Fatti di Gene Shoemaker


Gene Shoemaker (1928-1997) fundou um novo ramo da ciência planetária que ele chamou de “astrogeologia”, que revolucionou nossa compreensão do sistema solar e do processo de evolução planetária. Ele foi o primeiro a produzir provas definitivas de que o planeta Terra tinha sido bombardeado por asteróides ao longo de sua história formativa, e que havia uma probabilidade muito real de que tal evento ocorreria no futuro.

Duvido muito que esta possa ser outra marca da especulação do Juízo Final desapareceu em 1994, quando pessoas ao redor do mundo testemunharam um espetáculo tão cósmico da segurança de suas casas e escritórios. As estações de TV transmitem filmagens ao vivo enquanto o cometa Shoemaker-Levy 9 torpedeia o planeta gigante Júpiter em um granizo incendiário de 21 fragmentos. O maior deles, chamado de “fragmento G”, atingiu Júpiter com uma força equivalente a seis trilhões de toneladas de TNT, ou cerca de 600 vezes o arsenal nuclear estimado do mundo. O impacto produziu uma bola de fogo, que se elevou 3000 km acima das nuvens marmorizadas da atmosfera de Júpiter.

O encanto das pedras

Nascido em 28 de abril de 1928 em Los Angeles, Califórnia, Eugene Merle Shoemaker passou parte de sua infância em Buffalo, Nova York. Devido à escassez de empregos durante a Depressão, seu pai teve que se contentar com um emprego como instrutor de educação física nos acampamentos do Corpo de Conservação Civil de Wyoming. Sua mãe lecionava no Colégio de Professores do Estado de Buffalo. Sempre um estudante com pressa, Shoemaker freqüentou aulas noturnas para estudantes do ensino médio no Museu de Ciências de Buffalo quando ele ainda estava na escola primária.

O seu interesse pelas pedras começou aos sete anos de idade, quando sua mãe lhe deu um conjunto de mármores de pedra natural. As reuniões familiares de verão colocaram o rapaz em contato com a paisagem ocidental. Lá, seu crescente fascínio pelas rochas o levou a coletar pedras do rio e passar horas quebrando-as para observar sua estrutura interna. Mais tarde, como ele disse ao Rex Graham da revista Astronomia, “Eu realmente entrei em minerais e pedras preciosas”

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Depois que seus pais retornaram a Los Angeles, Shoemaker terminou o ensino médio em dois anos. Em 1944, aos 16 anos de idade, ele se matriculou no Instituto de Tecnologia da Califórnia. Ele se destacou no ambiente competitivo daquela universidade e em três anos obteve tanto o bacharelado quanto o mestrado em geologia. Seu amigo e colega David Levy lembra que Shoemaker gostava de dizer: “Entrei e saí da Caltech em 2 e 2/3 anos”.

Criada Nova Ciência

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Um autodenominado “geólogo de rochas”, Shoemaker começou a trabalhar para a Pesquisa Geológica dos Estados Unidos (USGS) no verão de 1948, mapeando formações de urânio com rolamentos. Estes eram tipicamente respiradouros vulcânicos antigos no oeste do Colorado. Durante a exploração do urânio, Shoemaker estudou cuidadosamente a estrutura dos respiradouros vulcânicos, ensinando-os a distinguir entre as crateras causadas por forças subterrâneas e aquelas perfuradas por um impacto de cima.

Um projeto para o USGS, Shoemaker completou seu trabalho de graduação na Universidade de Princeton, obtendo um PhD por seu mapeamento geológico da cratera de meteoritos em Flagstaff, Arizona. Daniel Moreau Barringer havia proposto em 1906 que a cratera era causada por um meteorito, mas havia encontrado provas insuficientes para sustentar sua teoria. Shoemaker examinou cuidadosamente a estrutura e as camadas de rochas e detritos ejetados na cratera e comparou suas observações com as das crateras formadas por detonações nucleares no deserto de Nevada. As semelhanças eram provas irrefutáveis de que a Cratera do Meteoro era na verdade formada por um impacto explosivo do espaço e não por um vulcão, como se acreditava anteriormente.

Em 1960, junto com os colegas do USGS Edward Chao e Beth Madsen, Shoemaker isolou e chamou de “coesite” o minério excepcionalmente compactado que encontraram na Meteor Crater. Coesite é uma variante da sílica criada pelo enorme calor e pressão de uma onda de choque em uma escala nuclear. Shoemaker havia encontrado o equivalente a uma impressão digital de DNA para impacto extraterrestre. Nasceu a ciência da astrogeologia.

Uma cratera de impacto gigante

Shoemaker voltou sua atenção para a bacia de Ries na fronteira oeste da Baviera, ao norte da cidade alemã de Augsburg. A bacia é uma depressão circular de 17 milhas. Ele foi para lá em 1961, com sua esposa e sua mãe. Ao visitar uma igreja na cidade de Nordlingen, na bacia de Ries, Shoemaker arranhou suas paredes para ver de que era feita e se regozijou ao encontrar vestígios de coexite.

Shoemaker então explorou as estranhas formações rochosas na Bacia de Ries durante uma semana, e enviou as peças para análise a seu colega do USGS, Edward Chao. Todas as amostras continham coexite. A primeira cratera de impacto gigante do mundo havia sido finalmente identificada. Desde então, os geólogos já identificaram mais de cem crateras de impacto em todo o mundo. Shoemaker também mostrou que as crateras da lua foram formadas por colisões de cometas e asteróides, não por erupções vulcânicas.

Após a ameaça dos asteróides

Em 1973, Shoemaker fundou o Palomar Planet-Crossing Asteroid Survey junto com a geóloga Eleanor Helin, da Caltech. Suas observações de 1973 a 1982 revelaram três tipos distintos de objetos atravessando a Terra, que se distinguem pela disposição de suas órbitas em relação à Terra. Embora cerca de 70 asteróides cruzando a Terra tenham sido identificados positivamente, Shoemaker estimou que poderia haver até 2.000 desses vagabundos interestelares, cada um dos quais poderia colidir com a Terra num futuro indefinido.

Shoemaker foi um dos primeiros defensores da teoria de que um impacto catastrófico de asteróide ou cometa poderia ter aniquilado a maior parte da vida na Terra há 65 milhões de anos, incluindo os dinossauros. Suas descobertas abriram o caminho para outros cientistas encontrarem evidências geológicas desse evento, agora comumente conhecido como a fronteira K/T. Em 1980, Luis e Walter Alvarez da Universidade da Califórnia em Berkeley descobriram esta evidência na cidade de Gubbio, Itália. Eles encontraram uma camada sedimentar de argila cinza-avermelhada incomum, muitas vezes com menos de uma polegada de espessura. A camada separou claramente rochas e leitos com fósseis do Cretáceo, a idade dos dinossauros, e fósseis do posterior Terciário, a idade dos mamíferos. Desde então, esta camada foi identificada em mais de 70 locais ao redor do mundo, sugerindo fortemente a ocorrência de um cataclismo global que produziu tempestades violentas e um inverno prolongado que bloqueou a fotossíntese nas plantas.

Sonho de ir para a Lua

Mesmerizado pela esperança de ser o primeiro geólogo a caminhar na superfície da lua, Shoemaker tem estado profundamente envolvido no programa espacial desde os primeiros dias. Seu sonho terminou quando em 1962 foi diagnosticado com a doença de Addison, uma rara aflição das glândulas supra-renais. Embora ele tenha sido tratado com sucesso com esteróides, esta condição o impediu de se tornar um astronauta. Anos mais tarde, ele assistiria à ascensão da Apollo-17 do Cabo Canaveral, levando seu amigo e colega geólogo, Harrison Schmidt, para a lua.

A sua profunda decepção não interferiu de forma alguma com a energia e visão que Shoemaker contribuiu para os esforços da Agência Espacial para trazer um humano à lua. Durante os anos 60, ele liderou equipes investigando a estrutura e a história da Lua e desenvolvendo métodos de mapeamento geológico a partir de imagens telescópicas. Shoemaker alegou que os astronautas que caminhavam na Lua não afundariam até sua superfície. As primeiras missões lunares não tripuladas, as sondas Ranger e Surveyor, provaram que ele estava certo. Shoemaker foi o investigador encarregado do trabalho de campo geológico realizado durante as primeiras missões Apollo, e também esteve envolvido na sugestão de locais de desembarque para essas missões.

Pesquisador e Professor

De 1962 a 1975 Shoemaker combinou a pesquisa astrogeológica para o USGS com o ensino no Instituto de Tecnologia da Califórnia (Caltech). Uma de suas alunas da Caltech, Dra. Susan Werner Kieffer, lembrou-se dele como um dos mentores mais generosos e intelectualmente honestos que ela já havia conhecido. Shoemaker presidiu a Divisão de Ciências Geológicas e Planetárias da Caltech de 1969 a 1972. Em um obituário para a revista Science, Kieffer lembrou o amor de Shoemaker pelo mapeamento de campo e expedições de embarcações fluviais que levaram seus alunos através do Grand Canyon para ensinar processos geológicos. “Nenhum planeta do sistema solar escapou de seus olhos como observador”, escreveu ele, lembrando sua interpretação das plumas observadas em Io e Triton, os satélites dos planetas Júpiter e Saturno.

Mary Chapman, uma colega do USGS, lembrou sua conversa com uma recém-chegada que, depois de ouvir o riso do sapateiro e uma conversa animada em uma reunião, perguntou: “Quem é esse cara barulhento? Ele respondeu: “Esse é o deus da geologia planetária, e todos nós sabemos que os deuses não sussurram.

Mulher e parceiro científico

Shoemaker foi casado em 1950 com Carolyn Spellman. Eles tinham ouvido falar um do outro através do irmão de Carolyn, Richard, que era um colega de quarto da Shoemaker’s na Caltech. Em sua história pessoal sobre os Shoemakers, Richard Preston da revista New Yorker escreveu que eles continuaram a corresponder até que Shoemaker começou a se formar em Princeton quando Carolyn parou de escrever de repente. Ela acabou respondendo às cartas insistentes dele afirmando que ela havia tomado como certo que ele deixaria de se importar com ela agora que ele estava em Princeton. Em resposta, Shoemaker a convidou para acampar com ele no planalto do Colorado naquele verão. A mãe de Carolyn, Hazel, decidiu que os acompanharia. Foi nessa viagem que Shoemaker propôs a Carolyn enquanto ele ia com ela à cidade para conseguir suprimentos; “em um movimento estratégico”, eles tinham deixado a mãe de Carolyn em um quarto de motel. Eles se casaram um ano mais tarde.

Após seu casamento, Carolyn deixou seu trabalho de professora e se dedicou entre 1952 e 1983 à criação de seus três filhos. Quando Eleanor Helin partiu em 1982 para lançar sua própria busca por asteróides, Carolyn aprendeu a usar o telescópio Schmidt de 18 polegadas no Monte Palomar, e se juntou a seu marido em meticulosamente peneirando seções do céu noturno capturadas em filme. “Eu amo seu entusiasmo pela vida”, disse Carolyn a Rex Graham da revista Astronomia, “Seu entusiasmo me deixa entusiasmada.
Conjunto Shoemaker-Levy 9

David Levy, um astrônomo amador formado em literatura inglesa pela Universidade Acadia na Nova Escócia, sempre quis colaborar com Shoemaker, a quem ele idolatrava. Eles se encontraram em 1988 em uma conferência sobre asteróides em Tucson, e trabalharam juntos durante os cinco anos seguintes.

Na noite de 23 de março de 1993, eles estavam sentados no observatório Palomar, esperando por uma pausa nas nuvens. Levy sugeriu usar um filme ligeiramente danificado nas bordas porque não via razão para desperdiçar um bom filme em condições de observação tão ruins. Eles fotografaram uma região da constelação de Virgem que incluía Júpiter, que estava em seu apogeu na época, ou o ponto mais distante do sol. Dois dias depois, quando Carolyn digitalizou as imagens capturadas no filme danificado, encontrou um objeto curioso que lhe pareceu “como um cometa esmagado”. Eles imediatamente enviaram uma mensagem ao computador para David Marsden, diretor do Centro do Planeta Menor em Cambridge, Massachusetts, para reclamar a descoberta de um novo objeto. Formalmente chamado Periodic Comet Shoemaker-Levy 9, o cometa tornou-se imediatamente o centro das atenções dos astrônomos em todo o mundo. Em 23 de maio de 1993, Marsden desencadeou outra onda de excitação anunciando que o cometa estava em rota de colisão com Júpiter.

Outro estudo sugeriu que o cometa tinha sido apenas mais um viajante cósmico até ser capturado em uma órbita ao redor de Júpiter pela gravidade daquele planeta. Em um ponto crítico no caminho do asteróide, forças gravitacionais o haviam puxado em 21 fragmentos que apareceram “como um colar de pérolas”. Estes agora caíram em Júpiter como limalhas de aço voando em direção a um poderoso ímã. Os sapateiros e David Levy ficaram eufóricos com esta recompensa inesperada por todas as noites frias que passaram assistindo. Alegadamente, Shoemaker exclamou “Quais são as chances de isso acontecer em

nossa vida, com Hubble (telescópio) fixo, Galileo (sonda espacial) perto de Júpiter, os detectores infravermelhos se tornaram adultos, e antes que o dinheiro (da pesquisa) acabe? Pessoal, acho que tivemos o privilégio de testemunhar um milagre!

Uma voz forte para mais pesquisa

Giornale of Geophysical Research, ele previu uma cratera de 10 quilômetros a cada 100.000 anos e uma cratera de 20 quilômetros a cada 400.000 anos. Embora nem todos os cientistas planetários tenham aceitado as estimativas do Shoemaker, os fogos de artifício do cometa Shoemaker-Levy têm feito muito para tornar a comunidade astronômica mais receptiva às suas idéias. Mais tarde, a National Geographic Society produziu um documentário sobre sua vida e obra intitulado “Asteroides: Mortal Impact”.

Com as ferramentas de observação atuais, os Sapateiros indicaram que mesmo que encontrassem um objeto dirigido para a Terra, ele pareceria imóvel até que estivesse muito próximo, e nesse ponto seria tarde demais para fazer qualquer coisa. Tal impacto ocorreu em memória recente. Em 30 de junho de 1908 uma bola de fogo brilhante, que talvez fosse um asteróide de 200 pés de largura, passou sobre a Sibéria e explodiu em uma brilhante nuvem de cogumelos sobre o vale do Tunguska. A cinqüenta milhas do ponto de impacto, uma tenda cheia de nômades foi levantada e lançada ao ar. As florestas que cobriam centenas de quilômetros quadrados foram reduzidas a cinzas e o rugido da onda de choque quebrou janelas e louças a até 600 milhas de distância. A grande preocupação do sapateiro era que o impacto de um asteróide pudesse ser confundido com um ataque nuclear, e possivelmente produzir uma reação impulsiva com um dispositivo nuclear real.

Uma morte trágica

Em uma irônica reviravolta do destino, foi uma colisão frontal mortal que reivindicou o papel do pioneiro do mundo na caça de asteróides. Shoemaker e sua esposa Carolyn estavam em uma de suas visitas anuais à Austrália. Eles haviam empreendido essas visitas para examinar sistematicamente as crateras de impacto potencial descobertas nos últimos anos através de imagens de sensoriamento remoto por satélite. Em 18 de julho de 1997, eles estavam dirigindo sua pick-up em uma estrada de terra 310 milhas ao norte de Alice Springs, Austrália. Ao arredondarem uma curva com arbustos de acácia em ambos os lados, um veículo Land Cruiser apareceu bem na frente deles. Carolyn lembrará mais tarde “Foi instantâneo— não há tempo para se preocupar, ter medo ou evitá-lo”. Carolyn sobreviveu com múltiplas fraturas, mas Shoemaker, 69 anos, morreu devido a seus ferimentos.

Sua história poderia ter terminado ali, se não fosse pela devoção de Caroline Porco, ex-aluna da Shoemaker e colaboradora da missão da Voyager nos planetas exteriores. Sabendo que o fato de lhe ter sido negada a oportunidade de ir à Lua havia sido a maior decepção na vida de Shoemaker, ela propôs que parte de seus restos mortais fosse enviada para seu lugar de descanso final na Lua como uma homenagem final.

A fim de obter o consentimento de sua esposa, foi decidido que a cápsula de policarbonato contendo uma onça de cinza de sapateiro seria lançada a bordo do Prospector Lunar para uma missão de mapeamento lunar com um ano de duração. Ao redor da cápsula foi envolvido um pedaço de papel de alumínio marcado com uma imagem da Cratera do Meteoro no Arizona, onde tudo começou; uma imagem do cometa Hale-Bopp que foi o último cometa que ele e sua esposa observaram juntos; e uma passagem de William Shakespeare’s Romeo e Juliet. Depois de uma dedicação comovente, família e amigos assistiram o foguete Athena subir lentamente na plataforma de lançamento com sua carga especial na noite de 6 de janeiro de 1998. Em 31 de julho de 1999, a missão do Prospector Lunar terminou e a aeronave caiu na Lua. Shoemaker tinha finalmente tocado a Lua.

Mais leituras sobre Gene Shoemaker

Ad Astra, Setembro-Outubro de 1997, p 13.

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Astronomia,Outubro 1997, p. 24; Maio 1998, p. 36-41.

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Economista, 2 de agosto de 1997, p. 70.

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Maclean’s, 18 de julho de 1994, p. 36-42.

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New Yorker, 26 de outubro de 1987, p. 64-97.

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Sciência, 8 de agosto de 1997, p. 776-777.

Sky and Telescope, Novembro de 1997, pp. 48-49; Julho de 1998, pp. 84-85.

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Tempo, 1 de fevereiro de 1993, p. 58.

Boslough, Mark e David Crawford, “Frequently Asked Questions about the Collision of Comet Shoemaker-Levy 9 with Jupiter”, http: //www.isc.tamu.edu/~astro/sl9/cometfaq2.html (15 de novembro de 1999)

Chapman, Mary, “Eugene M. Shoemaker”, http://wwwflag.wr.usgs.gov/USGSFlag/Space/Shoemaker/ (3 de novembro de 1999)

Graps, Amara, “SL9 Impact G,” http: //www.amara.com/sl9/sl9_impactG.html (15 de novembro de 1999)

McFadden, Lucy e Michael F. A’Hearn, “Fact Sheet: Comet P/Shoemaker-Levy 9 and Jupiter”, http: //www.seds.org/ftp/astro/SL9/info/factsheet.txt (15 de novembro de 1999)

Porco, Carolyn, “The Eugene M. Shoemaker Tribute”, http://condor.lpl.arizona.edu/~carolyn/tribute.html (3 de novembro de 1999)

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Stiles, Lori, UA News Services, “Shoemaker Ashes, Comet Hale-Bopp Photo Carried On Lunar Prospector”, http: //www.jpl.nasa.gov/comet/news99.html (3 de novembro de 1999)


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