Fatti di Sacajawea


All’inizio del 1800, Sacajawea ha accompagnato Meriwether Lewis e William Clark nella loro storica spedizione da St. Louis, Missouri, all’Oceano Pacifico. Sacajawea è responsabile in gran parte del successo della spedizione, grazie alle sue capacità di navigazione, diplomatiche e di traduzione.

Sacajawea fu interprete e guida della Spedizione di Lewis e Clark del 1804-1806. Nacque tra il 1784 e il 1788 nella banda Lehmi degli indiani Shoshone, che vivevano nella parte orientale dell’area del fiume Salmon dell’attuale Idaho centrale. Suo padre era il capo del suo villaggio. Il nome Shoshone di Sacajawea era Boinaiv, che significa “Fanciulla dell’erba”. La documentazione primaria della vita di Sacajawea è contenuta nei diari di Meriwether Lewis e William Clark, un avvocato e impiegato di una società di commercio di pellicce che guidò una spedizione autorizzata dal presidente Thomas Jefferson nel 1803 per esplorare il territorio della Louisiana recentemente acquistato. Inoltre, gli indiani Shoshone hanno molte storie nella loro tradizione orale su Sacajawea, e molti Shoshone viventi fanno risalire la loro ascendenza a lei. Ciononostante, ci sono molte polemiche che circondano la vita di questa donna intrepida.

Catturato dal Partito della guerra di Hidatsa

Nel 1800, quando la ragazza Shoshone, Boinaiv, aveva circa 12 anni, la sua banda era accampata alle Tre Forchette del Missouri nel Montana, quando incontrarono alcuni guerrieri Hidatsa. I guerrieri uccisero quattro uomini, quattro donne e alcuni ragazzi. Diverse ragazze e ragazzi, tra cui Boinaiv, furono catturati e riportati al villaggio di Hidatsa. Al campo di Hidatsa, a Boinaiv è stato dato il nome di Sacagawea dai suoi rapitori, che significa “Donna Uccello”. C’è più di una piccola discussione sulla derivazione e

l’ortografia del nome di Sacajawea. Sacajawea è un nome che in Shoshone significa “Lanciatore di barche”. Le Diari orientali di Lewis e Clark sostengono un’origine Hidatsa. Il 20 maggio 1805, Lewis scrisse di “Sah-ca-ger-we-ah o Bird Woman’s River” come nome per quello che oggi è Crooked Creek nel Montana centro-settentrionale. Tra il 1800 e il 1804, Sacajawea e un’altra ragazza furono vendute a (o vinte in una partita di gioco d’azzardo da) il commerciante Toussaint Charbonneau, un franco-canadese che risiedeva tra gli Hidatsa. Alla fine sposò entrambe le ragazze.

Si unisce al “Corpo delle Scoperte”

Nel 1803, Jefferson e il Congresso degli Stati Uniti autorizzarono un “Viaggio alla scoperta” con il quale un gruppo di uomini avrebbe esplorato il territorio tra i fiumi Mississippi e Columbia e cercato di trovare una via d’acqua verso l’Oceano Pacifico. Il segretario e confidente di Jefferson, Lewis, e l’amico di Lewis, Clark, furono assegnati alla guida del corpo degli esploratori. La spedizione di circa 45 uomini lasciò St. Louis, Missouri, il 14 maggio 1804. Arrivarono ai villaggi di Mandan e Hidatsa vicino alla foce del Knife River nel Nord Dakota il 26 ottobre 1804. Lì costruirono delle capanne in una radura sotto i villaggi e si stabilirono per l’inverno.

Il 4 novembre 1804, Clark scrisse nel suo diario: “un interprete del signor Chaubonie [Charbonneau] della nazione del Gross Ventre è venuto a trovarci … quest’uomo voleva assumere un interprete”. Le note sul campo di Clark per lo stesso giorno dichiarano che sia Charbonneau che Sacajawea sono state assunte: “un francese di nome Chabonah che parla la lingua del Grande Belley ci ha fatto visita, voleva assumere e ci ha informato che le sue due squaw erano indiani Snake [Shoshone], lo abbiamo ingaggiato per continuare con noi e prendere una delle sue mogli per interpretare la lingua Snake”. Lewis e Clark si resero conto che avrebbero avuto bisogno di qualcuno che li aiutasse a interpretare e che li aiutasse a procurarsi i rifornimenti dagli Shoshone quando attraversavano il loro territorio. Come si è poi scoperto, il processo di interpretazione era una questione complessa. Sacajawea ha conversato con il marito a Gros Ventre. Charbonneau ha poi trasmesso le parole di Sacajawea in francese a un altro individuo del partito che parlava francese e inglese; questo individuo ha poi trasmesso le informazioni a Lewis e Clark in inglese. Sacajawea ha fatto anche un ampio uso del linguaggio dei segni, che molti nel partito hanno potuto interpretare.

All’epoca in cui la festa era arrivata nei villaggi di Mandan, Sacajawea era incinta. Lewis ha debitamente annotato nel suo diario la nascita, l’11 febbraio 1805, di un “bel bambino”, anche se il “travaglio di Sacajawea era tedioso e il dolore violento”. Il ragazzo si chiamava Jean Baptiste Charbonneau. Anche con un neonato, Sacajawea e suo marito furono assunti come interpreti. Il 7 aprile 1805, Sacajawea e 8212, portando il suo bambino in una culla, accompagnarono la spedizione fuori dai villaggi del Mandan per il viaggio verso ovest. Clark elencava tra i 32 membri del partito “il mio servo, York; George Drewyer, che fa da cacciatore e interprete; Sharbonah e la sua squaw indiana per fare da interprete e interprete per gli indiani Snake … e il neonato di Shabonah”

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Sacajawea ha rapidamente dimostrato la sua conoscenza delle piante commestibili lungo il corso. Lewis ha scritto il 9 aprile che quando la spedizione si è fermata per la cena Sacajawea “si è data da fare alla ricerca dei carciofi selvatici… . Questa operazione l’ha eseguita penetrando nella terra con un bastone appuntito su una collezione di legname da costruzione. Le sue fatiche si rivelarono presto un successo e si procurò una buona quantità di queste radici”. In molti altri punti del viaggio, Sacajawea ha raccolto, conservato e preparato per la festa cibi selvatici, in particolare una radice abbondante chiamata Year-pah dagli Shoshones.

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Il 14 maggio la festa ha incontrato forti venti vicino al fiume Yellowstone. Charbonneau era al timone della piroga, o canoa, che teneva alcuni rifornimenti e oggetti di valore raccolti durante la spedizione. Lewis ha notato che “è successo purtroppo per noi questa sera che Charbono era al timone di questo perogue … ; Charbono non sa nuotare ed è forse il più timido waterman del mondo”. Sia Lewis che Clark erano a terra e potevano solo guardare con orrore ciò che accadeva dopo. Clark ha scritto: “Abbiamo proseguito molto bene fino alle 6 circa. Una raffica di vento ha colpito la nostra vela e ha quasi rovesciato il perogeo, e in questa situazione il perogeo è rimasto fino a quando la vela non è stata tagliata e in quel momento si è quasi riempita d’acqua. Gli articoli che galleggiavano fuori furono quasi tutti catturati dalla squaw che si trovava nella parte posteriore. Questo incidente doveva esserci costato caro, perché in questo perogeo erano imbarcati i nostri documenti, gli strumenti, i libri, le medicine, gran parte della nostra merce”. Lewis ha annotato nel suo diario: “La donna indiana, a cui attribuisco pari forza d’animo e risoluzione con qualsiasi persona a bordo al momento dell’incidente, ha catturato e conservato la maggior parte degli articoli leggeri che sono stati gettati in mare”. Circa una settimana dopo, Lewis ha registrato che un fiume scoperto di recente è stato nominato in onore di Sacajawea, senza dubbio in riconoscimento del suo importante servizio al partito. Secondo Lewis: “Circa cinque miglia sopra la foce del fiume Shell, un bel fiume di circa cinquanta metri di larghezza si è scaricato nel fiume Shell a dritta o in alto. Questo fiume che abbiamo chiamato Sah-ca-ger-we-ah o ‘Bird Woman’s river’, dal nome del nostro interprete, la donna serpente”.

Il 10 giugno, Sacajawea si ammalò e rimase tale per diversi giorni. Questo evento è discusso a lungo nelle riviste di Lewis e Clark, che erano estremamente preoccupati per il suo benessere. Entrambi si sono presi cura di lei a turno. Il 16 giugno, Clark scrisse che Sacajawea era “molto malata e che non avrebbe preso nessuna medicina fino a quando suo marito, trovandola fuori di senno, non l’avesse facilmente convinta a prendere le medicine”. Se muore, sarà colpa del marito”. Lewis scrisse che la malattia di Sacajawea “mi ha dato qualche preoccupazione anche per il povero oggetto in sé, poi con un bambino in braccio, come dalla considerazione che lei è la nostra unica dipendenza per una negoziazione amichevole con gli indiani Snake [Shoshone] da cui dipendiamo per i cavalli che ci aiutano nel nostro trasporto dal Missouri al fiume Columbia”. Sacajawea si è ripresa da questa malattia, ma pochi giorni dopo, il 29 giugno, lei, suo figlio neonato Charbonneau e il servo York sono quasi annegati in un’alluvione. Fortunatamente, Clark affrettò il gruppo verso un terreno più sicuro e tutti furono risparmiati.

Riunione con gli Shoshones

Il 30 luglio 1805, la festa passò il posto sulle Tre Forchette del Missouri dove Sacajawea fu portata via dal suo popolo circa cinque anni prima. Poco più di uno

Una settimana dopo, a Beaverhead Rock, Sacajawea ha riconosciuto la sua patria e ha comunicato alla spedizione che gli Shoshone dovevano essere vicini. Il 13 agosto, Lewis si è portato avanti con un gruppo in avanscoperta per trovare e incontrare gli Shoshone, mentre Clark è rimasto indietro con Sacajawea e il resto del gruppo. Il giorno dopo, Charbonneau è stato osservato da Clark in due occasioni per colpire la moglie, per la quale Clark lo ha rimproverato duramente.

Il 17 agosto, Clark, Sacajawea e il resto del partito si imbatterono in Lewis che aveva incontrato il capo Lehmi-Shoshone Cameahwait. Clark ha descritto l’accaduto: “Ho visto in lontananza diversi indiani a cavallo che venivano verso di me. L’interprete e la squaw, che erano davanti a me a una certa distanza, danzarono per la gioia della vista, e lei mi fece segno di essere la sua nazione”. L’edizione Biddle delle riviste di Lewis e Clark annota che Sacajawea è stata mandata a interpretare tra Lewis e Clark e Cameahwait: “Entrò nella tenda, si sedette e cominciò a interpretare, quando nella persona di Cameahwait riconobbe suo fratello; immediatamente saltò su e corse e lo abbracciò, gettandogli sopra la coperta e piangendo copiosamente … dopo qualche conversazione tra loro riprese il suo posto, e cercò di interpretare per noi, ma la sua nuova situazione sembrava sopraffarla, ed era spesso interrotta dalle lacrime. ” Sacajawea ha saputo che la sua unica famiglia sopravvissuta erano due fratelli e un figlio della sorella maggiore, che ha immediatamente adottato. Incontrò anche l’uomo Shoshone a cui era stata promessa da bambina, ma che non era più interessato a lei perché aveva partorito un figlio con un altro uomo. Mentre tra la sua gente, Sacajawea ha aiutato a procurarsi cavalli, provviste e guide Shoshone per assistere nel viaggio della spedizione attraverso le Montagne Rocciose.

Lasciando il figlio adottivo alle cure del fratello Cameahwait, Sacajawea e il resto del gruppo hanno proseguito il viaggio, seguendo il fiume Snake River fino alla sua confluenza con il Columbia, e poi verso l’Oceano Pacifico. Il 13 ottobre 1805, Clark ha commentato ancora una volta il valore di avere Sacajawea come membro della spedizione: “La moglie di Shabono, la nostra interprete che troviamo riconcilia tutti gli indiani per quanto riguarda le nostre intenzioni amichevoli, una donna con un gruppo di uomini è un segno di pace”. Nel novembre 1805, un gruppo di testa della spedizione raggiunse l’oceano. Avendo saputo che questo gruppo aveva scoperto una balena spiaggiata, Sacajawea insistette perché Lewis e Clark la portassero a vedere l’oceano. Lewis scrisse il 6 gennaio 1805: “La donna indiana era molto importunata di poter andare, e per questo ne fu assecondata; osservò che aveva fatto un lungo viaggio con noi per vedere le grandi acque, e che ora che anche i pesci mostruosi dovevano essere visti, pensava che fosse molto brutto che non le si potesse permettere di vederli”

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Quando il partito si separò durante il viaggio di ritorno per esplorare vari percorsi, Sacajawea si unì a Clark, indirizzandolo attraverso il territorio del suo popolo, indicando bacche e radici commestibili, e suggerendo a Clark di prendere il Passo di Bozeman per ricongiungersi agli altri membri all’incrocio dei fiumi Yellowstone e Missouri. Clark ha osservato il 13 luglio 1806 che “La donna indiana, che mi è stata di grande aiuto come pilota in questo Paese, mi raccomanda una breccia nelle montagne più a sud che attraverserò”.

Due giorni dopo il ricongiungimento delle parti, il 14 agosto 1806, la spedizione tornò ai villaggi di Mandan. Qui Charbonneau e Sacajawea decisero di restare. Clark si offrì di adottare il loro figlio Jean Baptiste, che aveva affettuosamente chiamato “Pomp” durante il viaggio. Accettarono l’offerta di Clark per un periodo successivo, dopo lo svezzamento del bambino. Durante il viaggio di ritorno a St. Louis, Clark scrisse una lettera a Charbonneau, invitandolo a venire a vivere e lavorare a St: “la tua donna, che ti ha accompagnato in quella lunga e pericolosa e faticosa rotta verso l’Oceano Pacifico e ritorno, meritava per la sua attenzione e i suoi servizi su quella rotta una ricompensa maggiore di quella che avevamo in nostro potere di darle ai Mandans”. Mentre Charbonneau veniva pagata per i suoi servizi, Sacajawea, come sua moglie, non riceveva alcuna remunerazione finanziaria separata dal marito.

Controversie sugli Ultimi Anni di Sacagawea

C’è una forte evidenza che indica che Sacajawea ha vissuto solo pochi anni dopo la separazione dalla spedizione di Lewis e Clark. Può darsi che Charbonneau abbia accettato l’invito di Clark a venire nel Missouri e a coltivare i terreni agricoli. Il 2 aprile 1811, un avvocato e viaggiatore di nome Henry Brackenridge era su una nave che andava da St. Louis ai villaggi di Mandan, Arikara e Hidatsa del Nord e Sud Dakota. Nel suo diario di quel giorno (citato nella Sacagawea della Spedizione Lewis e Clark di Ella E. Clark e Margot Edmonds) ha scritto: “Abbiamo a bordo un francese di nome Charbonet, con sua moglie, una donna indiana della nazione dei serpenti, che aveva accompagnato Lewis e Clark nel Pacifico, ed entrambi avevano reso un grande servizio. La donna, una creatura buona, di indole mite e gentile, era molto legata ai bianchi, di cui cercava di imitare i modi e i vestiti; ma era diventata malaticcia, e desiderava rivisitare il suo paese natale; anche suo marito, che aveva trascorso molti anni tra gli indiani, era stanco di una vita civile”.

Secondo molti studiosi, Charbonneau e Sacajawea, dopo aver lasciato il figlio Jean Baptiste a Clark per crescerlo a St. Louis (Jean Baptiste divenne in seguito un rispettato interprete e montanaro), presero la loro neonata figlia Lizette e si recarono alla Missouri Fur Company di Manuel Lisa nel Sud Dakota. Un dipendente dell’azienda di pellicce, John C. Luttig, registrò nel suo diario il 20 dicembre 1812: “Questa sera la moglie di Charbonneau, una squaw serpente, morì di una febbre putrida, era una brava e migliore donna del forte all’età di 25 anni e lasciò una bella bambina.” Sacajawea fu sepolta nel terreno del forte. Inoltre, William Clark pubblicò un libro contabile per il periodo 1825-1828, in cui elencava i membri della spedizione e se allora erano vivi o morti. Ha registrato Sacajawea come defunto.

Un’altra teoria sulla vita di Sacajawea, sostenuta tra l’altro da un’antica biografa, la dott.ssa Grace Hebard dell’Università del Wyoming, racconta che Sacajawea lasciò il marito, prese il figlio Jean Baptiste e il figlio adottivo, Bazil, 8212, e andò a vivere con i Comanche. Lì

sposò un uomo di nome Jerk Meat e partorì altri cinque figli. Più tardi, Sacajawea tornò in patria per vivere con il suo popolo Shoshone in quella che ora era l’Agenzia del Fiume del Vento. Fu chiamata Porivo (“Capo”) a Wind River e divenne un attivo leader tribale. Alcuni Shoshone, agenti indiani e missionari, hanno riferito che è morta all’età di circa 100 anni nel 1884 e che è stata sepolta a Fort Washakie. Gli oppositori di questa teoria sostengono che la donna che si faceva chiamare Sacajawea era in realtà un’altra donna Shoshone.

Gli Shoshones di Fort Washakie hanno avviato un progetto per documentare i discendenti di Sacajawea. A partire dalla metà del 1993, sono stati contati più di 400 Shoshone che possono rintracciare la loro discendenza a Sacajawea. Molti di loro credono che abbia effettivamente vissuto una vita lunga e piena.

Dal momento del suo matrimonio, la vita di Sacajawea si è legata indissolubilmente a un gruppo di esploratori anglo-esploratori e alla loro ricerca di espansione verso ovest. Nonostante la separazione dal suo popolo, la malattia, gli abusi fisici del coniuge e un neonato da accudire, Sacajawea ha dato un contributo fondamentale al successo della spedizione di Lewis e Clark. Le sue capacità di interprete e di collegamento tra gli Shoshone e la spedizione, la sua conoscenza della flora e della fauna e del terreno lungo gran parte del percorso, il suo buon senso e il suo buon umore sono stati elementi chiave che hanno contribuito a risolvere con successo il viaggio.

Sacajawea è diventata una delle donne più ricordate della storia americana. Una sua statua in bronzo è stata esposta durante il centenario dell’osservanza della Spedizione di Lewis e Clark a St. Louis nel 1904. Un’altra statua fu commissionata da un gruppo di donne a suffragio universale in Oregon, con l’inaugurazione che coincideva con l’esposizione del Centenario di Lewis e Clark a Portland nel 1905. Le statue risiedono anche in Idaho, Montana, North Dakota, Oklahoma e Virginia. Oltre al fiume nel Montana, chiamato da Lewis e Clark Sacajawea, altri monumenti commemorativi comprendono tre montagne, due laghi e numerosi marcatori, dipinti, composizioni musicali, scuole e un museo.

Ulteriori letture su Sacajawea

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Tintura, Eva Emery, La Conquista: La vera storia di Lewis e Clark, Chicago, A. C. McClurg, 1902.

Hebard, Grace Raymond, Sacajawea: Guida e interprete della Spedizione Lewis e Clark, con un resoconto dei viaggi di Toussaint Charbonneau, e di Jean Baptiste, la Spedizione Papoose, Glendale, CA, Arthur H. Clark Company, 1933.

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Lewis, Meriwether, e William Clark, Original Journals of the Lewis and Clark Expedition, 1804-1806, 8 vol., a cura di Reuben Gold Thwaites, New York, Dodd, Mead, 1904-1905.

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