Fatos de Reinhold Niebuhr


O teólogo americano Reinhold Niebuhr (1892-1971) foi uma figura importante no movimento “Neo-Ortodoxo” em teologia protestante, que reorientou todo o impulso dos estudos teológicos e bíblicos a partir da década de 1920.<

Reinhold Niebuhr nasceu na cidade de Wright, Mo., em 21 de junho de 1892, filho de um ministro evangélico e reformado alemão imigrante que serviu como pastor de comunidades germano-americanas em pequenas cidades. Decidindo cedo entrar no ministério, Niebuhr estudou no Colégio Elmhurst e no Seminário Teológico Eden e depois passou 2 anos na Escola da Divindade de Yale. Após receber seu mestrado em artes de Yale em 1915, ele deixou o mundo acadêmico para assumir seu primeiro e único pastorado— uma pequena igreja missionária em Detroit, onde permaneceu até 1928.

Na época em que Niebuhr chegou lá, a indústria automobilística estava apenas começando sua rápida expansão, e Detroit estava se desenvolvendo em uma das principais cidades da América. Muitos dos funcionários da Ford Motor Company viviam em sua paróquia. Ele teve a oportunidade de observar em primeira mão o impacto da sociedade industrial sobre os trabalhadores da fábrica. Como disse Niebuhr muito mais tarde, “Os fatos resultantes determinaram meu desenvolvimento mais do que qualquer livro que eu possa ter lido”. Ele observou os efeitos desumanizadores da velocidade da linha de montagem e das oportunidades irregulares de trabalho sobre os trabalhadores desprotegidos por poderes legais ou associativos. No final dos anos 1920, ele questionava seriamente as suposições básicas do Protestantismo liberal e do Evangelho Social, sobre as quais ele havia sido alimentado. Em público, ele exortou os religiosos a examinarem criticamente a ordem social capitalista, e pressionou por um maior realismo em relação à omnipresença e sutileza do orgulho ou pecado humano. Seu primeiro livro, Does Civilization Needes Religion? (1927), refletia estas atitudes.

Em 1928 Niebuhr mudou-se para Nova Iorque para ingressar na faculdade do Union Theological Seminary, onde permaneceu até sua aposentadoria em 1960. Chegou a Nova York no momento em que a Depressão começou e encontrou nele a confirmação de suas idéias a respeito das severas restrições do capitalismo. Por um tempo ele se tornou um socialista, influenciado fortemente pela crítica marxista de uma sociedade capitalista em declínio; mas ao mesmo tempo sua perspectiva teológica estava se tornando mais conservadora, e ele estava voltando a se recuperar e reafirmar as fórmulas clássicas da doutrina cristã.

Niebuhr não era um teólogo sistemático. Ele era pragmático, enfatizando uma abordagem dialética e problemática em suas pesquisas intelectuais. Em uma série de livros importantes publicados durante os anos 30 e início dos anos 40, suas reflexões maduras sobre a relação da fé cristã com o

mundo industrial e tecnológico gradualmente se desdobraram. Moral Man in an Immoral Society (1932) foi um ataque em larga escala ao protestantismo liberal, especialmente sua falta de compreensão da natureza e do uso do poder na sociedade moderna. Em Interpretação da Ética Cristã (1935) ele substituiu sua polêmica amplamente crítica e destrutiva contra o liberalismo por uma tentativa de reafirmar de forma construtiva a relação da ética com a política. Em Beyond Tragedy (1937), uma série de ensaios que originalmente haviam sido sermões, Niebuhr reafirmou a centralidade da pecaminosidade humana na explicação e compreensão da situação humana e ofereceu a crucificação de Cristo como o meio mais profundo de transcender essa condição humana. Ele também enfatizou a importância do mito como método para tornar compreensível para o homem moderno a visão bíblica do mundo, a qual ele agora tão vigorosamente abraçou.

Todos os trabalhos anteriores de Niebuhr foram tricotados de forma mais abrangente e sistemática com a publicação das Palestras Gifford, que ele proferiu na Escócia em 1939, sob o título The Nature and Destiny of Man (2 vols., 1941, 1943). Esta obra foi sua principal realização intelectual. Quase todos os seus livros subseqüentes procuraram expandir sobre aspectos selecionados deste material tão rico e variado. A preocupação central da obra era uma investigação sobre a natureza da autodeterminação. Niebuhr demonstrou que sua visão da existência humana era, em sua essência, ambígua. O homem era “livre e vinculado, limitado e sem limites”. Além disso, foi a fé cristã, acima de todas as outras visões do mundo, que percebeu mais claramente essa ambiguidade e propôs meios para lidar com, e talvez até superar, a ansiedade que era inevitavelmente um produto dessa ambiguidade.

Niebuhr tentou persistentemente relacionar suas idéias religiosas com os problemas políticos e sociais concretos do mundo contemporâneo. Ele se envolveu ativamente na política, uma vez como candidato socialista a um cargo local, mais tarde como um dos fundadores da Ação Democrática dos Americanos, um grupo de estudo liberal dentro do Partido Democrata. Ele pregou freqüentemente nos campi universitários de toda a nação, envolveu-se nos movimentos ecumênicos dos organismos eclesiásticos nacionais e internacionais, e produziu uma série interminável de artigos para revistas populares, tanto religiosas como seculares. Ele também continuou a publicar estudos mais sérios de teologia e política. Duas análises especialmente importantes da democracia, Crianças de Luz e Crianças das Trevas (1944) e The Irony of American History (1952), surgiram numa época em que as democracias ocidentais enfrentavam desafios ideológicos e espirituais fundamentais.

O flerte com o marxismo e o apoio ao pacifismo característico de Niebuhr no início dos anos 30 deu lugar ao desencanto com o comunismo e à vontade de apoiar “realisticamente” o uso da força na política internacional à medida que o mundo era engolido pela Segunda Guerra Mundial. Exortando a participação dos Estados Unidos na política de poder do período pós-guerra, Niebuhr tornou-se uma grande influência no pensamento de acadêmicos de alto nível e funcionários do governo. (Consistentemente, a enorme extensão do poder americano ao sudeste asiático provocou críticas de Niebuhr comparáveis àquelas dirigidas contra os comunistas no período imediato do pós-II Guerra Mundial.)

Sua saúde foi seriamente prejudicada por um derrame em 1952, Niebuhr foi forçado a limitar suas atividades. Ele morreu em Stock-bridge, Mass., em 1º de junho de 1971. Ele foi um dos principais porta-vozes da teologia protestante no século 20.

Leitura adicional sobre Reinhold Niebuhr

Uma importante declaração de Niebuhr a respeito de seu desenvolvimento intelectual e pessoal está incluída entre uma série de ensaios esclarecedores de muitos estudiosos editados por Charles Kegley e Robert Bretall, Reinhold Niebuhr: Seu Pensamento Religioso, Social e Político (1956). Um estudo biográfico envolvente e perspicaz é June Bingham, Courage to Change (1961). Ronald H. Stone, Reinhold Niebuhr: Profeta ao Político (1972), enfatiza sua filosofia política. Um breve e útil panfleto que analisa os pontos salientes do sistema de idéias de Niebuhr é Nathan Scott, Reinhold Niebuhr (1963).

Fontes Biográficas Adicionais

Bingham, junho, Coragem à mudança: uma introdução à vida e ao pensamento de Reinhold Niebuhr, Lanham: Imprensa Universitária da América, 1993.

Brown, Charles C. (Charles Calvin), Niebuhr e sua idade: O papel profético de Reinhold Niebuhr no século XX, Filadélfia: Trinity Press International, 1992.

Clark, Henry B. (Henry Balsley), Serenidade, coragem e sabedoria: o legado duradouro de Reinhold Niebuhr, Cleveland, Ohio: Pilgrim Press, 1994.

Fox, Richard Wightman, Reinhold Niebuhr: uma biografia, New York: Pantheon Books, 1985; São Francisco: Harper & Row, 1987, 1985.

Stone, Ronald H., Professor Reinhold Niebuhr: um mentor para o século XX, Louisville, Ky..: Westminster/John Knox Press, 1992.


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