Fatos de William Bateson


William Bateson (1861-1926), um biólogo inglês, preocupava-se principalmente com questões evolutivas. Sua insatisfação com os argumentos tradicionais darwinianos sobre a história da vida o levou a um estudo de hereditariedade e variação.<

Por influência de Darwin, os biólogos das últimas quatro décadas do século XIX voltaram sua atenção em grande parte para os estudos da história da vida. Usando a descrição e comparação da estrutura e características de desenvolvimento dos organismos como suas principais ferramentas, eles procuraram delinear as formas básicas de vida. Sua segunda tarefa era determinar variações a partir dessas formas e relações entre as variações. Acima de tudo, eles desejavam reconstruir a linhagem de todas as espécies. William Bateson direcionou sua carreira para uma solução dos problemas aos quais Charles Darwin não podia responder.

Bateson nasceu em 8 de agosto de 1861. Seu pai era um estudioso e mestre dos clássicos do St. John’s College, Cambridge. Quando criança, ele demonstrou um leve interesse pela natureza e demonstrou um conhecimento justo da história natural. Suas notas na ciência eram encorajadoras, mas poucos reconheceram sua habilidade latente neste campo. Seu pai não favorecia a busca da ciência natural. Neste cenário, Bateson foi descrito como “um garoto vago e sem rumo”

Quando Bateson entrou na St. John’s College em 1879, experimentou seu primeiro sucesso acadêmico e ganhou direção na ciência. Em 1882 ele ganhou um exame de honra, o Tripos de Ciências Naturais, e mais tarde ganhou uma bolsa de estudos universitária. Estes sucessos o levaram a concentrar-se na biologia. Adam Sedgwick e W. F. R. Weldon, renomados cientistas de Cambridge, contribuíram significativamente para o conhecimento de Bateson e sua compreensão precoce da biologia.

A Iconoclast—Carreira precoce

O primeiro trabalho científico profissional de Bateson foi feito dentro do espírito da biologia tradicional. O estudo para os Tripos das Ciências Naturais o apresentou ao verme bolota Balanoglossus. Pouco se sabia sobre a história de vida de

Balanoglossus, e Bateson desejava explorar a possibilidade de sua relação com os vertebrados. Após dois verões de estudo (1883 e 1884) sob W. K. Brooks na América, Bateson publicou artigos argumentando pela posição de Balanoglossusas um refrão primitivo. Através deste trabalho ele ganhou reconhecimento inicial como biólogo, e isso levou à sua eleição como Fellow of St. John’s College (1885).

Uma semente de dissidência também foi encontrada no primeiro trabalho profissional de Bateson. Enquanto os estudos Balanoglossus seguiram a biologia tradicional no método e objetivo, Bateson ponderou as evidências de forma diferente do que seus precursores e sugeriu uma reorganização da árvore da filogenia. Brooks tinha encorajado Bateson a ver criticamente as conclusões sobre filogenia alcançadas através de estudos comparativos em anatomia e embriologia. Bateson chegou a considerar essas conclusões como especulativas, não capazes de serem testadas. Em vez disso, ele ganhou uma apreciação dos estudos experimentais em hereditariedade e variação.

Nos anos seguintes, Bateson tornou-se um crítico franco da biologia tradicional. Embora ele exigisse altos padrões científicos para seu próprio trabalho e de outros, suas idéias não eram populares, e ele falhou repetidamente em conseguir compromissos de ensino. Sua pesquisa durante os primeiros anos de sua carreira foi parcamente financiada através de palestras e bolsas temporárias, como a Balfour Studentship, que ele recebeu em 1887.

O próprio programa de pesquisa de Bateson incluiu a experimentação rigorosa e a extensa coleção de fatos. Através de um levantamento de informações adquiridas desta maneira e da aplicação de raciocínios indutivos, pode-se, acredita Bateson, chegar a conclusões científicas firmes. De 1886 a 1894, seu trabalho centrou-se na coleta de informações sobre a variação dos animais. Sua observação da descontinuidade entre as espécies o levou a acreditar que a evolução não se dá através da seleção de indivíduos que possuem variações minúsculas, mas sim vantajosas (a visão de Darwin). Em vez disso, ele acreditava que a evolução, particularmente a origem de uma nova espécie, ocorre por grandes saltos de variação (daí o termo discontinuidade). Esta visão foi expressa em Materiais para o Estudo da Variação (1894), um livro que muitos consideram como o melhor de Bateson.

Após descartar o poder seletivo do meio ambiente como o fator impulsionador da evolução, Bateson propôs que a evolução pode ser compreendida através de um estudo da herança que, ele esperava, revelaria a origem da variação— o fenômeno subjacente à mudança evolutiva. Durante os anos seguintes, Bateson iniciou um ambicioso programa de experiências de criação. Ele desejava saber exatamente a natureza da transmissão das características do pai para a prole. Isto entendia que ele poderia investigar erros na transmissão— em resumo, ele poderia estudar a variação.

Bateson e a Descoberta de Mendel

Por meio de seu trabalho sobre hereditariedade e variação, Bateson tornou-se peculiarmente bem adaptado para reconhecer o significado do trabalho de Gregor Mendel. Primeiro publicado em 1866 e depois esquecido, este trabalho sobre a herança de personagens em ervilhas de jardim foi descoberto por Hugo De Vries em 1900. Bateson logo também leu o jornal republicado e imediatamente avançou a visão para estudantes e colegas. Para sua consternação, porém, seu ex-professor e um bastião da opinião científica na Inglaterra, W. F. R. Weldon, reviu o trabalho de Mendel e negou-lhe qualquer significado. Temendo que a visão de Mendel se perderia pela segunda vez, Bateson formulou uma defesa vigorosa que iniciou uma controvérsia amarga, mas garantiu que Mendel não seria facilmente esquecido.

Para Bateson, a visão de Mendel forneceu uma resposta a algumas questões biológicas incômodas. Em primeiro lugar, ela concordava bem com uma visão que suportava a descontinuidade da variação e, Bateson acreditava, resolveu a controvérsia sobre se a variação era contínua ou descontínua. Em segundo lugar, propôs uma unidade hereditária subjacente a caracteres particulares— uma unidade que é mantida independentemente da combinação com outros caracteres e mantida como um fator hereditário mesmo que não se manifeste em caráter visível. Assim, ela respondeu à questão de como uma variação poderia permanecer distinta quando o organismo variável fosse reproduzido em uma grande população do tipo normal. A visão de Mendel também forneceu um método experimental e quantitativo pelo qual caracteres discretos poderiam ser seguidos através de gerações— um rigor que apelou para Bateson. Foi, de fato, um princípio que organizou e explicou todos os preconceitos de Bateson sobre a natureza dos organismos e a evolução.

Mendelismo também deu a Bateson a esperança de uma união entre suas concepções científicas e a corrente dominante da opinião biológica. Durante os dez anos seguintes à sua descoberta de Mendel, Bateson tornou-se o principal proselitista da visão mendeliana. Nesta tarefa, ele obteve um sucesso considerável. A genética, um termo que o próprio Bateson aplicou ao estudo da hereditariedade e variação, tornou-se uma busca prodigiosa e respeitável. Bateson posteriormente ganhou estudantes sérios e altamente qualificados, entre os quais estavam R. C. Punnett, E. R. Saunders, e L. Doncaster. Estes estudantes o ajudaram em suas realizações científicas mais lembradas— a demonstração dos fenômenos mendelianos em animais, uma determinação da distribuição de fatores hereditários que inicialmente se pensava serem anômalos à visão mendeliana, e a descoberta da tendência de fatores a serem herdados em grupos (o fenômeno mais tarde chamado de linkage).

Estas realizações levaram a numerosas honras e melhorias na posição acadêmica de Bateson. Em 1907 ele foi convidado a dar uma série de palestras em Yale— as Silliman Lectures, publicadas em 1913 como Problems in Genetics. Em 1910 Bateson tornou-se diretor da John Innes Horticultural Institution em Merton. Lá ele continuou sua pesquisa e redação, mas aos poucos ele se afastou de seu papel principal em biologia.

O Período Conservador

A genética adquiriu uma inclinação distintamente materialista na segunda década do século 20. Pesquisadores da Universidade de Columbia sob T. H. Morgan mudaram o campo com sua teoria cromossômica da herança. Eles propuseram que os fatores de herança—genes—eram unidades materiais dispostas em série sobre os cromossomos. Reconhecendo que lhes faltava a sofisticação para investigar a forma

que estes fatores materiais propostos foram traduzidos em caracteres visíveis, estes pesquisadores limitaram sua investigação à transmissão de caracteres de uma geração para a próxima. Os estudos das freqüências em que os fatores foram herdados juntos levaram a um posicionamento dos fatores nos cromossomos. Em essência, foi criado um mapa genético.

Resultados da Columbia foram impressionantes e convenceram a maioria dos biólogos da precisão da teoria dos cromossomos. Bateson foi, no entanto, filosoficamente orientado contra uma posição materialista. Ele acreditava que a substância por si só não possuía capacidade de se reproduzir e se manifestar em um caráter visível. Pelo contrário, forças—ondas, por exemplo—ao causar arranjos semelhantes de substância poderiam ser os fatores hereditários. Isto, aplicado ao desenvolvimento, poderia explicar a repetição de partes do corpo ou, aplicado à herança, poderia explicar porque a descendência era semelhante aos pais. Mesmo a variação foi considerada por Bateson não como uma mudança de substância, mas como uma mudança de arranjo provocada por uma mudança de força ou movimento durante o desenvolvimento. Assim, para Bateson, a herança e o desenvolvimento estavam intimamente ligados. Esta união foi ignorada por Morgan e seus colegas. Enquanto eles davam grandes passos na caracterização da herança, sua recusa em lidar com o desenvolvimento indicava, acreditava Bateson, a fraqueza de sua teoria.

Poucos biólogos compartilharam a suspeita de Bateson sobre o materialismo. Essa evidência para a teoria dos cromossomos era circunstancial e não os incomodava, pois incomodava Bateson. Enquanto Bateson pedia uma demonstração de que as unidades materiais nos cromossomos davam origem a caracteres hereditários, eles estavam satisfeitos que os grupos de ligação se correlacionavam bem com o número de cromossomos— esta correlação era a evidência mais forte que o grupo Columbia poderia produzir inicialmente para a teoria dos cromossomos. Era uma teoria popular, no entanto, e se tornou mais popular à medida que as evidências se acumulavam a seu favor. Orientado contra esta tendência, Bateson mais uma vez se viu crítico do pensamento biológico predominante.

Embora a saúde tenha falhado, Bateson continuou suas pesquisas no John Innes Horticultural Institution até sua morte em 1926. Além disso, ele continuou sua vocação de vida, a coleção de arte. Sua eleição como curador do Museu Britânico estava relacionada ao conhecimento adquirido através desta avocação. Esta honra final lhe agradou muito e encabeçou sua impressionante lista, que incluía a Medalha Darwin (1904), eleição como presidente da Associação Britânica para o Progresso da Ciência (1914) e a Medalha Real (1920).

Leitura adicional sobre William Bateson

A biografia mais completa de Bateson é a memória de sua esposa, Beatrice Bateson. Ela inclui amostras de suas cartas e é encontrada no livro William Bateson, F. R. S. Naturalist (1928, 1985), que também contém numerosos artigos e endereços de Bateson. Outras fontes biográficas são o artigo de William Coleman no Dicionário de Biografia Científica e “William Bateson” de seu aluno R. C. Punnett (Edinburgh Review, 1926). Lindley Darden faz uma análise perceptiva da adoção por Bateson da visão Mendeliana em “William Bateson and the Promise of Mendelism, ” Journal of the History of Biology (1977), e A. G. Cock escreve sobre as experiências de reprodução de Bateson, discute os conflitos de Bateson com as facções conservadoras da biologia inglesa, e caracteriza a abordagem de Bateson à investigação científica em “William Bateson, Mendelismo e Biometria, ” Journal of the History of Biology (1973). “Bateson e Cromossomos”: Conservative Thought in Science, ” Centaurus (1970) é um longo artigo de William Coleman sobre os fatores que contribuíram para a rejeição da teoria dos cromossomos por parte de Bateson. Para um estudo geral da biologia durante este período, ver Garland Allen, Life Science in the Twentieth Century (1975).


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