Fatti di Samuel Barber


Samuel Barber (1910-1981) è stato tra i protagonisti della musica americana del XX secolo ed è forse più conosciuto per il suo Adagio per archi, che è diventato uno dei pezzi più riconosciuti nella musica orchestrale contemporanea.

Samuel Barber è nato il 9 marzo 1910 a West Chester, Pennsylvania, in una famiglia di professionisti della classe media. La sua zia materna era la nota cantante Louise Homer. La madre di Barber era una pianista esperta, e i suoi studi musicali iniziarono presto. Cominciò a comporre all’età di sette anni. Nel 1924 entrò al Curtis Institute of Music di Philadelphia, dove rimase per nove anni, studiando composizione e pianoforte. Studiò anche la voce, che senza dubbio influenzò la coltivazione di un forte stile lirico nella sua composizione musicale. Fu a Curtis che Barber iniziò un’amicizia duratura con Gian Carlo Menotti, studente appena arrivato dall’Italia. Sebbene Barber abbia fatto frequenti viaggi in Europa (come vincitore del Prix de Rome ha trascorso diversi anni all’Accademia Americana di Roma), è stato tra i primi compositori americani a formarsi nel suo paese. Le radici della tradizione europea erano state comunque assimilate. Tranne che per un breve periodo di insegnamento presso il Curtis Institute, ha mantenuto la sua indipendenza, principalmente attraverso borse di studio, commissioni e royalties.

Primi lavori

La musica di Barber copre una vasta gamma. Le opere vocali comprendono composizioni corali e allestimenti solistici con pianoforte, ensemble da camera e orchestra. Barber ha messo in musica i testi di personaggi letterari come Matthew Arnold, James

Joyce, William Butler Yeats, James Agee, Rainer Maria Rilke e il filosofo SÓren Kierkegaard. Tra le sue opere orchestrali ci sono tre Saggi per orchestra e due sinfonie. L’esecuzione nel 1938 del suo primo Essay e della sua opera più nota, Adagio per archi, con Arturo Toscanini alla testa della NBC Symphony Orchestra, ha ottenuto l’immediato riconoscimento nazionale da Barber. Sinfonia n. 2 è stata commissionata dalle Forze aeree dell’Esercito mentre Barber ha prestato servizio come caporale durante la seconda guerra mondiale. Tre concerti per violino, violoncello e pianoforte rivelano la sua conoscenza del virtuosismo idiomatico strumentale. Ha anche scritto musica da balletto per Martha Graham (Medea) e per la Ballet Society (Souvenirs).

Operas

Era inevitabile che Barber si rivolgesse all’opera. Il premio Pulitzer Vanessa, su libretto di Menotti (1958), è stato commissionato dal Metropolitan Opera di New York. Limitata a pochi ruoli, è un’opera lirica di appassionata intensità. Dopo il successo di Vanessa, Barber è stato onorato da un’altra commissione, Antony and Cleopatra, adattato da Shakespeare di Franco Zeffirelli, per l’inaugurazione del Metropolitan Opera House al Lincoln Center, New York City, nel settembre 1966. Quest’opera è più complessa musicalmente e più grandiosa nella portata e nella teatralità.

Tematiche e tecniche principali

E’ difficile classificare lo stile di Barber. Le sue prime opere rappresentano uno stile conservatore, tradizionale, basato su prototipi europei, e le sue composizioni successive, più complesse, rimangono al di fuori delle tendenze sperimentali del periodo. La sua struttura è tonale, eppure le opere precedenti sono più semplici e dirette. I lavori successivi, come Sinfonia n. 2, la Sonata di piano, e il Concerto di piano, un altro vincitore del Premio Pulitzer, sono più cromatici e dissonanti. Nella Sonata,Piano viene utilizzata la tecnica seriale dodecafonica. Le opere strumentali di Barber rivelano atteggiamenti tradizionali verso l’articolazione e la forma musicale. I suoi temi sono accuratamente modellati e altamente motivazionali. La sua trama contrappuntistica è forte, e ha usato procedimenti canonici, fugali e ostinati. Le sue varie impostazioni per la voce solista sono molto sensibili ed espressive, soprattutto nell’evocazione della giovinezza. Un bell’esempio è Knoxville: Estate del 1915, derivata dalla Morte in famiglia di Agee. A causa della sua espressività diretta e del suo caldo lirismo è generalmente considerato un “neoromantico”, ma questa è una classificazione di atteggiamento piuttosto che di stile.

Dopo un periodo di inattività artistica negli anni Settanta, Barber è tornato a comporre con il suo Third Essay for Orchestra, che è stato eseguito dalla New York Philharmonic Orchestra nel 1980. La prima di un secondo nuovo lavoro, un concerto per oboe, fu pianificata al momento della sua morte, il 23 gennaio 1981, in seguito a una lunga malattia.

Ulteriori letture su Samuel Barber

Una simpatica biografia e analisi della musica di Barber è Nathan Broder, Samuel Barber (1954; rivisto, 1985). Una penetrante interpretazione di Barber è data da Wilfrid Mellers in Music in a New Found Land (1965). Una considerazione della vita e della carriera di Barber si può trovare anche in Barbara B. Heyman, Samuel Barber: The Composer and His Music (1992; ristampato, 1994). Per ulteriori informazioni, vedere Don A. Hennessee, Samuel Barber: A Bio-Bibliografia (1985).


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