Fatti di Samuel Chase


Samuel Chase (1741-1811), politico americano e membro della prima Corte Suprema degli Stati Uniti, è stato il più controverso tra i fondatori della Repubblica Americana.

Samuel Chase è nato il 17 aprile 1741, nella contea di Somerset, Md. Fu educato, principalmente nei classici, dal padre, il Rev. Thomas Chase, fino al 1759, quando iniziò lo studio del diritto; 2 anni dopo fu ammesso all’esercizio della professione. Nel 1762 sposò Anne Baldwin. Fu membro dell’assemblea (1764-1784) di Annapolis, dove rimase fino al suo trasferimento a Baltimora (1786).

Una forza per l’indipendenza

Antagonista precoce e attivo della corona britannica, Chase ha guidato le tumultuose manifestazioni dei Figli della Libertà contro il Stamp Act. Dopo la polemica del Boston Tea Party nel 1774, fu membro del Comitato di corrispondenza del Maryland e delegato al Primo Congresso continentale. L’anno successivo tornò a Philadelphia per il Secondo Congresso Continentale e prestò servizio nel Congresso del Maryland e nel Consiglio di Sicurezza del Maryland. Nei congressi è stato tra i più attivi e zelanti e ha contribuito a far sì che la Legislatura del Maryland cambiasse le sue istruzioni alla delegazione del Congresso per votare per l’indipendenza. John Adams ha descritto Chase al Congresso come “violento e chiassoso” nel dibattito e “noioso su punti frivoli”. Tanto violenti erano i suoi attacchi contro un collega delegato che non era entusiasta dell’indipendenza che la sua vittima si ritirò dal Congresso. Il patriottismo di Chase fu messo in discussione quando Alexander Hamilton (sotto lo pseudonimo di “Publius”) rivelò che Chase aveva approfittato delle conoscenze acquisite al Congresso per tentare di accaparrarsi il mercato della farina. Si ritirò temporaneamente dal Congresso

politica, Chase è rimasto una figura dominante nella politica del Maryland.

Nel 1784 Chase si è sposato di nuovo, questa volta con Hannah Kilty Giles. Nel corso degli anni aveva diversificato i suoi interessi commerciali per includere il coinvolgimento nelle terre di carbone e ferro confiscate. Nel 1789, tuttavia, dichiarò l’insolvenza. Era preoccupato per la stesura dell’accordo di Mount Vernon del 1785, che risolveva le divergenze sul Potomac tra Maryland e Virginia, ma potrebbe essere un errore vederlo come un passo verso il nazionalismo; e l’atteggiamento di Chase nei confronti della Costituzione lo dimostra. Non era un delegato a Philadelphia, ma sotto il nome di “Caution” ha assalito il documento come antidemocratico e ha votato contro la ratifica. La sua fazione, tuttavia, è stata facilmente messa in minoranza. Ironia della sorte, in considerazione delle sue azioni successive, ha proposto emendamenti che tutelano la libertà di stampa e il processo con la giuria. Fu nominato giudice statale nel 1788 e nel 1791, e la sua doppia carica e il suo modo prepotente di stare in panchina lo portarono quasi all’estromissione.

Membro della Corte Suprema

Nel Congresso continentale, Chase aveva aiutato a contrastare gli oppositori del Gen. Washington, e quando il nome di Chase fu proposto per la carica federale nel 1795, il Presidente potrebbe aver ricordato questo sostegno. Washington pensò per la prima volta di nominare Chase procuratore generale, ma nel 1796 lo scelse per la Corte Suprema, al posto del dimissionario John Blair. Il fatto che Chase si fosse convertito al federalismo dà credito al presupposto che la sua opposizione democratica alla Costituzione fosse un altro esempio della sua demagogia.

Nei primi 5 anni alla Corte Suprema ha espresso diversi pareri precedenti. Nel Hylton contro gli Stati Uniti, 1796, definì la tassazione diretta in modo molto più soddisfacente di quanto avrebbe fatto la Corte 99 anni dopo. In Ware contro Hylton, anche nel 1796, ha effettivamente affermato la supremazia dei trattati sul diritto statale, e 2 anni dopo in Calder contro Bull ha fornito la definizione da manuale delle leggi expost facto. Ha riassunto i diversi atteggiamenti in materia di controllo giudiziario in Cooper contro Telfair. Un’importante opinione del circuito è stata la sua sentenza in Stati Uniti contro Worrall che i tribunali federali non hanno giurisdizione sui crimini di common law.

Procedimenti di attuazione

Chase, tuttavia, è meglio ricordato per il comportamento polemico che ha portato al banco. Ha sostenuto l’approvazione del Sedition Act e poi ha agito quasi come un procuratore, soprattutto nel caso di James T. Callender. Al secondo processo per tradimento di John Fries, l’azione di Chase fu così prepotente da portare al boicottaggio della sua Corte da parte degli avvocati di Philadelphia. Il “giudice impiccato”, come lo chiamò la stampa repubblicana, fece una vigorosa campagna per il presidente Adams nel 1800 e probabilmente raggiunse l’apice dell’illegittimità giudiziaria il 2 maggio 1803, quando consegnò una vescica contro la democrazia e l’amministrazione Jefferson, formulando un’accusa alla giuria. Questa azione spinse i Jeffersoniani a metterlo sotto accusa, e fu processato ma non condannato nel 1805, nonostante le intense pressioni di Jefferson, il Senato prese un’interpretazione restrittiva della frase “alti crimini e reati” dell’articolo III della Costituzione. La condanna di Chase avrebbe potuto essere seguita dall’impeachment del giudice John Marshall, ma l’impeachment divenne lettera morta con il processo di Chase, anche se la prospettiva poteva servire a frenare le attività politiche dei giudici.

Chase era spesso assente dai suoi ultimi 10 anni in panchina a causa della gotta, e la sua produttività era molto inferiore a quella dei suoi primi 5 anni. La sua vita burrascosa si concluse il 19 giugno 1811.

Ulteriori letture su Samuel Chase

Non esiste una biografia di Chase. Philip A. Crowl, Maryland durante e dopo la Rivoluzione: A Political and Economic Study (1943), fornisce materiale di base utile, così come la biografia di uno dei suoi amici più stretti, Luther Martin of Maryland, di Paul S. Clarkson e R. Samuel Jett (1970). I volumi in preparazione sulla storia della Corte Suprema di Julius Goebel e Gerald A. Gunther sostituiranno le opere esistenti.

Altre fonti biografiche

Elsmere, Jane Shaffer, Justice Samuel Chase, Muncie, Ind: Janevar Pub. Co., 1980.

Stormy Patriot: la vita di Samuel Chase, Baltimora: Maryland Historical Society, 1980.


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