Fatos de William S. Knudsen


Emigrando da Dinamarca em 1900, William S. Knudsen (1879-1948) forjou uma distinta carreira industrial, abrindo fábricas de montagem, dirigindo um programa de construção naval da Primeira Guerra Mundial, e comandando a expansão européia do pós-guerra para a Ford Motor Company. Ele então serviu como presidente da Chevrolet e General Motors Corporation e finalmente guiou o esforço de produção da América na Segunda Guerra Mundial.<

Nascido Signius Wilhelm Poul Knudsen em 25 de março de 1879, o futuro magnata recebeu uma educação técnica e foi mecânico de bicicletas em sua Dinamarca natal. Alto, robusto e falando inglês com um acentuado sotaque dinamarquês, ele passou pela ilha Ellis, em Nova York, em 1900. Depois de mudar seu nome para William S. Knudsen, ele trabalhou em estaleiros navais e lojas ferroviárias, depois se juntou ao John R. Keim Mills de Buffalo, um fabricante líder de peças de aço prensado para a indústria automotiva.

From Ford to GM

Keim foi comprada pela Ford Motor Company em 1911, e Knudsen foi chamada a Detroit em 1913 para expandir a rede nacional de fábricas de montagem de seu empregador. De olhos fechados, duro e com um temperamento forte (ele podia “apressar” os trabalhadores em 15 idiomas), ele dirigiu a produção em massa de caçadores submarinos (barcos Eagle) da Ford durante a Primeira Guerra Mundial. Em 1919 e 1920 ele elaborou um plano básico para internacionalizar a produção da Ford e teve o controle dos assuntos da Ford na Europa. Mas Henry Ford veio a ressentir-se da maneira independente de seu subordinado, e Knudsen, por sua vez, ressentiu-se da interferência da Ford em seu trabalho. Saindo da Ford em 1921, ele se tornou gerente geral de uma fábrica de Detroit que fabricava peças para automóveis e aparas de fogão.

Em 1922 Knudsen foi oferecido emprego pela General Motors. “Quanto lhe pagaremos”, foi-lhe perguntado pelo Vice-Presidente Alfred P. Sloan, Jr. Ele poderia ter respondido que a Ford lhe havia pago 50.000 dólares. Mas ele simplesmente disse: “O que você quiser”. Eu não estou aqui para estabelecer um valor. Eu procuro uma oportunidade”. Ele entrou na GM por US$ 30.000 e dentro de um mês tornou-se vice-presidente responsável pelas operações da Chevrolet Motor Division— seu salário: US$ 50.000 por ano.

Knudsen foi nomeado presidente da Chevrolet em 1924, e os ganhos de vendas impressionantes de seu carro ajudaram a persuadir Henry Ford a abandonar seu antigo líder, o Modelo T, em favor do Modelo A. A mudança prolongada da Chevrolet permitiu que a Chevrolet, incentivada por um novo motor de seis cilindros, assumisse a liderança de vendas pela primeira vez em 1927-1928. A Ford recuperou o primeiro degrau em 1929-1930, após o que a Chevrolet retomou a supremacia de vendas para o restante da era anterior à Segunda Guerra Mundial. Knudsen foi recompensado com uma promoção à vice-presidência executiva da GM, responsável pela fabricação de carros e carrocerias nos EUA/Canadá em 1933 e à presidência da corporação em 1937.

Trabalho de Defesa na Segunda Guerra Mundial

Em maio de 1940 Knudsen foi convidado pelo Presidente Franklin D. Roosevelt para integrar a comissão consultiva do Conselho de Defesa Nacional. Ao aceitar a cessão não remunerada sobre a objeção do Presidente Sloan, Knudsen sacrificou uma renda anual de $300.000,

Em 1941 Knudsen foi nomeado diretor geral do Escritório de Gestão de Produção e em 1943 diretor de

produção de guerra para o Departamento de Guerra, tornando-se no processo o primeiro civil nomeado para o posto de tenente-general do Exército. Ao solicitar que Knudsen aceitasse a comissão, o Presidente Roosevelt disse: “Bill … quero que você faça isso porque quando você entrar em campo pode haver generais que tentarão puxar a sua patente— eles não podem fazer isso porque você estará acima deles. Quero que você aceite isso também por outro motivo. Eu me sentirei melhor, se você o fizer”. Knudsen foi nomeado diretor do Comando de Serviço Técnico Aéreo em 1944, e naquele ano foi agraciado com a Medalha de Serviço Distinto do Exército “por excepcionalmente meritório e distinto serviço no desempenho de funções de grande responsabilidade”. Com o zumbido da produção, Knudsen renunciou à sua comissão em 1º de junho de 1945.

Duas Luzes Anos

Releito ao conselho de diretores da GM em 2 de julho, Knudsen inspecionou as fábricas européias da corporação devastadas pela guerra, depois sugeriu a Sloan que ele fosse nomeado “inspetor geral” das fábricas da GM no mundo inteiro. Sloan, observando que Knudsen havia atingido a idade de aposentadoria obrigatória da empresa de 65 anos, rejeitou o pedido. A recessão, segundo a filha de Knudsen, deixou seu pai um homem quebrado. Ainda assim, Knudsen serviu como presidente geral da celebração do Jubileu de Ouro da Indústria Automotiva em Detroit, em 1946, e foi brevemente presidente da Hupp Corporation.

de Detroit.

Knudsen recebeu a maior honraria da Dinamarca, a Grande Cruz de Danneborg, do Rei Christian X em 1945, época em que uma placa foi afixada em sua cidade natal, Copenhague. Knudsen e sua esposa, Clara, casaram-se em 1911 e tiveram um filho e três filhas. O filho, Semon E. “Bunkie”, foi vice-presidente executivo da GM de 1966 a 1968, presidente da Ford em 1968 e 1969, e presidente da White Motor Corporation de 1971 a 1980.

Leitura adicional sobre William S. Knudsen

O único trabalho em comprimento de livro sobre Knudsen é a simpatia de Norman Beasley Knudsen: A Biography (1947), autorizada pela família Knudsen e levada à conclusão antes da morte do industrialista. Os anos Ford de Knudsen são minuciosamente examinados em Allan Nevins e Frank Ernest Hill’s Ford: The Times, the Man, the Company (1954) e Ford: Expansão e Desafio 1915-1933 (1957). Sua carreira como GM é brevemente discutida em Arthur Pound’s The Turning Wheel: A História da General Motors durante vinte e cinco anos 1908-1933 (1934) e em Alfred P. Sloan’s My Years with General Motors (1964).


GOSTOU? PARTILHE COM OS SEUS AMIGOS!