Fatos de Thomas Henry Huxley


b> O biólogo inglês Thomas Henry Huxley (1825-1895) é mais famoso como “o bulldog de Darwin”, ou seja, como o homem que liderou a luta pela aceitação da teoria da evolução de Darwin.<

Em 4 de maio de 1825, T. H. Huxley nasceu em Ealing, o sétimo filho de George e Rachel Withers Huxley. Talvez porque dois cunhados eram médicos, Thomas decidiu entrar na profissão médica e, à moda da época, tornou-se aprendiz de cunhado aos 15 anos de idade. Em 1842 ele ganhou uma bolsa de estudos gratuita para a escola médica ligada ao Chairing Cross Hospital em Londres e completou o curso em 1846.

Huxley então procurou uma posição no serviço médico da Marinha Real e foi designado para o Rattlesnake, um navio de inspeção com destino à Nova Guiné e Austrália. O navio Rattlesnake, navegou em 3 de dezembro de 1846 e retornou à Inglaterra em 9 de novembro de 1850. Durante duas escalas em Sydney, Austrália, Huxley conheceu Henrietta Heathorn, com quem ele se casou em 1855.

Um Naturalista em Spite de si mesmo

Embora outro homem tenha ocupado o posto de naturalista na expedição, Huxley encontrou tempo no meio de suas funções como cirurgião de navio para estudar aqueles delicados animais marinhos que flutuam perto da superfície do mar. Ele trabalhou em relatórios de suas descobertas e os enviou para a Inglaterra para publicação. Os que estavam nas medusas, ou medusas, eram especialmente importantes e originais. Logo após seu retorno à Inglaterra, e principalmente com base neste trabalho sobre as medusas, Huxley foi eleito membro da Royal Society em 1851 e recebeu uma de suas medalhas reais em 1852.

Ainda na casa dos 20 anos, Huxley era agora reconhecido como um investigador de sucesso. Mas as oportunidades para uma carreira científica eram raras na Inglaterra, e de 1851 a 1853 Huxley procurou em vão por um cargo de professor e por fundos para cobrir os custos de publicação de suas pesquisas completas. Finalmente, em 1854, ele foi nomeado professor de história natural na Government School of Mines em Londres. Para complementar a escassa renda deste cargo, um ano depois ele foi nomeado naturalista para a Pesquisa Geológica. Esta posição trazia consigo certas funções em relação aos fósseis. Huxley aceitou ambos os cargos com reservas. Ele “não se preocupava com fósseis” e “o trabalho com espécies era um fardo” para ele. “Havia,” escreveu ele, “pouco do naturalista genuíno em mim”. O que ele esperava eventualmente encontrar era uma posição na fisiologia, mas isto não era para ser. Ele passou toda sua carreira ativa na Escola de Minas e se tornou um naturalista genuíno apesar de si mesmo.

Em 1859, a monografia de Huxley No Oceanic Hydrozoa foi publicada, mas seus interesses de pesquisa tinham se expandido muito até então. Ele se estendeu por todo o campo da zoologia, mas a morfologia e a paleontologia de vertebrados haviam se tornado suas principais preocupações. Seu trabalho mais importante durante este período foi sua palestra crooniana de 1858, “Sobre a Teoria do Crânio Vertebrado”. Neste trabalho, como naquele sobre as medusas e outros animais marinhos, Huxley demonstrou o valor do desenvolvimento embriológico como critério para determinar o significado das características anatômicas dos animais adultos.

Huxley e Evolução

Até que Darwin publicou sua teoria da evolução, Huxley duvidava que tivesse ocorrido uma transmutação das espécies. Ele considerou insuficientes as evidências anteriores para esta idéia, e não se deixou impressionar pelas tentativas anteriores de fornecer um mecanismo causal para a evolução. Embora Huxley estivesse entre os poucos privilegiados para ouvir os contornos da teoria de Darwin antes da publicação, seu apoio ativo à teoria parece começar com a publicação, em novembro de 1859, da Origin of Species. Aqui finalmente foi apresentada uma massa de evidências científicas a favor da transmutação e, mais importante, um mecanismo plausível sobre como ela havia ocorrido—isto é, pela “seleção natural” de variações favorecidas na luta pela existência. “Minha reflexão”, escreveu Huxley, “quando me fiz mestre da idéia central de Origin foi ‘Como é extremamente estúpido não ter pensado nisso! Mesmo agora ele manteve certas reservas sobre a teoria de Darwin, ressaltando que não se sabia de nenhuma nova espécie resultante da seleção artificial e que Darwin não havia dado uma explicação adequada de como as variações são produzidas em primeiro lugar. Huxley sugeriu a Darwin que ele havia se comprometido muito exclusivamente com a noção de gradações insensíveis de variação; Huxley acreditava que a variação poderia às vezes ocorrer em etapas maiores e mais claramente definidas (o que hoje poderia ser chamado de mutações).

Mas mesmo com estas reservas Huxley pensava que a teoria de Darwin era uma “hipótese de trabalho bem fundamentada” e um “poderoso instrumento de pesquisa”. Em comparação, a velha doutrina de que cada espécie era uma imutável criação especial de Deus parecia “uma virgem estéril”. Prevendo que Darwin seria submetido a “abusos consideráveis” por sua heresia, Huxley prometeu a seu amigo menos combativo que ele estava “afiando minhas garras e meu bico em prontidão”. Ele estava determinado que a teoria de Darwin deveria receber uma audiência justa, e ele abriu a campanha com uma revisão aparecendo no London Times no dia seguinte ao Natal, 1859.

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Por sua parte no conflito aberto que resultou entre a ciência e a igreja, Huxley se tornou uma figura pública famosa. Nem entre o público nem entre os cientistas Huxley realmente resolveu a questão da origem das espécies, mas sua defesa justa e destemida da teoria de Darwin fez muito para fazer avançar a causa.

Trabalho científico

De 1860 a 1870 Huxley dedicou-se em grande parte à questão da origem e do lugar do homem na natureza e ao estudo da paleontologia. Junto com W. H. Flower ele produziu evidências aparentemente irrefutáveis contra a visão de Richard Owen de que o cérebro do homem possuía características anatômicas únicas. Em Evidências quanto ao lugar do homem na natureza (1863) Huxley enfatizou que as diferenças no pé, mão e cérebro entre o homem e os macacos superiores não eram maiores do que aquelas entre os macacos superiores e inferiores.

Por 1871 Huxley tinha publicado 38 artigos paleontológicos, incluindo vários sobre fósseis de dinossauros. Em grande parte como resultado desses trabalhos e de um trabalho mais puramente morfológico sugerido por eles, as relações evolutivas entre os répteis e as aves (a Sauropsida) e entre os anfíbios e os peixes (a Ichthyopsida) tornaram-se mais claramente compreendidas. O trabalho de Huxley também foi importante para estabelecer a visão de que a Sauropsida e a Mamífia haviam divergido de algum ancestral comum. Também durante esses anos Huxley ergueu um novo e bem sucedido esquema classificatório para as aves.

Administrador, Reformador e Palestrante

Huxley foi professor de fisiologia Fullerian no Royal Institution (1856-1858), examinador em fisiologia e anatomia comparativa da Universidade de Londres (1856-1863, 1865-1870); e professor de Hunterian no Royal College of Surgeons (1863-1870). Depois disso, ele dedicou uma parte crescente de seu tempo aos deveres administrativos e públicos.

Ao longo de sua carreira, Huxley publicou artigos de revisão e proferiu um vasto número de palestras públicas, tanto sobre temas científicos como mais gerais. Gradualmente ele adquiriu o estilo lúcido, vigoroso e espirituoso pelo qual ele é tão justamente celebrado. Muitos o consideram o maior mestre da prosa inglesa de seu tempo. Sua crença fervorosa de que a ciência deve ser difundida entre as massas encontrou expressão em suas famosas palestras para homens trabalhadores, proferidas a partir de 1855.

Os pontos de vista de Huxley sobre ciência, educação e filosofia ganharam um público especialmente amplo depois que ele publicou Lay Sermons, Addresses and Reviews (1870). Com relação à educação em geral, ele insistiu nos males da educação unilateral, seja ela clássica ou científica, e na necessidade de cultivar as capacidades físicas e morais, assim como as capacidades intelectuais das crianças. Mas seu principal ponto era castigar as escolas e universidades inglesas por não reconhecerem que a ciência formava uma parte essencial da cultura ocidental.

Em seus ensaios filosóficos, Huxley se colocou na tradição do “ceticismo ativo” representado por René Descartes e David Hume. Em ensaios como seu famoso “On the Physical Basis of Life” (1869), ele insistiu que a vida e até mesmo o pensamento estavam no fundo dos fenômenos moleculares. Por tais idéias ele foi acusado de ser um materialista, mas Huxley argumentou que “o materialismo e o espiritualismo são pólos opostos do mesmo absurdo”. Para expressar sua posição filosófica e teológica, Huxley em 1870 inventou a palavra “agnóstico”. Como ele negou assim que a existência de Deus pudesse ser provada, rejeitou o relato bíblico da criação e apoiou, em vez disso, a teoria da evolução de Darwin, e tendeu ao liberalismo ou mesmo ao radicalismo em suas opiniões políticas, o nome de Huxley era anátema em respeitáveis lares anglicanos. Mas por seu apoio justo e corajoso à verdade como ele a via, ele contribuiu muito para um aumento da tolerância ao livre pensamento na Inglaterra vitoriana. Em muitos aspectos Huxley é um espelho e uma medida de sua idade.

Em 1885 Huxley se aposentou de todas as funções ativas e se entregou quase inteiramente a seus ensaios filosóficos e teológicos. Ele morreu em Eastbourne no dia 29 de junho de 1895.

Leitura adicional sobre Thomas Henry Huxley

A fonte básica em Huxley é Leonard Huxley, Vida e Cartas de Thomas Henry Huxley (1900). Embora não exista um relato adequado do trabalho científico de Huxley, uma tentativa é feita em P.

Chalmers Mitchell, Thomas Henry Huxley: Um Esboço de Sua Vida e Trabalho (1900). Um trabalho centrado no papel de Huxley na educação é Harold Cyril Bibby, T. H. Huxley: Cientista, Humanista e Educador (1959). Ronald W. Clark, The Huxleys (1968), é uma biografia popular e literária de Huxley e seus famosos netos Andrew, Julian, e Aldous Huxley.

Fontes Biográficas Adicionais

Autobiografias, Oxford Oxfordshire; Nova Iorque: Oxford University Press, 1983.

Clodd, Edward, Thomas Henry Huxley,Nova York: AMS Press, 1977.

Di Gregorio, Mario A., T.H. Huxley’s place in natural science, New Haven: Yale University Press, 1984.

Huxley, Thomas Henry, Vida e cartas de Thomas Henry Huxley,Nova York: AMS Press, 1979, 1900.

Huxley, Thomas Henry, A prosa principal de Thomas Henry Huxley, Atenas: Imprensa da Universidade da Geórgia, 1997.

Irvine, William, Apes, anjos & Victorians: the story of Darwin, Huxley, and evolution, Lanham, MD: University Press of America, 1983, 1955.

Jensen, J. Vernon (John Vernon), Thomas Henry Huxley: comunicando para a ciência, Newark: University of Delaware Press; Londres: Associated University Presses, 1991.

Paradis, James G., T. H. Huxley: o lugar do homem na natureza, Lincoln: University of Nebraska Press, 1978.

Peterson, Houston, Huxley, profeta da ciência,Nova York: AMS Press, 1977.


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