Fatos de Thomas Robert Malthus


O economista inglês Thomas Robert Malthus (1766-1834) era da escola clássica e foi o primeiro a chamar a atenção para o perigo de superpopulação no mundo moderno.<

Thomas Malthus nasceu na Rookery perto de Guilford, Surrey, uma pequena propriedade de seu pai, Daniel Malthus. Depois de ter recebido educação privada, Malthus entrou no Jesus College, Cambridge, onde foi eleito para uma bolsa de estudos aos 27 anos de idade. Ele assumiu ordens religiosas aos 31 anos de idade e teve uma curadoria por um curto período.

Em 1798 Malthus publicou seu Ensaio sobre o Princípio da População. Este panfleto foi transformado em um livro em escala real em 1803 com a ajuda de dados demográficos extraídos de vários países europeus.

Em 1805 Malthus casou-se, e pouco depois foi nomeado professor de história moderna e economia política no Colégio da Companhia das Índias Orientais em Haileybury— a primeira nomeação de seu tipo na Inglaterra. Muito para a diversão de seus críticos, uma vez que ele defendia o controle da taxa de natalidade, ele foi pai de cinco filhos. Ele morreu em Haileybury no dia 23 de dezembro de 1834, o ano que viu a aprovação de uma nova Lei Pobre inspirada em seus escritos.

Debates sobre a Teoria Malthusiana

Poucos pensadores na história da ciência social têm suscitado tanta controvérsia quanto Malthus. Não é difícil encontrar razões para o furor: ele sempre se opôs a todos os métodos de reforma da sociedade que não agiam diretamente para reduzir a taxa de natalidade, e seus próprios remédios para fazer isso eram impraticáveis; ele reduziu todo o sofrimento humano ao princípio único da pressão da população sobre o fornecimento de alimentos, e todas as propostas populares de reforma política ou econômica foram expostas como irrelevantes e imateriais; e ele levou para casa seu tema em uma dura passagem após outra, sugerindo que literalmente toda outra ordem social possível era ainda pior do que a existente. Os da esquerda o odiavam porque ele parecia estar defendendo a sociedade.

eles esperavam mudar, e os da direita não gostavam dele por defender essa sociedade como um mero mal necessário.

Abrir no final do século XIX, a discussão se esvaiu quando o aumento do nível de vida e o declínio da fertilidade, pelo menos nos países ocidentais, tirou o ferrão do medo da superpopulação. Mas após a Segunda Guerra Mundial, o problema dos países subdesenvolvidos trouxe Malthus de volta em favor. A maioria das nações emergentes da África, Ásia e América Latina combinam as altas taxas de natalidade típicas das economias agrárias com as baixas taxas de mortalidade típicas das economias industrializadas, e há o perigo de muitas bocas para alimentar. Não é surpreendente, portanto, que o nome Malthus surja repetidamente em debates sobre política populacional em países subdesenvolvidos. Os argumentos são muito diferentes daqueles empregados na época de Malthus, mas os participantes do debate ainda se alinham a favor ou contra a teoria malthusiana da população.

Dos escritos de Malthus, a pessoa recebe a impressão de um fanático inflexível e possivelmente um misantropo, mas todos que conheceram Malthus o acharam bondoso e benevolente. Em termos da política daquela época, ele era quase, mas não exatamente, um “liberal”, e suas profissões de preocupação com as condições dos pobres devem ser consideradas como perfeitamente genuínas. Ele tinha verdades desagradáveis para contar, mas dizia-lhes, por assim dizer, “para o seu próprio bem”

A sua Teoria da População

A teoria da população de Malthus é careca nos dois primeiros capítulos do O argumento começa com dois postulados: “que o alimento é necessário à existência do homem” e “que a paixão entre os sexos é necessária, e permanecerá quase em seu estado atual”. O “princípio da população” se seguiu a partir destes com a força da lógica dedutiva: “Assumindo, então, meu postulata como concedido, digo, que o poder da população é indefinidamente maior do que o poder na terra de produzir subsistência para o homem”. A população, quando desmarcada, aumenta em uma relação geométrica. A subsistência aumenta apenas em uma razão aritmética. Um ligeiro conhecimento dos números mostrará a imensidão do primeiro poder em comparação com o segundo. Pela lei da natureza que torna os alimentos necessários à vida do homem, os efeitos dessas duas potências desiguais devem ser mantidos iguais. Isto implica um forte e constante controle da população sobre a dificuldade de subsistência”

Em 1798 Malthus descreveu todos os controles, tais como infanticídio, aborto, guerras, pragas e morte por doença ou fome, como resolúvel em “miséria e vício”. Em 1803, ele acrescentou um terceiro “buraco de pombo”, restrição moral, definida como “aquela restrição do casamento que não foi seguida de gratificação irregular”. Deve-se notar que ele não incluiu o controle de natalidade conseguido por dispositivos artificiais. Em sua opinião, o homem era naturalmente preguiçoso e não trabalhava para prover um meio de subsistência para si e sua família, exceto sob a ameaça de fome. O controle de natalidade, mesmo que pudesse ser adotado, só eliminaria o incentivo ao trabalho e, portanto, equivaleria a mais “miséria e vício”. A restrição moral era outra coisa: implicava no adiamento do casamento e uma castidade rigorosa até o casamento. Ele duvidava que a restrição moral se tornaria uma prática comum, e foi precisamente isso que deu à sua doutrina um tom pessimista: havia remédios contra a pressão da população, mas era pouco provável que fossem adotados.

A lei malthusiana da população tem alguma semelhança com a mecânica newtoniana ao assumir tendências que nunca são observadas como tais no mundo real: a razão aritmética é simplesmente uma generalização frouxa sobre as coisas como elas são, enquanto a razão geométrica é um cálculo das coisas como elas podem ser, mas nunca são. A cláusula de poupança na teoria é a verificação da restrição moral, que permite que o fornecimento de alimentos aumente sem um aumento correspondente da população. Mas como saberemos que ela está em funcionamento, como diferente da prática do controle de natalidade? Em virtude do fato de que o fornecimento de alimentos está superando o crescimento dos números, Malthus responderia. Em resumo, a teoria malthusiana explica tudo, não explicando nada. Não é de admirar que os críticos de Malthus reclamassem amargamente que a teoria malthusiana não podia ser desmentida, porque sempre foi verdadeira em seus próprios termos.

Leitura adicional sobre Thomas Robert Malthus

A biografia padrão de Malthus é de James Bonar, Malthus and His Work (1885; 2d ed. 1924). O grande debate do século 19 sobre a doutrina malthusiana é brilhantemente revisto por Kenneth Smith, The Malthusian Controversy (1951), e Harold A. Boner, Hungry Generations: The 19th-century Case against Malthusianism (1955). Mark Blaug, em Ricardian Economics: A Historical Study (1958), mostra como Malthus foi recebido por seus colegas economistas. George F. McCleary, em The Malthusian Population Theory (1953), contém uma defesa espirituosa da teoria de Malthus como ainda relevante para o século 20.


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