Fatos de Preston Tucker


Aclamado como um visionário por alguns e um vigarista por outros, Preston Tucker (1903-1956) foi o homem por trás de um carro inovador, de aparência futurista, que estreou em meio a uma grande fanfarra durante o verão de 1948. Em apenas alguns anos, no entanto, a Tucker Corporation havia dobrado na esteira de suspeitas sobre as práticas comerciais de seu fundador.<

Com a economia do pós-guerra em plena expansão durante o verão de 1948, os consumidores americanos estavam em clima de compra, especialmente de automóveis. Mas as pessoas lotando os showrooms dos revendedores estavam ansiando por algo mais excitante do que as ofertas da General Motors, Ford e Chrysler, cujos designs pareciam antiquados e sem imaginação. Neste vazio, Preston Tucker, um empreendedor e mestre da promoção, insistiu que ele tinha exatamente o que os americanos queriam – “O carro do amanhã hoje”. Seu carro homônimo ostentava um novo visual aerodinâmico radical e uma série de características de segurança inovadoras. No início, parecia que Tucker tinha realmente aproveitado o crescente desejo do público por um carro mais elegante e seguro; sua empresa foi inundada de encomendas em questão de poucos meses. No final, porém, sua incapacidade de cumprir suas promessas custou-lhe seu negócio, bem como sua reputação.

Preston Thomas Tucker nasceu em 21 de setembro de 1903, em uma fazenda de hortelã-pimenta na zona rural de Capac, Michigan. Ele cresceu na comunidade suburbana de Detroit, no Lincoln Park, onde, mesmo quando criança, ele era fascinado por tudo que tivesse a ver com automóveis. Ele aprendeu a dirigir aos 11 anos de idade e deixou a escola dois anos depois para se tornar um garoto de escritório da Cadillac. Tucker trabalhou posteriormente em várias outras empresas automotivas, incluindo Ford, Studebaker, Chrysler,

e Pierce-Arrow. Embora ele tenha iniciado sua carreira como mecânico e piloto de testes, ele acabou se mudando para as vendas depois de freqüentar a Cass Technical High School de Detroit.

Durante a década de 1930, Tucker se envolveu em uma série de empreendimentos comerciais mal sucedidos, a maioria deles relacionados ao setor automotivo. Em 1935, por exemplo, ele se uniu ao famoso designer de motores Harry A. Miller para construir carros de corrida das 500 milhas de Indianápolis para a Ford Motor Company. Mas nenhum dos dez carros que completaram conseguiu atravessar a linha de chegada, o que levou a Ford a se retirar do projeto. Depois veio a Segunda Guerra Mundial, durante a qual os principais fabricantes de automóveis dedicaram suas linhas de montagem ao esforço de guerra. De 1942 até 1946, nenhum modelo novo foi introduzido. Assim, em meados da década de 1940, os consumidores americanos estavam desesperados por carros. Espiando uma oportunidade de desafiar a General Motors, Ford e Chrysler por uma participação neste mercado ávido e em rápido crescimento, Tucker formou sua própria empresa de fabricação de automóveis, que ele chamou de Tucker Corporation.

Planos Revelados para o “Tucker Torpedo”

Como previsto pelo próprio Tucker, o “Tucker Torpedo” (como o veículo conceito era conhecido) representou um grande desvio da tarifa padrão oferecida pelas três grandes montadoras. Longo, baixo e substancialmente maior do que outros grandes carros então disponíveis, com linhas elegantes que lembravam um foguete, tinha portas que deslizavam até o teto e seis tubos de escape cromados. Suas características únicas de segurança incluíam faróis montados em pára-lamas que se movimentavam com as rodas dianteiras para iluminar a estrada enquanto o carro fazia uma curva, um pára-brisa feito de vidro à prova de estilhaços, cintos de segurança, freios a disco e um painel de instrumentos fortemente acolchoado para proteger os passageiros do banco dianteiro em caso de colisão. Em outra rotação incomum, o assento do motorista foi posicionado no meio e não à esquerda, com bancos de passageiros separados de cada lado.

Engenharia também, o Tucker era diferente. Ele ostentava um gigantesco motor de seis cilindros, com injeção de combustível, montado na traseira que seu criador alegava poder atingir uma velocidade máxima de 130 mph, manter uma velocidade de cruzeiro de 100 mph, e proporcionar uma espantosa quilometragem de 35 mpg de gás. Além disso, ele suportou um revolucionário sistema de fornecimento de energia de “conversores de torque hidráulicos” que, segundo Tucker, eliminaria a necessidade de uma embreagem, transmissão, eixo de acionamento e diferencial.

O público americano respondeu com entusiasmo desenfreado ao “carro do amanhã” de Tucker e o enterrou em uma avalanche de cartas e consultas. Mas primeiro ele teve que assegurar algum espaço na fábrica para fazer de sua fantasia uma realidade. Sob os auspícios da War Assets Administration (WAA), o governo federal arrendou-lhe uma antiga fábrica de motores B-29 fora de Chicago, Illinois. Como o negócio dependia de sua capacidade de levantar 15 milhões de dólares em capital até 1o de março de 1947, Tucker então começou a fazer fila de investidores potenciais. Entretanto, ele logo descobriu que em troca de seu apoio financeiro eles esperavam que ele renunciasse ao controle de sua empresa, uma noção que ele achava intolerável.

Passado para financiar seu sonho

Tucker então inventou uma maneira bastante criativa de financiar seu sonho. Embora ele não tivesse produzido nada mais do que uma idéia, ele começou a vender franquias de concessionários e rapidamente acumulou cerca de US$ 6 milhões que deveriam ser mantidos em caução até entregar o primeiro Tucker. Mas o esquema motivou uma investigação pela Securities and Exchange Commission (SEC), a primeira de muitas dessas sondas. Tucker então concebeu uma nova estratégia que envolvia a emissão de 20 milhões de dólares em ações. Antes que a SEC pudesse decidir sobre seu plano, porém, o chefe da Agência Nacional de Habitação exigiu que a WAA cancelasse seu acordo com a Tucker Corporation para que a Lustron Corporation pudesse usar a fábrica para fazer casas pré-fabricadas de metal.

Em janeiro de 1947, Tucker havia conquistado o direito de permanecer na fábrica que ele havia alugado. Além disso, seu prazo de 1º de março para levantar capital foi prorrogado até 1º de julho (a decisão da SEC sobre a venda de ações da Tucker Corporation ainda estava pendente). Mas todos os contratempos e brigas haviam minado em muito a confiança do público no futuro empresário, e a luta para garantir o custo de seu empreendimento continuou.

Mean, enquanto isso, os esforços para chegar a um protótipo estavam em andamento. Tucker contratou o notável designer Alex Tremulis para liderar o projeto no final de 1946, e ele e seus colegas conseguiram criar uma versão em chapa de metal do carro à mão em menos de 100 dias, uma façanha verdadeiramente surpreendente. Carinhosamente conhecido como “The Tin Goose”, ele foi exposto em junho de 1947 como um modelo de 1948. Muitas das características revolucionárias que Tucker havia tocado em seu veículo conceito original provaram ser impraticáveis e foram reformuladas ou sucateadas. No entanto, ele ainda era atraente

carro, especialmente com seu distinto terceiro farol tipo Cyclop montado no centro da grelha que se movia com as rodas dianteiras. A resposta do público foi esmagadora, e a empresa foi inundada de encomendas. Em 15 de julho, a SEC finalmente abriu o caminho para que as ações da Tucker Corporation entrassem à venda.

Erigido para Investigação

Por volta da primavera de 1948, Tucker estava pronto para entrar em produção com seu carro, apesar de algumas dificuldades financeiras persistentes resultantes de vendas insuficientes em estoque. Precisando de algum dinheiro rápido, ele inventou uma nova tática de captação de recursos que ofereceu aos compradores do Tucker a oportunidade de pré-compra de certos acessórios, como capas de assento, rádios e bagagem personalizada. Mas os funcionários da SEC tiveram uma visão fraca de seu plano dado o fato de que nem um único veículo tinha ainda saído da linha de montagem. Em maio de 1948, trabalhando em conjunto com o Departamento de Justiça, eles lançaram uma grande investigação sobre as práticas comerciais de Tucker e a viabilidade de seu carro. A má publicidade e as ações judiciais que se seguiram efetivamente perturbaram a produção, assustaram os credores e enviaram o preço das ações da empresa em queda. Finalmente, em janeiro de 1949, a fábrica de Tucker foi forçada a fechar e Tucker foi expulso de sua própria organização e substituído por dois curadores nomeados pelo tribunal.

Em junho de 1949, Tucker e sete de seus associados foram indiciados por acusações de fraude postal, irregularidades de estoque e conspiração para fraudar. O julgamento começou em outubro, com promotores do governo usando “The Tin Goose” em vez de um dos verdadeiros veículos de produção para tentar provar que o Tucker não poderia ser construído ou ter o desempenho prometido. Mas muitas das mais de 70 testemunhas chamadas para testemunhar contra a empresa realmente prejudicaram em vez de ajudar o caso do governo.

O próprio Tucker deu a entender, de forma sombria, que os três grandes fabricantes de automóveis e seus apoiadores estavam por trás da tentativa de destruí-lo por causa da ameaça que ele representava ao seu domínio do mercado. De fato, algumas evidências sugerem que funcionários da General Motors e da Chrysler procuraram ativamente tornar mais difícil o sucesso de Tucker. Se eles também tentaram influenciar o governo a persegui-lo, é menos certo. Não há dúvida, no entanto, que Tucker tinha feito alguns inimigos poderosos em Washington que o denunciaram repetidamente como um vigarista.

Causas de fraude

O julgamento se arrastou até janeiro de 1950. No final, o júri considerou Tucker e seus associados inocentes de todas as acusações contra eles. Entretanto, Tucker foi deixado falido e com sua reputação em farrapos; como resultado, ele foi forçado a vender seus ativos remanescentes, incluindo os 51 veículos que haviam sido concluídos antes que a fábrica fosse fechada. Eles seriam os únicos Tuckers já fabricados.

No início dos anos 50, um Tucker mais moderado, mas ainda otimista, tentou mais uma vez desenvolver e comercializar um novo tipo de carro. Antes que ele pudesse reunir todos os financiamentos necessários, no entanto, foi-lhe diagnosticado um câncer de pulmão. Ele sucumbiu à doença em 1956, no dia seguinte ao Natal.

Tuckers são agora premiados por colecionadores de automóveis (cerca de 47 ainda são conhecidos por existirem), a maioria dos quais são membros ativos do Tucker Automobile Club of America. Enquanto isso, o debate continua sobre o lugar do Tucker na história automotiva. Seus detratores ainda o consideram uma fraude que tentou fazer passar o que era basicamente um limão como “o carro do amanhã”. Seus fãs o consideram como um visionário que foi derrubado por forças sinistras com dinheiro e poder. Outros acreditam que a verdade está em algum lugar entre esses dois extremos. Mesmo que seu objetivo final fosse enriquecer, eles argumentam, ele era sincero sobre seu desejo de construir um veículo novo e inovador que oferecesse um nível de conforto, segurança e acessibilidade não disponível em nenhum outro carro na época. O que eles fazem é sua ingenuidade e falta de senso comercial, o que deixou a Tucker Corporation lamentavelmente subcapitalizada e em constante estado de crise financeira que a condenou ao fracasso.

P>Pois como o próprio Tucker observou uma vez, como citado em American History Illustrated, não importando os obstáculos, era impensável não tentar realizar sua fantasia. “Um homem que uma vez colocou automóveis em seu sangue, nunca pode desistir deles”, disse ele. “Um homem com um sonho não pode parar de tentar realizar esse sonho…. Não é uma vergonha falhar contra as adversidades se você não admitir que foi derrotado. E se você não desistir”.”

Leitura adicional sobre Preston Tucker

Pearson, Charles T., Preston Tucker: A Biografia—The Indomitable Tin Goose (originalmente publicado em capa dura como The Indomitable Tin Goose: The True Story of Preston Tucker and His Car), Pocket Books, 1988.

American Film, Junho de 1988, p. 27.

American History Illustrated, Julho de 1980, pp. 18-21; Janeiro de 1989, pp. 36-41.

Carro e Motorista, Outubro de 1986, pp. 89-93; Junho de 1988, pp. 81-89.

Forbes, 19 de setembro de 1988, p. 34.

Harvard Business Review, Novembro-Dezembro de 1988, pp. 176-177.

Pessoas, 19 de setembro de 1988, p. 85.

“The Tucker 1948, ” Henry Ford Museum and Greenfield Village, http: //www.hfmgv.org/showroom/1948/tucker.html (6 de março de 1998).

“The Tucker Automobile Web Site: Keeping the Legend Online, “‘ The Tucker Automobile Club of America, http: //www.tuckerclub.org (2 de abril de 1998).


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