Fatti di Samuel Bowles


Il membro più noto di una famiglia di giornali americani, Samuel Bowles (1826-1878) si è guadagnato la sua reputazione di feroce indipendenza in un’epoca in cui i giornali esistevano soprattutto grazie al sostegno politico di parte.

Samuel Bowles è nato a Springfield, Massachusetts, il 9 febbraio 1826, diciassette mesi dopo che suo padre aveva fondato il Repubblicano Settimanale. Suo padre proveniva dal New England e risale al 1640. Sua madre era una discendente di Miles Standish. Anche se temperato e dotato di una mente rapida e incisiva, il giovane Sam è cresciuto in una famiglia religiosa, laboriosa e di grande impegno.

Sam voleva andare al college, ma all’età di 17 anni suo padre lo fece diventare un ragazzo d’ufficio al Repubblicano. Il più anziano Bowles voleva che suo figlio diventasse un tipografo, ma Sam non aveva né la capacità né l’inclinazione per questo. Aveva, tuttavia, l’abilità della persuasione. Convinse il padre a istituire il Giornaliero Repubblicano (27 marzo 1844); suo padre accettò il quotidiano solo se Sam si assunse “la responsabilità principale di lavorare e di spingerlo”. Il quotidiano iniziò come un giornale serale, ma un anno dopo passò a una pubblicazione mattutina.

Nello stesso anno Bowles ha sposato una compagna di scuola di Springfield, Mary Schermerhorn di Ginevra, N.Y. Due anni dopo ha ottenuto la metà della proprietà della repubblicana attraverso un’eredità di 10.000 dollari.

A metà del secolo scorso Bowles, un Whig che stava per diventare repubblicano, era una potenza nel Massachusetts e stava cominciando ad acquisire un nome nazionale per essere un editore onesto e imparziale. Nel 1855 il Repubblicano abbandonò il partito dei Whig. A luglio, Bowles chiese un nuovo partito e partecipò all’organizzazione del partito repubblicano.

L’apparizione di Bowles a metà della vita è stata impressionante. Aveva una notevole barba, una fronte intelligente e le sopracciglia arruffate e sporgenti che in parte mascheravano i suoi occhi scuri e luminosi. Il suo sguardo era penetrante e, sebbene fosse sorprendentemente diretto per la maggior parte del tempo, era un maestro nell’arte dell’ascolto.

Plagognato per tutta la vita da malattie intestinali, Bowles in età avanzata era afflitto da mal di testa e insonnia. La sua vitalità iniziò a vacillare quando aveva solo 34 anni. La sciatica e la dispepsia gli causarono la perdita del sonno e lo resero lunatico e grave.

Merriam, in The Life and Times of Samuel Bowles (1885), riassume in modo conciso l’influenza di Bowles: “La grande conquista di Samuel Bowles è stata quella di aver costruito sotto i limiti di una città di campagna un giornale a pagamento che esprimeva le opinioni personali del direttore, non legato a nessun partito, a nessuna scuola, a nessuna cricca”. Secondo un editore concorrente, Bowles ha pubblicato “la verità così come l’ha intesa”. Una volta avute le informazioni, queste dovevano essere “pronunciate a tutti i costi”. Ha sempre insistito sul fatto che, pur essendo un individuo, il “repubblicano” era un funzionario pubblico.

Bowles ha sottolineato la precisione e la condensazione molto prima che diventassero importanti per la redazione dei giornali. “Mettete tutto nella prima frase”, ha detto Bowles, anticipando la maggior parte dei redattori e tutti i professori di giornalismo. “Non supporre che qualcuno leggerà sei righe di cattiva retorica per ottenere una briciola di notizie alla fine”, diceva spesso ai suoi giovani protetti. In ogni parte del giornale, afferma Merriam, Bowles ha potato la verbosità senza pietà.

Nel 1877 Bowles fu colpito da una serie di attacchi paralizzanti. Nelle settimane che gli restano, mette in ordine i suoi affari. Morì il 16 gennaio 1878.

Ulteriori letture su Samuel Bowles

La migliore biografia di Bowles è il resoconto dettagliato, acritico e turgido di George S. Merriam, The Life and Times of Samuel Bowles (2 vol., 1885). Merriam ha attinto dalle pagine del repubblicano Springfield e dalla corrispondenza personale dei membri della famiglia Bowles. Molto meno dettagliato e meno laborioso è Richard Hooker, La storia di un giornale indipendente: Cento anni del repubblicano di Springfield (1924). Hooker ha attinto principalmente da Merriam e dal Repubblicano,, ma ha anche raccolto informazioni da fonti minori per portare la storia della famiglia Bowles fino al 1915. Frank L. Mott, Giornalismo americano: A History, 1690-1960 (3d ed. 1962), è raccomandato per il background generale.

Altre fonti biografiche

Merriam, George Spring, La vita e i tempi di Samuel Bowles, New York, The Century co., 1885.

Weisner, Stephen G., Edirettore di copertina: la vita di Samuel Bowles, Lanham, MD: University Press of America, 1986.


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