Fatos de Urbain Jean Joseph Leverrier


O astrônomo matemático francês Urbain Jean Joseph Leverrier (1811-1877) fez investigações teóricas que levaram à descoberta do planeta Netuno.<

Nascido em Saint-Lô na Normandia em 11 de março de 1811, U. J. J. Leverrier entrou na altamente competitiva école Polytechnique para se preparar para uma carreira como cientista profissional. Seu interesse inicial era a química; mas quando o cargo de professor em astronomia ficou vago na Politécnica, em 1837, Leverrier assumiu-o e assim entrou na disciplina em que deveria passar o resto de sua vida.

O aspecto da astronomia com o qual Leverrier estava preocupado principalmente era a mecânica celestial, a análise matemática dos movimentos planetários. De acordo com os princípios da mecânica celeste, cada planeta deveria se mover ao redor do sol em uma órbita essencialmente elíptica com pequenos desvios devido às atrações do resto dos planetas. Os cálculos envolvidos foram muito complicados, mas os resultados foram geralmente suficientes para fornecer previsões de precisão considerável. Houve, entretanto, uma exceção proeminente— o planeta Urano. Embora tivesse sido objeto de muitos estudos desde sua descoberta em 1781, as tentativas de reduzir sua moção para governar ainda não tinham tido sucesso completo. O erro restante era pequeno pelos padrões comuns (1 minuto de arco, ou o ângulo subtendido por um níquel a uma distância de 100 jardas), mas era um escândalo em uma

profissão acostumada a contabilizar ângulos com menos de um décimo desse tamanho.

Em 1845, Leverrier decidiu analisar a questão. Após concluir que a dificuldade provavelmente se devia à ação de um planeta desconhecido cujos efeitos não estavam sendo levados em consideração, ele empreendeu uma série de cálculos detalhados que culminaram em uma estimativa da localização do planeta desconhecido. Em 23 de setembro de 1846, o planeta, mais tarde nomeado Neptuno por sugestão de Leverrier, foi descoberto por J. G. Galle, diretor do Observatório de Berlim, menos de um grau do local indicado por Leverrier.

O trabalho de Leverrier foi universalmente aclamado como uma das extraordinárias conquistas científicas de todos os tempos, e ele recebeu honras de praticamente todos os países e da sociedade científica da Europa. Ele embarcou em investigações similares, mas menos bem sucedidas, de uma pequena anomalia no movimento de Mercúrio que só foi resolvida no século 20 através do trabalho de Albert Einstein. Leverrier continuou com exames exaustivos e revisões de todas as teorias planetárias existentes. Além disso, ele serviu com distinção como diretor do Observatório de Paris, organizou o serviço meteorológico francês e trabalhou para a inclusão do ensino científico no sistema educacional francês. Ele faleceu em Paris em 23 de setembro de 1877.

Leitura adicional sobre Urbain Jean Joseph Leverrier

Não há biografia de Leverrier, nem há nenhuma discussão completa de suas contribuições técnicas. A maior parte do que foi escrito sobre ele está em francês; mas Morton Grosser, The

Discovery of Neptune (1962), apresenta um bom relato de Leverrier e um aspecto de seu trabalho.


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