Fatos de William Gilbert


O médico e físico inglês William Gilbert (1544-1603), um investigador de fenômenos elétricos e magnéticos, é notado principalmente por seu “Demagnete”, um dos primeiros trabalhos científicos baseados na observação e experimentação.<

William Gilbert nasceu em Colchester, Suffolk, em 24 de maio de 1544. Ele estudou medicina no St. John’s College, Cambridge, formando-se em 1573. Quatro anos mais tarde, começou a praticar em Londres. Ele era proeminente na Faculdade de Medicina e tornou-se seu presidente em 1599. No ano seguinte foi nomeado médico da Rainha Isabel I, e alguns meses antes de sua morte em 10 de dezembro de 1603, médico de James I.

Em 1600 Gilbert publicou De magnete (Sobre o ímã, sobre os corpos magnéticos, e A respeito daquele grande ímã, a Terra: A New Physiology), em latim. O primeiro grande trabalho científico produzido na Inglaterra, refletiu uma nova atitude em relação à investigação científica. Ao contrário da maioria dos pensadores medievais, Gilbert estava disposto a confiar na experiência dos sentidos e em suas próprias observações e experiências em vez da opinião autoritária ou da filosofia dedutiva de outros. No tratado, ele não apenas recolheu e revisou de forma crítica conhecimentos mais antigos sobre o comportamento dos corpos magnéticos e eletrizados, mas descreveu suas próprias pesquisas, que ele vinha conduzindo há 17 anos.

Na eletrostática Gilbert cunhou a palavra “eletricidade”, ampliou muito o número de materiais conhecidos que exibiam atração elétrica, e sugeriu que a atração elétrica estática era devida a um efluente elétrico sutil emitido por corpos eletrificados. A maior parte do trabalho, no entanto, é dedicada ao magnetismo. Embora a bússola fosse conhecida na Europa há pelo menos 4 séculos, a de Gilbert foi o primeiro estudo importante sobre o comportamento detalhado das agulhas de bússola, sua variação em relação ao norte verdadeiro, e a tendência do pólo norte da agulha a mergulhar. A partir de experimentos

envolvendo uma pedra esférica, o ímã mais poderoso então disponível, Gilbert concluiu que a terra era um imã enorme, com um pólo magnético norte e sul coincidindo com os pólos de rotação. A variação nas leituras da bússola do norte verdadeiro, ele acreditava, era devida às massas de terra.

Gilbert também especulou sobre a natureza do magnetismo, sugerindo que os corpos magnéticos tinham uma espécie de alma que atraía espontaneamente outros corpos. Ele apontou que a gravidade poderia ser uma espécie de magnetismo, ou era pelo menos análoga a ele, e que os movimentos dos planetas poderiam muito bem ser explicados considerando sua influência mútua.

Os estudos de Gilbert eram tão completos e abrangentes que, já em 1822, afirmou-se que De magnete continha quase tudo o que se sabia sobre o magnetismo. Hoje a unidade de força magnética é chamada de gilbert.

Leitura adicional sobre William Gilbert

Gilbert’s De magnete (On the Magnet) está disponível em várias traduções, tais como as de S. P. Thompson e P. Fleury Mottelay. A única biografia completa de Gilbert é de Silvanus P. Thompson, Gilbert de Colchester: Um Magnetizador Elizabethan (1891), que agora é difícil de obter. Romano Harré, Early Seventeenth Century Scientists (1965), tem um capítulo completo sobre Gilbert. Uma breve biografia é dada em George Sarton, Seis Asas: Men of Science in the Renaissance (1957). A maioria das histórias padrão da ciência discute as contribuições de Gilbert. Ver particularmente Abraham Wolf, A História da Ciência, Tecnologia e Filosofia nos Séculos 16 e 17 (2 vols., 1939; 2d ed. 1959).


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