Fatos de Uriah Stephens


Uriah Stephens (1821-1882), líder trabalhista americano proeminente na fundação dos Cavaleiros do Trabalho, permaneceu seu líder por uma década.<

Uriah Stephens nasceu em Cape May, N.J., em 3 de agosto de 1821. Estudou para ser pregador batista, mas problemas financeiros o obrigaram a se tornar aprendiz de alfaiate. Ele aparentemente continuou a estudar em seu tempo livre, mas em 1845 mudou-se para a Filadélfia e praticou seu ofício em tempo integral.

Em 1855 Stephens viajou através das Índias Ocidentais, México e América Central, estabelecendo-se na Califórnia. Em 1858, ele retornou à Filadélfia. Um republicano antiescravidão, Stephens apoiou a União após o início das hostilidades.

Stephens juntou-se cedo ao movimento sindical. Ele ajudou a organizar a Associação de Cortadores de Roupas da Filadélfia (1862) e foi ativo em seus assuntos. No final de 1869, porém, tendo caído em maus momentos, o sindicato se dissolveu. Stephens e outros oito, procurando manter uma organização de trabalhadores, logo fundaram a Nobre e Santa Ordem dos Cavaleiros do Trabalho.

Os Stephens influenciaram o caráter peculiar dos Cavaleiros. Um misticismo religioso o levou a enfatizar a solidariedade fraterna do trabalho. Assim, ele evitou divisões artesanais e defendeu a admissão e igualdade nos Cavaleiros de todos os trabalhadores, independentemente da religião, filiação política ou raça.

O ritual característico dos Cavaleiros e o sigilo eram devidos a Stephens. Um maçon ativo, Odd Fellow, e Knight of Pythias, Stephens concluiu que a estabilidade destas organizações de longa duração estava em seu ritual e sigilo. Ele

idealizou uma cerimônia para os Cavaleiros baseada em grande parte na tradição maçônica e insistiu que o sindicato mantivesse até mesmo seu nome em segredo dos não-membros. Havia também razões práticas para estas políticas. O segredo era uma necessidade numa época em que os sindicatos eram fracos e os empregadores inclinados a usar a retaliação violenta para quebrá-los.

Stephens manteve suas políticas enquanto o sindicato crescia de 9 membros em 1869 para 9.000 em 1878. Em 1878 ele foi eleito o primeiro grande mestre de obras do sindicato. Mas agora Stephens estava distraído com a política e passava grande parte de seu tempo concorrendo ao Congresso com o bilhete do partido Greenback. Ele renunciou ao cargo de chefe do sindicato, mas os cavaleiros o reelegeram. Após mais um ano, ele renunciou novamente e foi sucedido por Terence V. Powderly.

Powderly e Stephens brigaram imediatamente porque Powderly tinha forçado a modificação do ritual dos cavaleiros e o abandono de seu sigilo para aplacar a Igreja Católica. Stephens permaneceu um membro inativo até sua morte em 13 de fevereiro de 1882. Ele havia sido pioneiro em muitas políticas sindicais trabalhistas viáveis e bem sucedidas.

Leitura adicional sobre o Uriah Stephens

Informação sobre Stephens está no histórico padrão do movimento trabalhista durante este período. O mais abrangente é Norman J. Ware, The Labor Movement in the United States, 1860-1895 (1929), ainda o trabalho definitivo sobre os Cavaleiros do Trabalho de Stephens. Foster Rhea Dulles, Labor in America (1949; 3d ed. 1966), é informativo, como, em menor extensão, são Henry Pelling, American Labor (1960), e Thomas R. Brooks, Toil and Trouble: A History of American Labor (1964).


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