Fatos de Thomas Andrew Dorsey


Thomas Andrew Dorsey (1900-1993), freqüentemente chamado de Pai da Música Gospel, migrou de Atlanta para Chicago quando jovem, exemplificando assim a experiência de muitos negros do sul de sua época. Esta jornada também é crítica para a compreensão do que Michael W. Harris chamou de “a ascensão do blues evangélico” em seu livro daquele título, que narra o papel que a música de Dorsey desempenhou nas igrejas urbanas.<

Há uma grande resistência inicial ao trabalho de Dorsey, em parte porque ele estava enraizado na cultura rural sul-americana, da qual as antigas igrejas urbanas de linha antiga procuravam se distanciar em favor da assimilação. Estas igrejas desencorajaram uma participação congregacional expressiva e tentaram incorporar as tradições das igrejas brancas tanto no serviço quanto na música. Além disso, o fator blues da equação gospel blues tinha associações com locais e atividades seculares freqüentemente desencorajadas pela igreja. É talvez a maior realização de Dorsey que ele foi capaz de superar esta oposição e assim preservar aspectos importantes da expressão musical negra como ela havia existido tanto no âmbito espiritual quanto no secular.

Dorsey, um dos cinco filhos, nasceu em Villa Rica, Geórgia, em 1º de julho de 1900, mas logo se mudou com sua família para Atlanta. Seu pai era um ministro batista com um estilo de púlpito flamboyant. Sua mãe tocava um órgão portátil e piano onde quer que o mais velho Dorsey pregasse. O jovem Dorsey foi musicalmente influenciado pelo irmão de sua mãe, um músico de blues itinerante. Ele também foi influenciado por seu cunhado, um professor que favorecia o canto de notas em forma— também conhecido como “fasola” (fa-so-la), um estilo congregacional rambunctious, do século XIX, propagado por livros de canções e popular no Sul rural, no qual quatro formas distintas (o diamante, para um) correspondem a notas específicas na escala musical. Em The Rise of Gospel Blues Michael Harris observou, “Além dos espirituais escravos, os hinos protestantes brancos e a música de notas em forma, Dorsey descreve um tipo de ‘gemido’ como o único outro estilo de canção religiosa que ele lembra”. Ele deixou a escola cedo e logo ficou pendurado em teatros e salões de dança. Sua associação com os músicos de lá encorajou

ele para praticar em casa no órgão de sua mãe, e aos 12 anos de idade, ele afirmou que sabia tocar piano muito bem. Em pouco tempo ele estava ganhando dinheiro tocando em festas particulares e bordéis. A fim de melhorar suas habilidades e identificar-se como profissional, ele teve breves aulas de piano de um professor associado à Morehouse College, bem como um curso de harmonia na própria faculdade.

Movido para Chicago

O desejo de Dorsey de se tornar um músico profissional o motivou a se mudar para a Filadélfia em 1916. Entretanto, seus planos logo mudaram e ele se estabeleceu em Chicago, depois se estabeleceu com trabalhadores migrantes e músicos migrantes. De acordo com Harris, o estilo de piano de Dorsey já estava um pouco fora de moda naquela época. Embora ele ainda fosse capaz de encontrar trabalho, ele permaneceu na periferia da comunidade musical. Harris observou que o Dorsey estava preso por sua falta de técnica e repertório, o que o impedia de entrar para o sindicato. Um outro obstáculo era o tamanho e a riqueza da comunidade musical. A fim de aumentar suas chances de emprego, ele se matriculou na Chicago School of Composition and Arranging. Assim, para o resto de sua vida, Dorsey pôde encontrar trabalho como compositor e arranjador. Em 1920, ele estava prosperando. No entanto, a agenda exigente de tocar à noite, trabalhar em outros empregos durante o dia e estudar no meio o levou ao primeiro de dois colapsos nervosos. Ele estava tão doente que sua mãe teve que ir a Chicago para trazê-lo de volta para Atlanta.

Dorsey retornou a Chicago em 1921. Seu tio o encorajou a participar da Convenção Nacional Batista, onde ficou impressionado com o canto de W. M. Nix. Como Dorsey relatou em The Rise of Gospel Blues: “Meu ser interior estava emocionado”. Minha alma era um dilúvio de arrebatamento divino; minhas emoções foram despertadas; meu coração foi inspirado a se tornar um grande cantor e trabalhador no Reino do Senhor— e impressionar as pessoas exatamente como este grande cantor fez naquela manhã de domingo”. Dorsey logo começou a compor canções sagradas e aceitou um emprego como diretor de música na Igreja Batista New Hope no lado sul de Chicago, onde descreveu o canto espiritual da congregação “como em casa”, observando que os congregantes também aplaudiram sua música.

A conversão de Dorsey foi fugaz. Ele logo estava tocando com os Sussurros Syncopators, fazendo um salário compatível com os músicos profissionais de teatro. Como a popularidade do blues aumentou em Nova York e Chicago, especialmente entre o público não negro, Dorsey foi capaz de adaptar seu estilo aos gostos do dia. Cantores como Bessie Smith, que encarnava a tradição sulista, também eram populares, especialmente entre os negros americanos.

Debut no Grand Theater

Em 1924, Dorsey fez sua estréia como “Georgia Tom” com Ma Rainey no Grand Theater. Ele continuou a turnê com ela, mesmo depois de se casar em 1925, até sofrer a segunda de suas avarias em 1926. As pressões da turnê o dominaram e Dorsey considerou o suicídio. Sua cunhada o convenceu a freqüentar a igreja. Durante um culto, ele teve uma visão, após a qual se comprometeu a trabalhar para o Senhor. Não demorou muito para que ele escrevesse seu primeiro evangelho blues, “Se Vós Vedes Meu Salvador, Dizei-lhe que Me Vistes”, que foi inspirado pela morte de um amigo.

Mas o trabalho do Senhor não seria fácil para ele. Dorsey estava convencido de que as mesmas experiências que haviam gerado o blues secular também deveriam informar a música da igreja. Como ele foi citado em The Rise of Gospel Blues: “Se uma mulher perdeu um homem, um homem perdeu uma mulher, seu sentimento reage ao blues; ele tem vontade de expressá-lo”. A mesma coisa age para uma canção evangélica. Agora você não está cantando blues; você está cantando gospel, canção de boas novas, cantando sobre o Criador; mas é o mesmo sentimento, uma apreensão do coração”. Em um sentido puramente musical, o blues era apenas uma coleção de técnicas improvisadas para Dorsey. No entanto, transmitir uma sensação de blues a um arranjo tradicional era chocante para muitos, embora Dorsey fosse capaz de variar o efeito dependendo de seu público e de sua reação. Ele logo estava fazendo cópias impressas de seus blues evangélicos. No entanto, como ele contava com o intérprete para embelezar a música, eles não vendiam bem. Em pouco tempo ele voltou a escrever e apresentar blues secular. Em 1928, “It’s Tight Like That” se tornou um sucesso, vendendo sete milhões de cópias.

Embora Dorsey afirmasse ter sido expulso de algumas das melhores igrejas, Harris observou que era a hora certa para o eventual sucesso de Dorsey. Havia um número crescente de igrejas à frente de lojas que atraíam migrantes do sul, e havia um comércio florescente de sermões gravados do tipo que o pai de Dorsey poderia ter entregue. Harris até ligou o solista de blues ao pregador, pois cada um encarna o anseio de um povo e manifesta esse anseio principalmente através da improvisação. Havia também um número crescente de coros influentes em Chicago, desafiando as normas musicais das igrejas estabelecidas, embora Dorsey estivesse geralmente mais associada à ascensão da tradição solo. No final dos anos 1920, ele começaria a trabalhar com um dos grandes solistas evangélicos de todos os tempos, Mahalia Jackson. Segundo Dorsey, ela lhe pediu para treiná-la, e durante dois meses eles trabalharam juntos na técnica e no repertório. Eles fariam uma turnê juntos nos anos 40.

Tragedia Pessoal

Em 1931, Dorsey novamente viveu uma grande tragédia pessoal. A morte no parto tanto de sua esposa quanto de seu filho recém-nascido o devastou. Como ele relatou no documentário Say Amen Somebody, “As pessoas tentaram me contar coisas que foram calmantes para mim … nenhuma delas foi calmante desde aquele dia até este”. Daquela tragédia ele escreveu “Precious Lord”, a canção pela qual ele é mais conhecido. Este trabalho foi traduzido em 50 idiomas e gravado com sucesso por cantores evangélicos e seculares, incluindo Elvis Presley. Uma segunda canção, “Peace in the Valley”, foi um sucesso para o Tennessee Ernie Ford e outros. Em 1932 Dorsey foi nomeado diretor musical da Pilgrim Baptist Church em Chicago, cargo que ocupou até sua aposentadoria em 1983. 1932 foi também o ano em que ele formou a Convenção Nacional de Coros Gospel e Coros com a cantora de blues Sallie Martin. Sua colaboração continuaria ao longo dos anos à medida que sua fama se espalhasse, Martin freqüentemente o acompanhava em suas turnês pelo país. Ela também o ajudou com seu negócio editorial, que rapidamente se tornou tão bem sucedido que as pessoas

em todo o país chamou qualquer pedaço de partitura evangélica de “Dorsey”

Dorsey voltou a se casar em 1941. Sua carreira continuou a prosperar. Ele acabaria compondo mais de 3.000 canções. Bem conhecido dentro da comunidade afro-americana, Dorsey, no entanto, permaneceu relativamente obscuro fora dela—embora as pessoas cantassem suas canções em todo o mundo—até que ele se tornou o tema de um documentário da BBC em 1976. Sua aparição com outro grande cantor gospel, Willie Mae Ford Smith, no documentário Say Amen Somebody também lhe proporcionou considerável exposição. Nesse filme, depois de ter sido ajudado em uma sala, ele se dirige a um grupo de pessoas, entrando e saindo confortavelmente do canto durante todo o tempo. Ele foi ordenado ministro em seus 60 anos, formalizando a união do canto e da adoração. A Igreja Batista Peregrina criou o Coro T. A. Dorsey para homenageá-lo em 1983. Dorsey morreu de doença de Alzheimer em 23 de janeiro de 1993 em Chicago, Illinois. No entanto, ele vive em cada domingo enquanto vozes se levantam em louvor, cantando o evangelho por toda a terra.

Livros

Harris, Michael W., The Rise of Gospel Blues: The Music of Thomas Andrew Dorsey in the Urban Church, Oxford University Press, 1992.

Entenderemos melhor por e por: Pioneering African American Gospel Composers, e editado por Bernice Johnson Reagon, Smithsonian Institution Press, 1992.

Periódicos

Ann Arbor News, 24 de fevereiro de 1993.

Chicago Tribune, 25 de janeiro de 1993.

Down Beat, Abril 1993.

Entertainment Weekly, 5 de fevereiro de 1993.

Jet, 8 de fevereiro de 1993.

Newsweek, 8 de fevereiro de 1993.

New York Times, 25 de janeiro de 1993.

Time, 8 de fevereiro de 1993.

Village Voice, 5 de outubro de 1982.

Washington Post, 25 de janeiro de 1993; 31 de janeiro de 1993.


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