Fatos de Russell Baker


>b>Russell Baker (nascido em 1925) foi um dos mais destacados praticantes do ensaio político-pessoal na língua inglesa.<

Russell Baker nasceu na zona rural de Morrisonville, Virgínia, em 14 de agosto de 1925. Sua educação precoce não foi propícia ao desenvolvimento do estilo literário elegante e urbano e à crítica trincheira da vida urbana contemporânea que ele deveria fazer mais tarde. Uma de suas primeiras lembranças foi de ter sido intrometido em seu berço por uma vaca inquisitiva. Havia algumas lembranças agradáveis de crescer perto da natureza: “dias de verão encharcados de sol, campos amarelos com ranúnculos de manteiga”. Entretanto, não era uma comunidade muito progressista; o pai de Baker, um pedreiro, morreu de diabetes não tratado quando o menino tinha cinco anos, apesar de a insulina ter sido descoberta quase uma década antes.

A mãe do padeiro, treinada como professora, tinha estudado durante um ano na faculdade e encorajou a aptidão de seu filho para o idioma. Durante esses primeiros anos, houve muita contenda sobre as táticas de criação de filhos entre a mãe e a sogra, ambas mulheres de vontade forte. Quando o pai de Baker morreu em 1930, a mulher mais jovem aproveitou a ocasião para deixar a grande família de seu marido—e Virginia—para sempre. Sua indigência na época foi atestada pelo fato de que ela deu seu filho mais novo, que ainda era um bebê, para adoção. A mãe de Baker se mudou para Newark, New Jersey, com Baker e sua irmã mais nova, embarcando com seu irmão, que continuou a ter um emprego estável durante esta era da Depressão. O que começou em 1931 como um acordo temporário—até que sua mãe deveria encontrar trabalho—durou seis anos, incluindo uma mudança das famílias combinadas para a vizinha Belleville suburbana. A melhor que a mãe de Baker conseguiu foi trabalhar como lavadeira.

Durante esta segunda fase de sua vida, Baker trocou tios maternos por paternos, resultando em uma exposição precoce ao debate político acalorado em casa, muitas vezes centrado nos méritos relativos de Herbert Hoover e Franklin Roosevelt. Na escola primária de Belleville que freqüentava nesta época, veio o primeiro gosto do sucesso literário: diante de um trabalho de escrita sobre produtos, o jovem veio com um ensaio sobre trigo. Uma professora extasiada leu esta produção para sua turma, embora parecesse não ter sido alterada

Em 1937, sob conselho de outro irmão, a mãe de Baker levou seus dois filhos para viver em Baltimore, lar de um grande ensaísta daquele período, H. L. Mencken. A família lutou financeiramente. Baker pôde contribuir um pouco com um trabalho de meio período como entregador de jornais, mas o pesadelo de ter que ir em socorro, de ter que aceitar comida excedente do governo, contrabandeada sub-repticiamente para dentro de casa sob camuflagem frágil, tornou-se uma realidade para essas pessoas orgulhosas.

Até o final da década de 1930, no entanto, a situação havia se amenizado. Baker, sem qualquer perspectiva definida de freqüentar a faculdade, completou o ensino médio no “City College” de Baltimore — uma escola preparatória para a faculdade com um rigoroso currículo tradicional, incluindo exigências em alemão, francês e latim. Quando Baker tinha 16 anos, sua mãe casou-se novamente e a família pôde se mudar para uma casa própria. Nesta época, Baker se lembra que ele tinha apenas uma forte ambição profissional—tornar-se escritor—embora isto não parecesse ser um meio de vida viável. “Isso me deu uma forma de pensar sobre mim mesmo que satisfazia minha necessidade de ter uma identidade”. Ele foi persuadido por um colega de escola secundária a fazer o exame de admissão para a Universidade Johns Hopkins, foi aprovado e foi admitido com bolsa de estudos no verão de 1942—seis meses após a entrada dos Estados Unidos na Segunda Guerra Mundial. Baker conseguiu completar apenas um ano de faculdade; alistou-se na marinha em 1943, passando o resto da guerra em treinamento de vôo na Flórida, Geórgia e Carolina do Sul.

Após a guerra, Baker voltou para Johns Hopkins. As visões de se tornar outro Hemingway o obcecaram. Após a formatura em 1947, com a ajuda de seu professor de redação criativa, ele conseguiu um emprego na Baltimore Sun. A idéia era que esta experiência seria um bom treinamento para um novato romancista (tinha sido assim para Hemingway). Mas durante dois anos Baker não teve a oportunidade de escrever uma única frase publicada. Telefonando em histórias, ele trabalhou como repórter policial noturno “rondando as favelas de Baltimore, estudando a psicologia da polícia, vendo as casas das pessoas queimando, decifrando relatórios policiais semiliterados de pára-lamas amolgados e suicídios”

Baker foi casado em 1950. Quatro anos depois veio sua grande chance— mas para o jornalista profissional e não para o romancista. Ele conseguiu um emprego no Escritório de Washington do jornal New York Times cobrindo a Casa Branca, o Congresso, e a política nacional em geral. Por mais de duas décadas, a partir de 1962, ele escreveu continuamente a coluna “Observer” para o jornal New York Times, o meio pelo qual ele ficou conhecido de milhões de leitores. Escrevendo ao ritmo de duas ou três colunas por semana, Baker conseguiu manter um nível de excelência sustentado durante

tempo comparável por poucos outros. As marcas de seu estilo eram a ironia e a subestimação, aplicadas a uma variedade de assuntos, políticos e pessoais. Por exemplo, tópicos sobre os quais ele escreveu incluíram: parar de fumar, aparar uma árvore de Natal, o merchandising de imagens presidenciais e o frio comum como álibi.

Talvez ao longo dos anos houve uma mudança do político para o mais puramente pessoal, mas Baker continuou a representar as duas amplas correntes do ensaio inglês— a maior formalidade da Addison-Steele do século XVIII e a subjetividade comparativa do romântico Charles Lamb. Na América, seus predecessores foram Ralph Waldo Emerson e Mencken. Baker era menos acerbico que Mencken e mais sutil que seu único rival contemporâneo em qualidade e longevidade, Art Buchwald. Um tema unificador em toda a escrita de Baker era a glória da linguagem e a necessidade de protegê-la contra a depredação tanto do jargão político quanto da publicidade comercial.

Em 1979, Baker ganhou o prêmio George Polk por comentários e um prêmio Pulitzer por comentários diferenciados. Em 1983 ele recebeu um segundo Pulitzer, em autobiografia, por Growing Up. Baker embarcou numa nova faceta de sua carreira—professor universitário e wit—nos anos 80. Uma outra mudança de carreira foi no início dos anos 90: PBS lhe pediu para substituir Alistair Cooke como anfitrião do programa “Masterpiece Theater”

Leitura adicional sobre Russell Baker

>span>Um americano em Washington (1961) e No Cause for Panic (1964) são volumes que representam o anterior, mais formal Baker. Poor Baker’s Almanac (1972) e SoSo This is Depravity (1980) são coleções “Observador” de ensaios que tipificam seu estilo pessoal posterior. Baker também pode ser ouvido falando sobre humor em uma fita disponível através de CBS.

Informações adicionais podem ser encontradas em “Beyond Words,” em Entertainment Weekly (31 de dezembro de 1993) e “Master Observer,” Time (8 de março de 1993).


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