Fatos de William Maxwell Evarts Perkins


Reconhecido como o maior editor americano de ficção, William Maxwell Evarts Perkins (1884-1947) foi lendário em sua vida por descobrir e desenvolver autores brilhantes.<

Maxwell Perkins nasceu em 20 de setembro de 1884, em Nova York; cresceu em Plainfield, Nova Jersey; freqüentou a Academia St. Paul’s em Concord, New Hampshire; e se formou na Faculdade de Harvard em 1907. Embora formado em economia na faculdade, Perkins teve o bom senso de estudar também com Charles Townsend Copeland, um famoso professor de literatura que ajudou a preparar Perkins para sua vocação.

Depois de trabalhar como repórter para The New York Times, Perkins juntou-se à venerável editora Charles Scribner’s Sons em 1910. Nesse mesmo ano ele casou-se com Louise Saunders, também de Plainfield, que lhe daria à luz cinco filhas. Na época em que ele se juntou a ela, Scribner’s era conhecido por publicar autores eminentemente respeitáveis como John Galsworthy, Henry James e Edith Wharton. Entretanto, por mais que ele admirasse esses gigantes mais velhos, Perkins desejava trazer o Scribner’s para o século 20, publicando escritores mais jovens. Ao contrário da maioria dos editores, ele procurou ativamente novos artistas promissores e fez sua primeira grande descoberta em 1919, quando assinou F. Scott Fitzgerald. Esta não foi uma tarefa fácil, pois ninguém no Scribner’s, exceto Perkins, tinha gostado The Romantic Egotist, do título de trabalho do primeiro romance de Fitzgerald, e ele foi rejeitado. Mesmo assim, Perkins trabalhou com Fitzgerald para revisar drasticamente o manuscrito e depois fez um lobby pela casa até desgastar a resistência de seus colegas.

A publicação de Este Lado do Paraíso (1920) marcou a chegada de uma nova geração literária que estaria sempre associada a Perkins. A profligência e o alcoolismo de Fitzgerald

colocou uma grande tensão em sua relação com Perkins. No entanto, Perkins permaneceu seu amigo, assim como seu editor, até o final da vida muito curta de Fitzgerald, adiantando-lhe dinheiro, fazendo empréstimos pessoais e encorajando o gênio instável em todos os sentidos. Perkins também prestou serviço como editor, particularmente ao ajudar Fitzgerald com The Great Gatsby (1925), sua obra-prima, que se beneficiou substancialmente das críticas de Perkins.

Foi através de Fitzgerald que Perkins conheceu Ernest Hemingway, publicando seu primeiro romance, O Sol Também se Levanta, em 1926. Um livro ousado para a época, Perkins teve que lutar por ele por objeções à profanidade de Hemingway levantadas por tradicionalistas da firma. O sucesso comercial do próximo romance de Hemingway, A Farewell to Arms (1929), que subiu para o número um na lista dos mais vendidos, pôs um fim às perguntas sobre o julgamento editorial da Perkins.

O maior desafio profissional que Perkins já enfrentou foi colocado por Thomas Wolfe, cujo talento só foi igualado por sua falta de autodisciplina artística. Ao contrário da maioria dos escritores, que muitas vezes são bloqueados, as palavras jorraram de Wolfe como um poderoso Niágara. Uma bênção de certa forma, isto também foi uma maldição, pois o afeto de Wolfe por cada uma de suas sentenças era ilimitado. Após uma tremenda luta, Perkins induziu Wolfe a cortar 90.000 palavras de seu primeiro romance, Look Homeward Angel (1929). Seu próximo, Of Time and the River (1935), foi o resultado de uma batalha de dois anos durante a qual Wolfe continuou escrevendo mais e mais páginas diante de um esforço finalmente vitorioso de Perkins para manter a linha no tamanho. Agradecido a Perkins no início por tê-lo descoberto e ajudado a realizar seu potencial, Wolfe mais tarde ficou ressentido.

a percepção popular de que ele devia seu sucesso ao seu editor. Isto foi verdade em parte, pois sem a mão firme de Perkins é improvável que Wolfe pudesse ter sido publicado. Wolfe deixou o Scribner’s depois de provocar numerosas brigas com Perkins para justificar sua saída. Esta ingratidão machucou Perkins, mas não o impediu de servir abnegadamente como executor literário de Wolfe após sua morte prematura em 1938.

Embora sua reputação como editor esteja mais estreitamente ligada a estes três, Perkins trabalhou com muitos outros escritores. Ele foi o primeiro a publicar J.P. Marquand e Erskine Caldwell. Seus conselhos foram responsáveis pelo enorme sucesso de Marjorie Kinnan Rawlings, cujo The Yearling (1938) nasceu de sugestões feitas por Perkins. Tornou-se um best-seller fugitivo e ganhou o Prêmio Pulitzer. Alan Paton’s Cry the Beloved Country (1946) foi outro livro de grande sucesso da Perkins. Sua última descoberta foi James Jones, que se aproximou da Perkins em 1945. Perkins convenceu Jones a abandonar o romance no qual ele estava trabalhando naquela época e o lançou no que se tornaria From Here to Eternity (1951). Nessa época a saúde de Perkins estava falhando e ele não vivia para ver seu sucesso, nem o de Hemingway The Old Man and the Sea (1952), que era dedicado à sua memória. Perkins morreu em 17 de junho de 1947 em Stamford, Connecticut.

Perkins foi notado por sua cortesia e consideração, que, embora justamente admirado, não são o que o tornou grande. Entre seus dons, dois em particular se destacam. Ele reconheceu a boa escrita onde quer que a encontrasse e cuidou dos escritores como poucos editores fizeram. Que a Ring Lardner tem uma reputação hoje, por exemplo, deve-se ao fato de que Perkins o via como mais do que um humorista sindicalizado. Perkins acreditava em Lardner mais do que o escritor acreditava em si mesmo, e apesar do fracasso de várias coleções anteriores ele convenceu Lardner a deixá-lo montar outra sob o título Como Escrever Histórias Curtas (1924). O livro vendeu bem e, graças a excelentes críticas, estabeleceu Lardner como uma figura literária.

Parte de seus papéis de treinador, amigo e promotor, Perkins foi incomum entre os editores pela atenção próxima e detalhada que deu aos livros, e pelo que o romancista Vance Bourjaily, outro de suas descobertas, chamou de seu “infalível senso de estrutura”. Embora ele próprio nunca tenha fingido ser um artista, Perkins podia muitas vezes ver onde um autor deveria ir mais claramente do que o escritor. Isso era verdade até mesmo para Fitzgerald, cujo artesanato era exemplar. Por isso, e por seu talento, a literatura americana está muito em dívida para com ele.

Leitura adicional sobre William Maxwell Evarts Perkins

Existe apenas uma biografia de Perkins, o excelente A. Scott Berg, Max Perkins: Editor de Genius (1978). Os artigos editoriais de Perkins estão na coleção Charles Scribner’s Sons da Princeton University. Perkins tornou-se conhecido do público em geral em sua vida como resultado de um perfil de Malcolm Cowley, “Unshaken Friend, ” New Yorker (1 e 8 de abril de 1944).


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