Fatos de Theodore William Richards


O químico americano Theodore William Richards (1868-1928) iniciou uma nova era de precisão na química, determinando os pesos atômicos de muitos elementos.<

Theodore W. Richards nasceu em 31 de janeiro de 1868, em Germantown, Pa. Seu pai, William Trost Richards, era um destacado artista paisagista e marinho; sua mãe, Anna Matlock Richards, era uma poetisa e uma mulher de grande cultivo. Até entrar na faculdade, sua educação estava em casa, sob a direção de sua mãe. Aos 14 anos, ele entrou na Haverford College como estudante do segundo grau, incerto se deveria se tornar astrônomo ou químico. Ele tinha visão defeituosa, no entanto, e na época de sua formatura ele já havia decidido uma carreira em química.

Em 1885 Richards entrou em Harvard como sênior e no ano seguinte foi concedido o bacharelado. Dois anos depois ele recebeu o doutorado com uma dissertação sobre os pesos atômicos do hidrogênio e do oxigênio. Ele ganhou uma bolsa de Harvard por um ano de viagem e estudo na Europa. Ao retornar a Harvard em 1889, tornou-se assistente e posteriormente instrutor em química analítica.

Determinações de peso atômico

Para Richards, os pesos atômicos eram as constantes mais fundamentais na natureza, e ele as associou a perguntas profundas sobre o universo. Eles ofereciam mais promessa de contribuir para a compreensão do universo do que qualquer outra área da química. Por meio de um trabalho muito minucioso e cuidadoso, ele publicou pesos atômicos revisados para cobre, zinco, bário, estrôncio, magnésio e cálcio.

Em 1894, Richards introduziu dois novos dispositivos para superar as duas fontes de erro mais prevalentes no trabalho com peso atômico: a presença de umidade e a perda de traços de precipitado. Seu engarrafador lhe permitiu fundir, manusear e pesar sólidos em condições absolutamente secas. Seu nefelômetro (medidor de nuvens) lhe permitiu determinar traços de precipitados não recuperados, medindo a turbidez do filtrado.

Durante sua pesquisa, Richards estava ensinando análise quantitativa. Em 1894, ele foi promovido a professor assistente. Harvard o enviou à Alemanha para um ano de treinamento em físico-química. Ao retornar da Europa em 1896, ele casou-se com Miriam Stuart Thayer.

Nos anos seguintes, Richards corrigiu os pesos atômicos de níquel, cobalto, ferro, urânio e césio. Em

cada instância seus resultados se tornaram os resultados oficiais da Comissão Internacional de Pesos Atômicos. Sua revisão dos pesos atômicos da J. S. Stas envolveu a correção de erros na purificação, secagem e pesagem de materiais, e inaugurou uma nova era de precisão. Seus artigos publicados de 1905 a 1910 excederam em precisão qualquer pesquisa química já publicada.

Em 1901 Richards foi promovido a professor titular, e em 1912 tornou-se professor de química Erving e diretor do novo Laboratório Wolcott Gibbs Memorial (1913), que era o melhor laboratório químico do mundo.

Até 1913 o estudo da decadência radioativa levou à possibilidade de que um elemento pudesse ter mais de um peso atômico. Richards analisou amostras radioativas de chumbo, e todas as suas determinações estavam abaixo do peso atômico do chumbo comum, sendo o mais baixo 206,08. Ele concluiu que não havia dúvida de que o urânio se transmutava em uma variedade leve de chumbo. Frederick Soddy anunciou o conceito de isótopo em 1913, e as experiências de Richards foram a primeira confirmação da nova teoria e a única evidência conclusiva para isótopos até o desenvolvimento do espectrógrafo de massa.

Os pesos atômicos têm permanecido as unidades mais freqüentemente exigidas pelos químicos em medições quantitativas de todos os tipos. Richards determinou os pesos atômicos de 25 elementos. Seus alunos, Gregory Baxter em Harvard e Otto Hönigschmidt em Munique, continuaram seu trabalho e foram responsáveis por 30 elementos adicionais.

Química Física

Dos quase 300 papéis de Richards, cerca de metade lidam com pesos atômicos, o restante está preocupado com vários aspectos da físico-química. Ele foi um líder na introdução deste novo campo nos Estados Unidos e seu laboratório foi um centro que preparou uma nova geração de químicos físicos. Richards fez investigações em termoquímica, eletroquímica e o estudo físico-químico das propriedades da matéria. Em físico-química, como em pesos atômicos, seu trabalho representou um avanço em precisão e exatidão.

Uma das áreas de pesquisa mais produtivas da Richards era a termoquímica. Em 1905, ele introduziu o calorímetro adiabático para evitar a perda ou ganho de calor de e para o ambiente. Ele publicou mais de 60 artigos sobre termoquímica e por muitos anos foi pioneiro em calorimetria de precisão.

Em 1899 Richards iniciou um estudo dos volumes atômicos e compressibilidades dos elementos após observar que a constante b ocorrendo na equação de Van der Waals (p + aaV2)(Vb) = RT não era uma constante, mas variava com a pressão e a temperatura. Como b era o espaço ocupado pela molécula, Richards afirmou que o conceito do átomo como uma partícula dura e rígida era incorreto. Ele propôs que os átomos eram compressíveis, as forças de afinidade e coesão exercendo um efeito de compressão sobre os átomos resultando em enormes pressões internas. Ele concebeu métodos para determinar as compressibilidades dos elementos até 500 atmosferas de pressão e tentou correlacionar esta propriedade com as outras propriedades fundamentais dos elementos, na esperança de descobrir relações importantes. Ele nunca concluiu estes estudos; contudo, seus dados experimentais provaram ser inestimáveis para a física atômica.

Seu caráter e honras

Richards era principalmente um experimentalista de habilidade excepcional. No entanto, suas medidas eram apenas um meio para um fim; com elas ele ele buscava uma compreensão da estrutura material do universo.

Richards receberam muitos graus honoríficos e medalhas. Um professor de Harvard foi agraciado em seu nome em 1925. Ele recebeu o Prêmio Nobel de Química em 1914, o primeiro químico americano a ser tão homenageado. Ele foi um homem de caráter nobre que causou uma profunda impressão naqueles que o conheceram. Os princípios norteadores de sua vida ele descreveu como “bondade e bom senso”. Ele morreu em 2 de abril de 1928.

Leitura adicional sobre Theodore William Richards

Richards apresentou sua pesquisa de peso atômico em Determinações de pesos atômicos (1910). Em sua palestra sobre o Prêmio Nobel, impressa na Fundação Nobel, Nobel Lectures: Chemistry, 1901-1921 (1966), ele descreveu tanto suas pesquisas quanto suas crenças sobre o universo. Dos muitos estudos biográficos de Richards, os mais informativos são os de Benjamin Harrow, Eminent Chemists of Our Time (1927); Sir Harold Hartley, Memorial Lectures Delivered Before the Chemical Society (3 vols., 1933); e Aaron J. Ihde, Great Chemists (1961).


GOSTOU? PARTILHE COM OS SEUS AMIGOS!