Fatti di Sally Ride


Sally Ride (nata nel 1951) è meglio conosciuta come la prima donna americana inviata nello spazio. Ha anche servito la National Aeronautics and Space Administration (NASA) in veste di consulente, essendo l’unica astronauta scelta per la Commissione Rogers del presidente Ronald Reagan che ha indagato sull’esplosione dello shuttle spaziale Challenger nel gennaio 1986, scrivendo rapporti ufficiali di raccomandazione e creando l’Ufficio di esplorazione della NASA.

Scienziato e professore, Sally Ride ha lavorato come borsista presso lo Stanford University Center for International Security and Arms Control, membro del consiglio di amministrazione di Apple Computer Inc. e direttore dell’istituto spaziale e professore di fisica all’Università della California a San Diego. Ride ha scelto di scrivere principalmente per i bambini sui viaggi e le esplorazioni spaziali. Il suo impegno nell’educazione dei giovani le è valso il Jefferson Award for Public Service dell’American Institute for Public Service nel 1984, oltre alle Medaglie Nazionali di Volo Spaziale che riconoscono le sue due rivoluzionarie missioni con lo shuttle nel 1983 e nel 1984. Il neoeletto presidente Bill Clinton l’ha scelta come membro del suo team di transizione nell’autunno del 1992.

Sally Kristen Ride è la figlia maggiore di Dale Burdell e Carol Joyce (Anderson) Ride di Encino, California, ed è nata il 26 maggio 1951. Come l’autrice Karen O’Connor descrive il maschiaccio Ride nel libro del suo giovane lettore, Sally Ride and the New Astronauts, Sally gareggiava con suo padre per la sezione sportiva del giornale quando aveva solo cinque anni. Famiglia attiva, avventurosa, ma anche studiosa, i Rides hanno viaggiato in tutta Europa per un anno quando Sally aveva nove anni e sua sorella Karen sette, dopo che Dale si era preso un anno sabbatico dalla cattedra di scienze politiche al Santa Monica Community College. Mentre Karen era ispirata a diventare ministro, nello spirito dei suoi genitori, che erano anziani nella loro chiesa presbiteriana, lo sviluppo del gusto per l’esplorazione da parte di Ride l’avrebbe portata a candidarsi al programma spaziale quasi per capriccio. “Non so perché lo volessi fare”, confessò a Newsweek prima di intraprendere il suo primo volo spaziale.

L’opportunità è stata serendipida, poiché l’anno in cui ha iniziato a cercare lavoro ha segnato la prima volta che la NASA ha aperto il suo programma spaziale ai candidati dalla fine degli anni Sessanta, e la prima volta che le donne non sono state escluse dalla considerazione.

La NASA aveva bisogno di lanciare una rete più ampia che mai, come ha rivelato Current Biography nel 1983. Il programma pagava meno delle controparti del settore privato e non offriva particolari specialità di ricerca, a differenza della maggior parte delle opportunità di lavoro nel mondo accademico. Bastava una cartolina con la risposta, e Ride era in vena di correre questi rischi. Si trattava, dopo tutto, di una giovane donna che poteva ricucire una Toyota disabile con lo scotch senza rompere il passo, come uno dei suoi amici ha scoperto una volta. Inoltre, prima di allora si era sempre fatta strada da sola, con il pieno sostegno della sua famiglia di mentalità aperta.

Fin dai primi anni di scuola, Ride era così abile ed efficiente al tempo stesso, che si è rivelata una vera seccatura per alcuni dei suoi insegnanti. Sebbene fosse una studentessa di serie A, si annoiava facilmente, e la sua brillantezza è venuta alla ribalta solo al liceo, quando è stata introdotta nel mondo delle scienze dal suo insegnante di fisiologia. L’impatto di questa mentore, la dottoressa Elizabeth Mommaerts, fu così profondo che Ride dedicò più tardi il suo primo libro principalmente a lei, così come all’equipaggio caduto del Challenger. Mentre era adattabile a tutte le forme di sport, giocare a tennis era il talento più straordinario di Ride, che aveva sviluppato fin dall’età di dieci anni. Sotto la guida di un quattro volte campione degli U.S. Open, Ride si è classificata diciottesima a livello nazionale nel circuito junior. La sua abilità le valse una borsa di studio parziale per la Westlake School for Girls, una scuola preparatoria di Los Angeles. Dopo essersi laureata da lì nel 1968, Ride preferì lavorare a tempo pieno al suo gioco invece che al programma di fisica dello Swarthmore College, in Pennsylvania, dove si era originariamente iscritta. Solo dopo aver messo alla prova la sua dedizione al gioco, Ride decise di non intraprendere una carriera da professionista, anche se una volta la professionista del tennis Billie Jean King le aveva detto che era alla sua portata. Tornata in California come studentessa universitaria alla Stanford University, Ride seguì il suo nascente amore per Shakespeare fino a una doppia specializzazione, conseguendo la laurea in B.S. e la laurea in B.A. insieme nel 1973. Si è concentrata sulla fisica per i suoi master, anch’essi di Stanford, premiati nel 1975. Il lavoro per la sua tesi di laurea continuò a Stanford; nel 1978 presentò “The Interaction of X-Rays with the Interstellar Medium” (L’interazione dei raggi X con l’Interstellar Medium).

Ride stava appena finendo la sua candidatura per il dottorato di ricerca in fisica, astronomia e astrofisica a Stanford, lavorando come assistente di ricerca, quando ha ricevuto la chiamata dalla NASA. Divenne una delle trentacinque prescelte da un originale campo di candidati che contava ottomila persone per l’addestramento ai voli spaziali del 1978. “Il motivo per cui sono stata selezionata rimane un completo mistero”, ammise in seguito a John Grossmann in un’intervista del 1985 in Salute. “A nessuno di noi è mai stato detto”. Anche dopo tre anni di studio dell’astrofisica a raggi X, Ride dovette tornare in classe per acquisire le competenze necessarie per far parte di un team di astronauti. Il programma comprendeva scienze di base e matematica, meteorologia, guida, navigazione e computer, oltre all’addestramento al volo su un addestratore di jet T-38 e altre simulazioni operative. Ride è stata selezionata come parte dell’equipaggio di supporto a terra per il secondo (novembre 1981) e il terzo (marzo 1982) volo dello shuttle, i suoi compiti includevano il ruolo di “capcom”, o comunicatore a capsula, che trasmetteva i comandi da terra all’equipaggio dello shuttle. Queste esperienze l’hanno preparata a diventare astronauta.

La corsa sarebbe poi diventata, a trentuno anni, la più giovane persona mandata in orbita e la prima donna americana nello spazio, la prima donna americana a compiere due voli spaziali e, per coincidenza, la prima astronauta a sposare un altro astronauta in servizio attivo. Lei e Steven Alan Hawley si sono sposati nella casa di famiglia dello sposo in Kansas il 26 luglio 1982. Hawley, un dottorando dell’Università della California, era entrato alla NASA con un background in astronomia e astrofisica. Quando, durante un’audizione del membro del Congresso Larry Winn, Jr., della Commissione per la Scienza e la Tecnologia della Camera, le fu chiesto, durante un’udienza, come si sarebbe sentita quando Hawley fosse stata nello spazio mentre rimaneva sulla terra, Ride rispose: “Sarò un osservatore molto interessato”. Alla fine la coppia ha divorziato.

Ride indica con orgoglio le sue compagne astronaute Anna Fisher, Shannon Lucid, Judith Resnik, Margaret Seddon e Kathryn Sullivan. Poiché queste donne sono state scelte per l’addestramento, l’esperienza di Ride non poteva essere liquidata come un tokenismo, che era stato lo sfortunato destino della prima donna in orbita, la sovietica Valentina Tereshkova, un’operaia tessile dell’Unione Sovietica. Ride ha espresso la sua preoccupazione alla giornalista Pamela Abramson nella settimana precedente il suo primo viaggio in navetta. “Per me è importante che la gente non pensi che io sia stata scelta per il volo perché sono una donna ed è ora che la NASA ne invii uno”

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Dal 18 al 24 giugno 1983, il volo STS-7 della navetta spaziale Challenger lanciato dal Kennedy Space Center in Florida, ha orbitato intorno alla Terra per sei giorni, è tornato sulla Terra ed è atterrato alla Edwards Air Force Base in California. Tra le missioni del team dello shuttle c’erano il dispiegamento di satelliti internazionali e numerosi esperimenti di ricerca forniti da una serie di gruppi, da un laboratorio di ricerca navale a vari studenti delle scuole superiori. Con Ride che ha operato il braccio robotico dello shuttle in collaborazione con il colonnello John M. Fabian della U.S. Air Force, il primo dispiegamento e recupero di satelliti utilizzando tale braccio è stato effettuato con successo nello spazio durante il volo.

La corsa è stata scelta anche per il volo Challenger STS-41G, che è avvenuto tra il 5 ottobre e il 13 ottobre 1984. Questa volta, il braccio del robot è stato sottoposto ad alcune applicazioni insolite, tra cui il “rompighiaccio” all’esterno della navetta e la regolazione di un’antenna radar. Secondo Henry S.F. Cooper, Jr., nel suo libro Prima del decollo, il compagno di squadra Ted Browder ha ritenuto che, poiché Ride era così pieno di risorse e disposto a prendere l’iniziativa, gli astronauti meno esperti sul volo potevano venire a dipendere da lei piuttosto che sviluppare le proprie capacità, ma anche questa missione ha avuto un grande successo. Gli obiettivi durante questo lungo periodo in orbita riguardavano le osservazioni scientifiche della Terra, le dimostrazioni di potenziali tecniche di rifornimento satellitare e il dispiegamento di un satellite. Come la STS-7, la STS-41G è stata guidata dal capitano Robert L. Crippen della Marina degli Stati Uniti per un atterraggio senza intoppi, questa volta in Florida.

Ride era stato scelto per un terzo volo di linea, ma l’addestramento è stato interrotto nel gennaio 1986, quando la navetta spaziale Challenger è esplosa a mezz’aria poco dopo il decollo. Gli O-ring di gomma di dodici piedi che fungono da rondelle tra i segmenti d’acciaio dei razzi, già considerati problematici, fallirono sotto stress, uccidendo l’intero equipaggio.

Judy Resnik, una delle vittime, aveva volato come astronauta alle prime armi su STS-41G. Ride l’ha ricordata nella rivista Ms. Ride come empatica, condividendo “gli stessi sentimenti che c’erano buone e cattive notizie nell’essere accettata come la prima”. Come rivelato alcuni mesi dopo nel Chicago Tribune, i membri del programma della NASA hanno cominciato a sentire che la loro sicurezza era stata volontariamente compromessa a loro insaputa. “Penso che potremmo aver fuorviato la gente facendogli credere che si trattasse di un’operazione di routine”, diceva Ride.

La stessa Ride ha cercato di rimediare a questo malinteso con il suo successivo lavoro nella Rogers Commission e come assistente speciale per la pianificazione strategica e a lungo raggio dell’amministratore della NASA James C. Fletcher a Washington, D.C., durante il 1986 e il 1987. In linea con le raccomandazioni della Rogers Commission, che Ride ha contribuito a plasmare, soprattutto per quanto riguarda l’inclusione degli astronauti a livello di gestione, Robert Crippen è stato infine nominato vicedirettore per le operazioni dello Space Shuttle a Washington, D.C..

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In qualità di leader di una task force sul futuro del programma spaziale, Ride ha scritto Leadership and America’s Future in Space. Secondo Aviation Week and Space Technology, questo rapporto di stato ha dato il via ad una proposta per ridefinire gli obiettivi della NASA come mezzo per prevenire la mentalità della “corsa allo spazio” che potrebbe spingere la gestione e il personale a correre rischi inaccettabili. “Un singolo obiettivo non è una panacea”, come si legge nella prefazione. “I problemi che il programma spaziale deve affrontare devono essere affrontati a testa alta, non semplificati eccessivamente”. La spinta generale dell’agenda della NASA, ha suggerito Ride, dovrebbe prendere in considerazione gli obiettivi ambientali e di ricerca internazionale. L’impegno a informare il pubblico e a catturare l’interesse dei giovani dovrebbe essere preso come un dato di fatto. Ride ha citato un lavoro del 1986 che denunciava la mancanza di competenza matematica e scientifica tra i diplomati delle scuole superiori americane, di cui solo il sei per cento è fluente in questi campi, rispetto al novanta per cento delle altre nazioni.

Durante il viaggio con la NASA, Ride ha viaggiato con gli altri membri del Corpo per parlare mensilmente con gli studenti delle scuole superiori e del college. Come disse una volta l’ex tutor di inglese Joyce Ride a una giornalista del Boston Globe, sua figlia aveva sviluppato interessi scientifici che lei stessa aveva coltivato in gioventù, prima di incontrare un muro di silenzio in una classe di fisica universitaria come studentessa dell’Università della California a Los Angeles. Come ha osservato Joyce, lei e l’unica altra giovane donna della classe erano “non persone”. Parlando allo Smith College nel 1985, Sally Ride annunciò che incoraggiare le donne a entrare nelle discipline matematiche e scientifiche era la sua “crociata personale”. Ride notò in Publishers Weekly l’anno successivo che la sua ambizione di scrivere libri per bambini era stata accolta con un certo sgomento dalle case editrici più in vena di leggere un’autobiografia destinata a un pubblico adulto. I suoi libri per ragazzi sono stati entrambi scritti con amici d’infanzia. Susan Okie, coautrice di To Space and Back, alla fine è diventata giornalista con il Washington Post. Tam O’Shaughnessy, coautrice di Voyager, un tempo collega tennista di tennis da competizione, è cresciuta fino a sviluppare workshop sulle competenze scientifiche di insegnamento.

Ride ha lasciato la NASA nel 1987 per il Centro per la sicurezza internazionale e il controllo degli armamenti di Stanford, e due anni dopo è diventata direttore del California Space Institute e professore di fisica all’Università della California a San Diego. Da quando ha preso la licenza di pilota ha volato con l’aereo Grumman Tiger nel suo tempo libero. L’ex astronauta si mantiene in forma, quando non insegna o non svolge i compiti dei suoi vari incarichi professionali, correndo e praticando altri sport, anche se una volta ha detto alla rivista Health che finisce per mangiare molto cibo spazzatura. Ride ha ammesso che non le piaceva correre, ma ha aggiunto: “Mi piace essere in forma”.

Ulteriori letture su Sally Ride

Astronauti e cosmonauti Dati biografici e statistici, Ufficio stampa del governo degli Stati Uniti, 1989.

Cooper, Henry S. F., Jr., Prima del decollo, Johns Hopkins University Press, 1987.

Biografia attuale, H. W. Wilson, 1983, pp. 318-21.

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Intervento dinanzi alla Commissione per la Scienza e la Tecnologia, Camera dei Rappresentanti degli Stati Uniti, Novantottesimo Congresso, Prima Sessione, 19 luglio 1983, Ufficio Stampa del Governo degli Stati Uniti, 1983.

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O’Connor, Karen, Sally Ride e i Nuovi Astronauti: Scienziati nello spazio, F. Watts, 1983.

Adler, Jerry e Pamela Abramson, “Sally Ride: Pronti al decollo”, in Newsweek, 13 giugno 1983, pp. 36-40, 45, 49, 51.

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Caldwell, Jean, “Astronaut Ride Urges Women to Study Math”, in Boston Globe, 30 giugno 1985, pp. B90, B92.

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Covault, Craig, “Ride Panel Calls for Aggressive Action to Assert U.S. Leadership in Space”, in Aviation Week and Space Technology, 24 agosto 1987, pp. 26-27.

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Goodwin, Irwin, “Sally Ride to leave NASA Orbit; Exodus at NSF”, in Fisica Oggi, Luglio 1987, p. 45.

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Grossmann, John, “Sally Ride, Ph.D.”, in Salute, Agosto 1985, pp. 73-74, 76.

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Ingwerson, Marshall, “Clinton Transition Team Takes on Pragmatic Cast”, in Christian Science Monitor, 30 novembre 1992, p. 3.

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In basso, William, “A High Ride through the Sex Barrier”, in Maclean’s, 27 giugno 1983, pp. 40-41.

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Peterson, Sarah, “Just Another Astronaut”, in U.S. News and World Report, 29 novembre 1982, pp. 50-51.

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Roback, Diane, “Sally Ride: Astronaut and Now Author”, in Publishers Weekly, 28 novembre 1986, pp. 42, 44.

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Rowley, Storer e Michael Tackett, “Internal Memo Charges NASA Compromised Safety”, in Chicago Tribune, 9 marzo 1986, sezione 1, p. 8.

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Sherr, Lynn, “Ricordando Judy: The Five Women Astronauts Who Trained with Judy Resnik Remember Her … and That Day,” in Ms., giugno 1986, p. 57.

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Sherr, “Una missione sul pianeta Terra: L’astronauta Sally Ride parla a Lynn Sherr degli usi pacifici dello spazio”, in Ms., luglio/agosto 1987, pp. 180-81.


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