Fatos de Samuel Zemurray


Samuel Zemurray (1877-1961), um importador de frutas dos EUA nascido na Rússia, em uma carreira clássica de “trapos para a riqueza” transformou a United Fruit Company em uma poderosa corporação internacional. O poder econômico de suas empresas de banana ananases ananhou os estados da América Central onde operavam e lhe permitiu desempenhar um papel econômico e político importante lá em meados do século 20.

Samuel Zemurray nasceu em Kishinev, Bessarábia, Rússia, em 18 de janeiro de 1877, para pais judeus pobres, David e Sarah (Blausman) Zmuri. Em 1892 ele emigrou para Selma, Alabama, e trabalhou em vários empregos de baixa remuneração que lhe permitiram ajudar o resto de sua família a vir para o Alabama quando tinha 19 anos. Em 1895, ele entrou no negócio da banana, comprando carros de “ripes” em Mobile e vendendo-os a merceeiros de pequenas cidades ao longo da ferrovia. Ele expandiu este comércio para Nova Orleans, obtendo um contrato da United Fruit Company (UFCO) para vender a pequenos comerciantes e vendedores ambulantes bananas maduras demais para serem enviadas para o interior. Os merceeiros o chamavam de “Sam, o Homem Banana”, um nome que se manteve ao longo de sua carreira. Dentro de três anos ele tinha $100.000 no banco.

Em 1905 ele e um sócio, Ashbel Hubbard de Mobile, compraram uma linha de navio a vapor falida com a UFCO fornecendo 60% do capital. Zemurray foi para Honduras para comprar bananas ao longo do rio Cuyamel. Embora fortemente endividado, ele desenvolveu um negócio lucrativo. A UFCO vendeu sua participação em 1907, e em 1910 Zemurray tornou-se presidente da Cuyamel Fruit Company. Ele então financiou uma revolução de Manuel Bonilla que, ao se tornar presidente de Honduras em 1912, recompensou Zemurray com concessões que foram altamente importantes para o sucesso de Cuyamel e para deter a oferta de monopólio da UFCO. Zemurray adquiriu terras para plantações de banana, construiu ferrovias e começou a irrigação extensiva, controle de pragas e pesquisa agrícola. Em 1916, ele já não tinha dívidas e estava prosperando. Ferozmente competitivo com a gigantesca UFCO, Zemurray expandiu-se para outras partes da América Central e em 1922 adquiriu a Bluefields Fruit & Steamship Company na Nicarágua de seu sogro, Jake Weinberger de Nova Orleans.

O energético Zemurray desenvolveu uma profunda afeição e compreensão para o povo da América Central que

lhe deu uma vantagem distinta sobre a UFCO. Ele se envolveu na política hondurenha a fim de conseguir concessões comerciais favoráveis. Ganhou uma reputação de ações diretas, ousadas e decisivas. Ao contrário dos executivos da UFCO, que ficaram em seus escritórios em Boston, Zemurray trabalhou ativamente nas terras baixas da América Central infestadas de mosquitos, aprendeu espanhol e supervisionou pessoalmente a produção tropical de Cuyamel. Seus métodos incluíam a contratação de soldados da sorte, como Lee Christmas e Guy “Machine Gun” Molony para apoiar facções revolucionárias favoráveis aos interesses de Zemurray, explorando disputas de fronteira entre os estados da América Central e ajudando partidos políticos que prometiam tratamento amigável.

Zemurray aposentou-se da gestão ativa da indústria da banana em 1929 quando vendeu Cuyamel à UFCO por 300.000 ações desta última, tornando-o o maior acionista. Ele se tornou diretor da UFCO, mas no momento se dedicou principalmente aos negócios na Louisiana, inclusive opondo-se ativamente a Huey Long com seu dinheiro e sua influência. Durante a Depressão, as ações da UFCO caíram 90%, então em 1932 a Zemurray foi para Boston e assumiu a empresa. Como “o peixe que engoliu a baleia”, ele se tornou diretor administrativo de operações e rapidamente reverteu as fortunas declinantes da UFCO, fornecendo liderança agressiva em suas operações tropicais e trazendo para a administração da empresa veteranos experientes da Cuyamel. Presidente da empresa de 1938 a 1948, ele se retirou brevemente para atender aos interesses privados na Louisiana, mas retomou a presidência da UFCO de 1948 a 1951 e continuou como presidente do comitê executivo e como

diretor da UFCO até sua aposentadoria em 1957. Embora flamboyant, ele era ao mesmo tempo modesto e tímido em suas relações pessoais e estava mais confortável com os “banana cowboys” comuns nas operações tropicais da empresa do que com os diretores aristocráticos da empresa em Boston.

A partir da liderança da Zemurray, a United Fruit Company expandiu-se para outras partes do mundo, mas foi na América Central que o papel da empresa foi mais dominante. Ele enfrentou e superou com pesquisa e experimentação ousada uma epidemia quase catastrófica de sigatoka e outras doenças tropicais. A UFCO tinha um quase monopólio no transporte a vapor e ferroviário, nas comunicações via rádio e na exportação de bananas e outras culturas tropicais. As estreitas relações de Zemurray com os líderes desses estados fizeram com que alguns os considerassem como lacaios do “imperialismo ianque” e geraram ressentimento por parte dos nacionalistas. Os críticos consideravam Zemurray como o homem mais poderoso da América Central. Zemurray começou a abordar o problema da imagem desfavorável da UFCO na América Central. Ele lançou grandes esforços de relações públicas para enfatizar o desenvolvimento da empresa nas planícies tropicais, a diversificação de culturas, a pesquisa para erradicar doenças humanas e vegetais, e os salários mais altos e os benefícios educacionais e de saúde recebidos por seus funcionários. Ele também se envolveu em grandes empreendimentos filantrópicos para desenvolver recursos educacionais, humanos e culturais na América Central e nos Estados Unidos. Isto incluiu a restauração de ruínas maias, grandes doações para pesquisas de medicina central e tropical na Universidade de Tulane, e o desenvolvimento de jardins botânicos e da Escola de Agricultura Pan-Americana em Honduras. Sua filantropia pessoal se estendeu por uma gama muito mais ampla de projetos.

Um forte apoiador de Franklin Roosevelt e do New Deal, Zemurray ajudou a enquadrar os códigos da indústria da Administração de Ajuste Agrícola, e durante a Segunda Guerra Mundial, como conselheiro do Conselho de Bem-Estar Econômico, ele cooperou estreitamente com o esforço de guerra. A UFCO fretou navios para o governo e se concentrou na produção de borracha, cânhamo, quinino, rotenona, soja e outras culturas tropicais estratégicas na América Central. Zemurray ainda era influente dentro da UFCO durante o envolvimento da empresa com a derrubada do governo guatemalteco, apoiada pela CIA em 1954. Ele foi uma figura de destaque na campanha para alertar o governo e o público dos EUA sobre a ameaça “comunista” na Guatemala, embora nunca tenha sido identificado publicamente com a trama da CIA.

Sem a liderança ativa de Zemurray, a UFCO estava em sério declínio em meados dos anos 50. Reconhecendo isto, e gravemente doente da doença de Parkinson, Zemurray se despojou de todas as ações da UFCO. Ele morreu em Nova Orleans em 30 de novembro de 1961.

Leitura adicional sobre Samuel Zemurray

Um artigo biográfico detalhado sobre Zemurray é Stephen Whitfield, “Strange Fruit”: The Career of Samuel Zemurray”, American Jewish History 73 (março de 1984). Relatos favoráveis de sua contribuição à United Fruit também são encontrados em Charles Wilson, Empire in Green and Gold (1947); Stacy May e Galo Plaza, The United Fruit Company in Latin America (1958); e Thomas McCann, An American Company, the Tragedy of United Fruit (1976). Mais crítico é Charles Kepner, Jr. e Jay Soothill, The Banana Empire (1935). Útil para suas descrições das relações da Zemurray com outras empresas do setor é Thomas Karnes, Tropical Enterprise, The Standard Fruit and Steamship Company in Latin America (1978). Stephen Schlesinger e Stephen Kinzer, Bitter Fruit (1982) fornecem detalhes sobre Zemurray e a derrubada do governo guatemalteco em 1954.


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