Fatos de Eli Whitney


O inventor e fabricante americano Eli Whitney (1765-1825) aperfeiçoou o descaroçador de algodão. Ele foi um pioneiro no desenvolvimento do sistema americano de manufaturas.<

Eli Whitney nasceu em Westboro, Mass., em 8 de dezembro de 1765. Ele se interessou desde cedo pelo trabalho mecânico. Embora ele trabalhasse na fazenda de seu pai, ele preferia a loja de seu pai, onde, aos 15 anos de idade, ele se dedicava em meio período a fazer pregos para venda. Ele ensinou a escola a ganhar dinheiro para continuar sua educação e se formou no Colégio Yale em 1792.

A intenção de Whitney era estudar direito, e ele se comprometeu a ensinar crianças em uma plantação perto de Savannah, Ga., para se sustentar. Na Geórgia, ele atraiu muita atenção ao inventar uma série de artifícios domésticos para sua anfitriã. Ele foi informado sobre a necessidade de uma máquina para limpar o algodão de semente verde. Gins de algodão de vários desenhos estavam então em uso em diferentes partes do mundo, e modelos haviam sido importados e experimentados na Louisiana já em 1725. No entanto, nenhum tinha funcionado bem e quando Whitney chegou à Geórgia, a limpeza ainda era um trabalho manual. Um escravo levou um dia inteiro para limpar um quilo de algodão. Whitney colocou sua mão no problema e em dez dias tinha produzido um projeto para um gin. Em abril de 1793 ele tinha feito um que limpava 50 libras por dia.

Whitney entrou em parceria em maio de 1793 com Phineas Miller e retornou à Nova Inglaterra para construir seus gins. Ele recebeu uma patente para sua máquina em março de 1794, quando a notícia de seu projeto se espalhou e imitações já estavam no mercado. Era a esperança inicial de Whitney e Miller de operar os próprios gins, encurralando assim o mercado de algodão, mas a falta de capital e o grande número de máquinas piratas tornaram isso impossível. Whitney levou os infratores ao tribunal, mas perdeu seu primeiro caso, em 1797,

e era para ser dez anos antes que ele ganhasse decisivamente e fosse capaz de estabelecer seu direito à máquina.

Durante esta década de frustração e incerteza financeira, Whitney voltou-se para a fabricação de armas pequenas como forma de reparar sua fortuna e salvar sua reputação. Ele assinou seu primeiro contrato com o governo federal em 14 de junho de 1798, e prometeu entregar 4.000 armas até o final de setembro de 1799 e outras 6.000 um ano depois. Whitney não tinha fábrica nem mão-de-obra, não sabia nada sobre fabricação de armas e, até então, não tinha sido capaz de fabricar em quantidade nem mesmo os relativamente simples descaroçadores de algodão. O incentivo para ele foi que o governo concordou em adiantar-lhe $5.000,

Judido pelos termos do contrato, entretanto, Whitney foi um fracasso. Ele não tinha idéia de como cumprir sua obrigação, e de fato ele entregou suas primeiras 500 armas em 1801, com três anos de atraso. As últimas armas não foram entregues ao governo até janeiro de 1809, com quase nove anos de atraso. Nessa época, o governo já o havia adiantado mais de US$ 131.000. Ele morreu em New Haven, Conn., em 8 de janeiro de 1825.

As reivindicações do Whitney sobre novos métodos de produção levaram muitos estudiosos a assumir que ele havia trabalhado e aplicado o que veio a ser chamado de sistema americano de manufaturas. Por este método, máquinas foram substituídas por mão de obra, peças foram uniformizadas e a produção foi acelerada. Assim, tornou-se possível dispensar os mestres artesãos habilidosos, mas caros, requeridos anteriormente.

Esta idéia não era nova. O inventor sueco Christopher Polhem havia utilizado tal sistema nos anos 1720, mas ninguém havia continuado com seu trabalho. Em 1799, o arsenal governamental de Springfield, Mass., havia reduzido o número de homens-dias necessários para fazer um mosquete de 21 para 9 através do uso de máquinas.

A pergunta torna-se assim: onde o Whitney se encaixou neste conceito crescente do sistema americano? Não sabemos praticamente nada do que se passava dentro de seu arsenal. Os registros mostram que ele tentou contratar operários longe do arsenal de Springfield para construir máquinas para ele. Sabemos também que em um teste recente dos mosquetes Whitney, nem todas as suas peças eram de fato intercambiáveis e que algumas peças não eram nem mesmo aproximadamente do mesmo tamanho. A resposta então deve ser que Whitney foi apenas um de vários homens que, por volta de 1800, começaram a experimentar um método de produção relativamente novo e potencialmente revolucionário— fabricação em massa, por máquinas para fins especiais, de produtos compostos de peças uniformes e intercambiáveis.

Leitura adicional sobre Eli Whitney

A biografia básica ainda é Denison Olmsted, Memoir of Eli Whitney (1846). Dois estudos modernos que tendem talvez a enfatizar demais as contribuições de Whitney para o desenvolvimento da tecnologia americana são Jeannette Mirsky e Allan Nevins, The World of Eli Whitney (1952), e Constance (McLaughlin) Green, Eli Whitney and the Birth of American Technology (1956).


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