundy, compreso il bacino di Annapolis;

e il fiume St. John. De Monts, tuttavia, scelse un’isola nell’estuario della St. Croix, ora chiamata Dochet Island.

L’inverno del 1604/1605 fu un brutto inverno, il freddo era eccezionalmente rigido, e l’isola divenne circondata da infidi banchi di ghiaccio mezzi rotti, rendendola più una prigione che un luogo di sicurezza. Lo scorbuto era prevalente, ma Champlain, come era solito fare con lui, sembra essere stato abbastanza resistente da riuscire a sfuggirgli.

Nell’estate del 1605 De Monts e Champlain esplorarono la costa americana fino a Cape Cod. Sebbene uno o due esploratori inglesi avessero preceduto Champlain su questa costa, egli ne fece delle carte così precise ed eccellenti da meritare davvero il titolo di primo cartografo della costa del New England. L’inverno del 1605/1606 fu trascorso con relativa facilità nel bacino di Annapolis, in un forte protetto dai venti selvaggi e freddi di nord-ovest dalla lunga e alta dorsale che si trova tra il bacino e la baia di Fundy. Nel 1606 arrivarono nuovi arrivi, con i quali Champlain esplorò nuovamente verso sud lungo la costa americana, questa volta fino a Martha’s Vineyard.

L’inverno del 1606/1607 fu mite e facile, per i nuovi arrivati, Jean de Biencourt de Poutrincourt, Marc Lescarbot e altri, avevano portato provviste e vino. Nel maggio del 1607 l’intera colonia ritornò in Francia, fermandosi lungo il percorso per esplorare la zona di Canso, all’estremità orientale della Nuova Scozia.

Nel 1608 Champlain ricevette il suo primo incarico ufficiale. Fino a quel momento tutto il suo lavoro era stato informale come osservatore o geografo. Ora era stato fatto luogotenente di De Monts. Questa nuova spedizione andò ancora una volta al San Lorenzo. Arrivando al St. Lawrence nel giugno 1608, iniziarono la costruzione di un forte sul luogo dell’attuale Città Bassa di Quebec City. Nell’estate del 1609 Champlain cementò la fatidica alleanza tra i francesi e gli huroni con una spedizione contro gli irochesi, risalendo il fiume Richelieu verso il lago Champlain. Questa alleanza risale al 1603 circa; se i francesi volevano delle pellicce, dovevano sostenere i nativi americani che le fornivano, o almeno controllarne l’accesso. Così furono costretti a sostenere gli huroni e gli algonini contro i loro nemici.

Champlain tornò in Francia nell’inverno 1609/1610, facendo un rapporto a De Monts e al re. La storia delle relazioni di Champlain con alcuni sostenitori francesi è lunga e complicata. C’erano una varietà di loro e una buona dose di litigi tra i vari gruppi che cercavano di ottenere il controllo del commercio di pellicce. Champlain aveva meno interesse per il denaro che per l’esplorazione e lo sviluppo di una colonia. Con immensa pazienza e con una perseveranza apparentemente non stancante, viaggiò avanti e indietro attraverso l’Atlantico per i successivi 2 decenni. In tutto ha compiuto circa 21 viaggi attraverso l’Atlantico.

Viaggio all’interno

Nel 1615 Champlain ha compiuto la sua impresa più audace e spettacolare all’interno del Canada. Legato, come credeva di essere, dalle promesse agli huroni di aiutarli contro gli irochesi e spinto dalla sua stessa notevole curiosità, iniziò il suo epico viaggio nel paese degli huroni con due canoisti francesi e nativi americani. Lasciò Montreal nel luglio del 1615. Risalendo il fiume Ottawa e un affluente, raggiunse il lago Nipissing, proseguendo lungo il fiume francese fino all’angolo nord-orientale del lago Huron. Fu probabilmente il primo uomo bianco a vederlo. Il 1° agosto si trovava a Huronia, un paese fertile e ben irrigato, popolato da villaggi di Huron, tra i piedi della Baia Georgiana e il lago Simcoe, a circa 40 miglia a sud-est.

Si sono incontrati con gli Huron nel villaggio principale di Cahiagué, sul lato nord del lago Simcoe. Il 1° settembre hanno percorso in canoa il sistema del fiume Trent fino al lago Ontario, e poi attraverso il fiume Oswego fino al villaggio Iroquois all’estremità orientale del lago Onondaga, non lontano dall’attuale Siracusa. L’impazienza degli Huron e la mancanza di disciplina hanno reso impossibile un assalto coerente al forte irochese. Champlain fu ferito al ginocchio da una freccia irochese e, non avendo il sostegno dei Susquehannas, gli alleati degli Huron, i predoni dovettero tornare a casa. Champlain, incapace di camminare, a volte veniva trasportato come un bambino sul dorso di un Huron.

Champlain era costretto a svernare nell’habitat sgradevole di un villaggio Huron, ma continuava la sua inveterata abitudine di viaggiare e di esplorare, visitando altre tribù vicine agli Huron. Inoltre, e forse più importante, ha fornito un resoconto dettagliato e informato dei modi di vivere dei nativi americani, uno dei primi e migliori disponibili. Tornò in Francia nel 1616.

Nel 1619 il tempo libero forzato a causa di complicazioni legali gli diede l’opportunità di scrivere il resoconto dei suoi viaggi, che illustrò con schizzi e mappe. Nel 1620, come luogotenente del viceré della Nuova Francia, il Duca di Montmorency, Champlain partì nuovamente per il Canada, questa volta con la moglie, più giovane di lui di circa 30 anni. Nel 1627 il cardinale Richelieu, primo ministro di Luigi XIII, fondò la Compagnia dei Cento Associati, incaricata di gestire il commercio delle pellicce e di organizzare gli insediamenti. Champlain ne era membro e divenne, di fatto, il comandante della colonia sotto il cardinale Richelieu.

Tutto sarebbe andato bene se non fosse stato per lo scoppio della guerra tra Inghilterra e Francia nel 1627. Una società londinese costituita per arrivare al commercio di San Lorenzo finanziò, e Carlo I d’Inghilterra commissionò, sotto la guida di David Kirke e dei suoi fratelli, una spedizione per sfollare i francesi dal Canada. Essi presero quattro importantissime navi di rifornimento francesi al largo di Gaspé e quindi quasi fermarono la vita della colonia. Nell’estate del 1629, senza alcun sollievo in vista, Champlain fu costretto ad arrendersi agli inglesi e ad andarsene.

Solo nel 1632, con il trattato di Saint-Germain-en-Laye, l’Inghilterra accettò di restituire il Quebec (e Port Royal in Acadia) alla Francia. Nel 1633 Champlain tornò nella Nuova Francia, sempre sotto l’egida di una rinnovata Compagnia di Cento Associati. Morì in Quebec, la città da lui fondata, il giorno di Natale del 1635.

Champlain era fisicamente un uomo resistente, duro, capace. Aveva anche l’essenziale morale per il suo ruolo, il coraggio e l’indomitabilità. Era di buon carattere e gentile e un uomo di parola, il che spiega il suo notevole successo con i nativi americani. Ma sapeva anche essere spietato.

Quando, nel 1608, ci fu un complotto contro la sua vita da parte del fabbro Duval, Champlain formò un consiglio che processò Duval e i suoi complici. Duval fu giustiziato sul posto e la sua testa infilzata su un luccio al forte di Quebec.

Champlain era un uomo di grandi idee; il suo obiettivo era quello di creare una colonia agricola e di commercio di pellicce comune tra francesi e nativi americani. Contemplava la cristianizzazione dei nativi americani e il loro matrimonio con i francesi. Egli è, tra tutti gli esploratori, il vero fondatore del Canada, e lui stesso sarebbe stato contento di essere pensato così. Era certamente quello che si era prefissato di fare.

Ulteriori letture su Samuel de Champlain

H. P. Biggar ha curato gli scritti di Champlain: L’opera di Samuel de Champlain (6 vol., 1922-1936). Due biografie vivaci e ben scritte sono Samuel Eliot Morison, Samuel de Champlain: Padre della Nuova Francia (1972), e Morris Bishop, Champlain: La vita di Fortezza (1948).


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