Fatos de William Dean Howells


William Dean Howells (1837-1920), escritor e editor americano, foi um crítico influente e um importante romancista do final do século XIX.<

A carreira de William Dean Howells abrangeu um período de mudança radical na literatura americana; como romancista, crítico e editor, ele contribuiu muito para essas mudanças. Defensor da honestidade e da responsabilidade social na literatura, ele liderou a luta contra a fantasia escapista e pela ficção realista e moralmente e politicamente comprometida.

Howells nasceu em 1º de março de 1837, em Martin’s Ferry, Ohio. Seu pai era um impressor e jornalista country que exibia os melhores traços da fronteira americana— independência, autoconfiança e consciência. William passou pouco mais de um ano na sala de aula, mas os escritórios de seu pai proporcionaram uma educação completa e significativa. Em Years of My Youth (1916) Howells lembrou seu treinamento mais antigo: “Eu conseguia escrever muito bem, e aos dez anos e mais tarde até que o jornalismo se tornou minha universidade, a gráfica era principalmente minha escola”

Quando William tinha 3 anos a família se mudou para Hamilton— o delicioso livro A Boy’s Town (1890) registra experiências lá. A família se mudou para Dayton quando ele tinha 11 anos e, após um ano memorável em uma cabana de madeira, para Columbus quando ele tinha 13 anos. Dois anos mais tarde, o mais velho Howells tornou-se editor da Ashtabula Sentinel. Durante estes anos, o jovem Howells ensinou a si mesmo alemão, francês, espanhol e um pouco de latim; ele se familiarizou com grandes poetas, especialmente Shakespeare, e cresceu a amar obras-primas da prosa como Don Quixote. Em 1857, quando ele retornou a Colombo para trabalhar como repórter político, Howells havia adquirido uma educação verdadeiramente liberal.

Autor e Propagandista

Howells herdou as fortes convicções abolicionistas de seu pai. Estas estão refletidas no poema narrativo “O

Pilot’s Story, “um relato patético do suicídio de uma escrava, que foi um dos vários poemas de Howells publicados pela revista Atlantic Monthly em 1860. Mais importante, ele escreveu uma biografia oficial de campanha apoiando os candidatos republicanos nas eleições de 1860. As Vidas e Discursos de Abraham Lincoln e Hannibal Hamlin podem ter ajudado a eleger Lincoln e a mudar a história da América; sem dúvida, mudou a história pessoal de Howells.

Though Howells viu muitos amigos marchando para lutar na Guerra Civil, ele tinha pouco interesse em se juntar a eles. Ele havia se candidatado a uma nomeação diplomática e foi finalmente condecorado com Veneza. Os meses antes de sua partida foram importantes; viajando para o leste, ele conheceu alguns dos escritores mais importantes da América: James Russell Lowell, Nathaniel Hawthorne, e Ralph Waldo Emerson em Massachusetts; Walt Whitman em Nova York. De volta a Columbus, ele conheceu Elinor Mead, uma jovem mulher que estava visitando sua prima, Rutherford B. Hayes. Eles foram casados em 1862 e mantiveram um relacionamento feliz por 48 anos.

As experiências italianas de Howells, juntamente com sua descoberta das comédias do dramaturgo do século 18 Carlo Goldoni, o transformaram da poesia à prosa, do romance ao realismo, e de assuntos provincianos ao cosmopolita. Algumas de suas melhores ficções tratariam os americanos na Itália, mas os primeiros frutos de sua residência estrangeira foram esboços de viagem, publicados em periódicos americanos, e um gracioso volume de impressões, Vida Veneziana (1866), que passou por uma partitura de edições em sua vida.

Carreira como Editor

Howells retornou aos Estados Unidos com sua esposa e filha menor em 1865. Ele aceitou um posto editorial na revista Nation em Nova York, mas sua ambição era viver em Boston e trabalhar na revista Atlantic Monthly. Em janeiro de 1866 a oferta chegou, e a associação de 14 anos de Howells com a revista mais respeitada do país começou. Ele serviu como editor assistente até 1871 e como chefe de redação até 1881. Seus julgamentos literários logo dominaram a revista Atlantic, que ele transformou de uma revista regional para uma revista nacional. Ele publicou o trabalho de talentosos escritores de cor local de todas as partes do país: Sarah Orne Jewett, Edward Eggleston, Bret Harte, e muitos outros. Ele apresentou trabalhos de colegas pioneiros do novo realismo e importantes escritos de dois de seus amigos mais próximos, Henry James e Mark Twain. Nenhum desses gigantes conseguia suportar os escritos do outro; Howells conseguia admirar, ajudar e aprender com ambos. Ambos os escritores tinham motivos para agradecer as críticas entusiasmadas. Howells publicou na revista Atlantic: James porque sua difícil prosa poderia de outra forma não ter atraído nenhum público, Twain porque seus contos humorísticos poderiam ter apelado apenas para os não-cultivados se eles não tivessem suportado o imprimatur da Atlantic.

A relação de Howells com Twain deu origem a alguma controvérsia; críticos hostis afirmaram que ele censurou ou censurou as obras de seu exuberante amigo. De fato, Howells foi um editor e crítico extremamente útil para Twain, como foi para muitos escritores menores. Um mestrado honorário em artes pela Universidade de Harvard (1867) e uma nomeação como professor universitário (1869-1871) foram o reconhecimento das realizações autodidatas de Howells. Mais tarde, foi-lhe oferecido o título de professor na Universidade Johns Hopkins e em Harvard, mas não foi atraído pela vida acadêmica.

Carreira como Novelista

Em 1871 Howells publicou seu primeiro romance, Their Wedding Journey. O livro segue Basil e Isabel March em sua viagem de lua-de-mel de Boston ao Quebec. Manjericão é Howells apenas ligeiramente disfarçado; Isabel é a Sra. Howells. Estes dois personagens aparecem repetidamente na ficção de Howells, geralmente a alguma distância do centro da ação. Ao longo de sua carreira, Howells tratou seus personagens com uma ironia suave que os humaniza imediatamente e chama a atenção para suas fraquezas. Howells foi honesto com todos, acima de tudo consigo mesmo.

Os romances Howells publicados nos 10 anos seguintes foram consistentemente bons, mas, com exceção de The Undiscovered Country (1880), eles são de baixa caligrafia e talvez um pouco drab. Nestes anos ele lia e elogiava os realistas europeus, especialmente o romancista russo Ivan Turgenev, que confirmou muitas idéias a que Howells já havia chegado: por exemplo, esse personagem conta mais do que a ação na ficção, e esse diálogo, não a exposição, deveria carregar o fardo de um romance. Estas idéias foram reveladas no primeiro grande romance de Howells, A Modern Instance (1882), a história trágica de um casamento impossível que termina em divórcio. Este foi o primeiro tratamento compassivo na ficção americana dos problemas de uma mulher divorciada.

Em 1881 Howells renunciou à sua redação do Atlantic e em 1882 levou sua esposa e três filhos para a Europa por um ano. Dos romances da década de 1880 The Rise of Silas Lapham (1885) é o mais famoso. Nesta história de um homem autodidata que tenta comprar uma posição social em Boston para sua família de origem rural, Howells ampliou seu escopo para incluir personagens de diversas origens e classes. Em The Minister’s Charge (1887) Howells introduziu pela primeira vez o conceito de “cumplicidade”— a responsabilidade que todos compartilham pelos atos de cada indivíduo. Enquanto ele escrevia o livro em 1886, uma bomba explodiu durante uma reunião política no Haymarket de Chicago. Houve vítimas, e um grupo de anarquistas foi acusado—falsamente, apareceu—de assassinato. Howells ficou chocado e tomou um papel de liderança em uma campanha nacional por justiça para os anarquistas impopulares, mas a justiça foi negada.

A consciência de Howells da injustiça social e de classe e da cumplicidade de cada homem com tal injustiça foi fortalecida pela leitura de outro romancista russo, Leo Tolstoi, cuja influência é aparente na estrutura de A Hazard of New Fortunes (1890). Neste livro as Marchas (como os Howellses) mudaram-se para Nova York; uma família recém-ricas está buscando aceitação social; um jornalista está buscando uma revista que lhe dê liberdade editorial; e a classe está tentando falar com classe, região a região, geração a geração. O romance é compassivo, humano e trágico. Outros problemas sociais também despertaram a atenção de Howells. Na impressionante novela An Imperative Duty (1892), ele argumentou eloquentemente contra o racismo num momento em que seus leitores estavam se voltando rapidamente para as doutrinas supremacistas brancas. Ele apresentou suas idéias de uma boa sociedade, essencialmente socialista e libertária, no longo conto Um Viajante de Altruria (1894).

Crítica literária

Em 1886 Howells havia iniciado a coluna de revisão regular, “Estudo do Editor”, em Harper’s. Ele mudou esta coluna de uma revista para outra durante a década de 1890, retornando para Harper’s em 1900. Suas resenhas reconheceram consistentemente o melhor da literatura contemporânea. Ele foi o primeiro crítico de nota a elogiar Stephen Crane e o único crítico importante a rever os poemas de Emily Dickinson com verdadeira apreciação. Os princípios de seus julgamentos literários estão expostos em Criticismo e Ficção (1891), uma obra de importância duradoura. Minhas Paixões Literárias (1895), Heroínas de Ficção (1901), e Meu Mark Twain (1910) são outras obras críticas de interesse.

Todas as honras concebíveis vieram a Howells (conhecido como “o Reitor”) nos últimos 20 anos de sua vida— doutoramentos honorários, a primeira presidência da Academia Americana de Artes e Letras, e o mais prático dos prêmios, uma edição de biblioteca de seus próprios escritos (1911). Em 1916 ele publicou The Leatherwood God, uma poderosa análise do frenesi religioso no início da fronteira americana, e em 1920 The Vacation of the Kelwyns, um “idílio de verão” rico em sabedoria, humor, e tristeza. O livro é de Howells em todos os sentidos, mas o título era do editor, pois o romancista havia morrido em Nova York em 11 de maio de 1920, antes de sua publicação.

Leitura adicional sobre William Dean Howells

A situação literária em Howells’s America está bem delineada em sua Literary Friends and Acquaintance (1900). Entre suas outras memórias estão Meu Ano em uma Cabine de Log (1893) e Impressões e Experiências (1896). Edwin H. Cady’s The Road to Realism (1956) e The Realist at War (1958) juntos constituem a melhor biografia de Howells. Kenneth S. Lynn, William Dean Howells: An American Life (1971), é outra excelente escolha. Clara M. Kirk e Rudolf Kirk, William Dean Howells (1962), é um estudo mais curto impressionante combinando biografia e crítica. Van Wyck Brook, Howells: His Life and World (1959), é impressionista, mas valioso. Kermit Vanderbilt, The Achievement of William Dean Howells (1968), reinterpreta os grandes romances de forma convincente. Howells é colocado no contexto de sua época no excelente The American 1890s (1966).

de Larzer Ziff.

Fontes Biográficas Adicionais

Alexander, William Raymond Hall, William Dean Howells, o realista como humanista, New York, N.Y: B. Franklin, 1981.

Cady, Edwin Harrison, The realist at war: the mature years, 1885-1920, of William Dean Howells, Westport, Conn.: Greenwood Press, 1986.

Cady, Edwin Harrison, O caminho para o realismo: os primeiros anos, 1837-1885, de William Dean Howells, Westport, Conn.: Greenwood Press, 1986, 1956.

Cady, Edwin Harrison, Young Howells & John Brown: episódios em uma educação radical, Columbus: Ohio State University Press, 1985.

Cook, Don Lewis, William Dean Howells: the Kittery years, Kittery Point, Me..: William Dean Howells Memorial Committee, 1991.

Crowley, John William, The black heart’s truth: the early career of W.D. Howells, Chapel Hill: Universidade da Carolina do Norte, 1985.

Howells, William Dean, Years of my youth, e três ensaios, Bloomington, Indiana University Press, 1975.

A máscara da ficção: ensaios sobre W.D. Howells, Amherst: University of Massachusetts Press, 1989.

Olsen, Rodney D., Dança em correntes: a juventude de William Dean Howells, Nova York: New York University Press, 1991.


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