Fatos de Elizabeth Shull Russell


Por meio dos esforços de Elizabeth Shull Russell (nascida em 1913), populações de ratos de laboratório—que incluem dezenas de linhagens exibindo características particulares que os tornam desejáveis para pesquisa—estão disponíveis para cientistas de todo o mundo. Russell também utilizou os ratos para suas próprias pesquisas contínuas em genética de mamíferos e para o estudo de condições como anemias hereditárias, distrofia muscular, câncer e envelhecimento.<

O Laboratório Roscoe B. Jackson em scenic Bar Harbor, Maine, tem sido o lar profissional da geneticista Elizabeth Shull Russell desde o final dos anos 30. Durante as últimas cinco décadas, foi também o berço de milhões de ratos de laboratório que foram meticulosamente criados e caracterizados por Russell e pela equipe do centro.

Russell nasceu em 1º de maio de 1913, em Ann Arbor, Michigan. Sua mãe, Margaret Jeffrey Buckley, fez mestrado em zoologia e foi professora na Grinnell College em Iowa durante uma época em que poucas mulheres freqüentavam a faculdade. Seu pai, Aaron Franklin Shull, era zoólogo e geneticista que lecionava na Universidade de Michigan. Tanto os Buckleys quanto os Shulls tinham cientistas em suas famílias. O tio de Elizabeth do lado da mãe era físico, e do lado do pai havia um geneticista, um fisiologista vegetal e um artista botânico. Seus pais se conheceram em 1908 quando ambos participaram de um curso de verão no laboratório em Cold Spring Harbor, em Long Island, Nova Iorque. Parecia bastante

natural que Russell se interessasse pelas plantas e animais de seu entorno; como menina, ela catalogou cuidadosamente cada planta florida perto de sua casa de verão. Ao entrar na Universidade de Michigan aos dezesseis anos de idade, Russell se formou em 1933 com um diploma em zoologia. Isto foi durante a Grande Depressão, no entanto, e poucos empregos estavam disponíveis no ensino de ciências. Ao saber de um programa de bolsas de estudo na Universidade de Columbia, seu pai a convenceu a participar do mesmo. O curso de Russell na Columbia incluiu genética, o que deveria provar seu maior interesse. Ela ficou influenciada por um trabalho escrito por Sewall Wright da Universidade de Chicago, intitulado “Physiological and Evolutionary Theories of Dominance” (Teorias Fisiológicas e Evolucionárias da Dominância). Ele propôs que a forma específica em que as características são herdadas deve ser dos ácidos nucléicos ou proteínas nos cromossomos (geneticistas agora sabem que a herança é controlada pelo DNA do ácido nucléico). Ao receber seu mestrado, Russell foi para a Universidade de Chicago onde obteve uma bolsa de assistente e fez um trabalho de pós-graduação sob Wright. Sua tese de doutorado explorou o efeito dos genes na pigmentação de cobaias.

Russell recebeu seu Ph.D. em Chicago em 1937 e casou-se com um colega estudante de pós-graduação, William L. Russell. Eles se mudaram para Bar Harbor, Maine, quando ele foi nomeado para um cargo no Laboratório Roscoe B. Jackson Memorial. Como era prática geral da maioria das instituições na época, apenas um membro de uma família podia ser empregado pelo laboratório, então ela foi convidada a trabalhar como investigadora independente, o que ela fez de 1937 a 1946.

Ao longo de sua pesquisa, Russell passou grande parte de seu tempo no laboratório trabalhando com estudantes pré-universitários, universitários e de pós-graduação que vinham para Jackson a cada verão. Naquele primeiro verão de 1937, ela teve doze estudantes de verão. Como vários outros membros da família Jackson também se chamavam Elizabeth, ela logo ficou conhecida como Tibby, um nome que ficou preso. Durante os anos seguintes, os Russells fundaram uma família. Eles acabariam por ter três filhos e uma filha juntos.

Embora Russell tivesse começado suas investigações sobre como um gene controla características usando moscas da fruta, durante os anos 40 ela ajudou a construir uma população de ratos de laboratório que poderiam ser usados na pesquisa de muitas outras questões genéticas. Ela caracterizou cada linhagem, seja pela cor da pelagem ou pela presença de uma doença hereditária. Com grande precisão, Russell gerenciou as populações de consanguíneos geneticamente controlados, e em 1946 ela tornou-se oficialmente um membro do pessoal de pesquisa. No ano seguinte, ela e seu marido se divorciaram. Russell—com quatro filhos pequenos—agora prosseguia sua carreira com seriedade, mesmo quando o laboratório começava a apreciar seu grande potencial como pesquisadora.

Em outubro de 1947, um incêndio devastador se espalhou pelo Bar Harbor, destruindo o Laboratório Jackson. Quase cem mil ratos de laboratório pereceram— animais que tinham sido cuidadosamente criados por Russell e outros. Nos anos seguintes, no entanto, a equipe ajudou a aumentar mais uma vez a população de ratos.

Um dia em 1951, enquanto estudava a fonte de pigmentação da pele do rato, Russell olhou em uma gaiola e observou um rato muito incomum, uma fêmea que arrastava seus pés de uma forma peculiar. O rato não estava ferido. Parecia ter nascido com algum tipo de defeito muscular e Russell o chamou de “Funnyfoot”. Ao criar os irmãos e irmãs do Funnyfoot, a mesma característica surgiu nas gerações seguintes, levando a equipe a concluir que o Funnyfoot e seus descendentes tinham uma doença genética semelhante de alguma forma à distrofia muscular em humanos. Este fato em particular se tornou de grande interesse para outros pesquisadores que trabalham com a distrofia muscular. De imediato, os cientistas inundaram o laboratório com pedidos de ratos com o traço do Funnyfoot. Houve um grande problema, porém— as fêmeas do “funnyfoot” não conseguiram se reproduzir e os ratos morreram jovens.

Russell elaborou um plano de criação de ratos com pés engraçados, transplantando os ovários das fêmeas com pés engraçados para os das fêmeas normais sem a característica. Os ovários continham ovócitos (óvulos) nos quais os cromossomos carregavam o gene defeituoso. Quando as fêmeas normais acasalaram, muitas crias de “funnyfoot” foram produzidas, as quais foram então enviadas aos pesquisadores. Ao lado das gaiolas de ratos “funnyfoot” estavam muitas outras linhagens que foram meticulosamente criadas por Russell e sua equipe. Cada grupo de ratos e seus ancestrais foram claramente etiquetados e registrados. Algumas cepas, por exemplo, tinham doenças hereditárias como anemia, enquanto outras tinham características que as tornavam estéreis ou propensas a tumores. Outros ratos deviam ser usados para pesquisa de doenças do sangue, do sistema imunológico, do sistema endócrino, diabetes, nutrição, ou envelhecimento.

Por volta de 1953, Russell foi nomeado diretor científico do pessoal do Laboratório Jackson. No ano seguinte, ela organizou uma conferência no laboratório onde— pela primeira vez— cientistas de todo o mundo foram convidados a contribuir com o que estavam estudando sobre a genética dos mamíferos e sua relação com o câncer. A conferência foi um sucesso e em 1957 Russell tornou-se cientista sênior da equipe. No ano seguinte, Russell recebeu uma bolsa de estudos Guggenheim para rever o que era conhecido atualmente sobre a genética fisiológica dos mamíferos; a bolsa forneceu tempo e dinheiro para compilar todas as pesquisas atuais em um só lugar, resultando em material de referência útil aos cientistas de todo o mundo.

Durante sua direção, as responsabilidades de Russell eram duas—fornecer os ratos de pesquisa que ajudaram a apoiar financeiramente o laboratório e a trabalhar em suas áreas de interesse. Uma área muito importante de pesquisa no laboratório sob Russell envolvia o estudo de células sanguíneas de ratos, especialmente as células que fornecem a resposta imunológica (a capacidade de combater a invasão de substâncias estranhas). Esta pesquisa tornou-se muito importante em uma época em que havia um número crescente de transplantes de órgãos. Estes ratos eram usados em experimentos que determinavam quando o tecido era aceito ou rejeitado por um organismo.

Russell também teve um grande interesse na hemoglobina sanguínea— uma substância que transporta oxigênio para todas as partes do corpo de um mamífero— e estava especialmente curioso sobre como as hemoglobinas se desenvolvem. Um feto de mamífero dentro de sua mãe (incluindo humanos) tem hemoglobina desde um estágio muito precoce; após o nascimento, entretanto, essa hemoglobina muda tanto sua estrutura quanto o local de sua produção. Alguns dos trabalhos de Russell diziam respeito aos processos destas mudanças de desenvolvimento.

Outros tópicos de pesquisa investigados por Russell incluem diferentes tipos de cânceres, doenças do sangue e o processo de envelhecimento. Ela já escreveu ou colaborou em mais de uma centena de artigos científicos e vários livros. Desde 1978, Russell tem sido um cientista sênior emérito. Ao longo de sua longa carreira ativa, o papel de Russell também tem sido um dos mentores de muitos dos estudantes que vieram através do Laboratório Jackson, seja como pessoal permanente trabalhando juntos em bioquímica e microbiologia ou os muitos estudantes de pós-graduação de verão que vêm de todas as partes do mundo.

Russell foi nomeado membro da Academia Americana de Artes e Ciências e da Academia Nacional de Ciências. Durante os anos 70 ela foi um membro ativo do Conselho da Academia, atuando para editar e avaliar trabalhos científicos. Ela também foi membro da Sociedade de Genética da América, tornando-se sua vice-presidente em 1974 e presidente de 1975 a 1976. Em 1983, ela se tornou membro da Sociedade Filosófica Americana. Russell tem um diploma honorário do Ricker College e foi curadora da Universidade do Maine e do College of the Atlantic. Devido ao seu trabalho sobre o envelhecimento dos ratos, ela foi convidada a ser membro do conselho consultivo do Instituto Nacional do Envelhecimento. Ao participar de grupos de discussão no laboratório, ela continuou a acompanhar de perto as tendências na pesquisa genética.

Leitura adicional sobre Elizabeth Shull Russell

Noble, Iris, Contemporary Women Scientists of America, Messner, 1979, pp. 123-137.

Russell, Elizabeth Shull, Entrevista telefônica com Barbara A. Branca, realizada em 18 de fevereiro de 1994.


GOSTOU? PARTILHE COM OS SEUS AMIGOS!