Fatos de Augustin Jean Fresnel


O físico francês Augustin Jean Fresnel (1788-1827), através de sua análise de interferência, difração e polarização, fez da teoria das ondas da luz uma parte integrante da ciência exata da natureza.

Augustin Jean Fresnel nasceu em Broglie em 10 de maio de 1788. Ele recebeu sua formação básica no negócio familiar em Mathieu, Normandia, onde seu pai, Jacques Fresnel, arquiteto, se refugiou durante os anos mais tempestuosos da Revolução. Aos 16 anos, Fresnel ingressou na École Polytechnique, onde se destacou em matemática, mas fez poucos progressos em física. Depois de se formar, Fresnel trabalhou como engenheiro do exército. Em Nyons, no início de 1815, durante os Cem Dias, ele se juntou a um grupo de realistas e acabou sendo desmantelado e condenado à prisão. Por causa de sua saúde precária, ele foi autorizado a viver na Normandia com sua mãe.

Fresnel começou sua pesquisa sobre a luz tentando entender a polarização da luz, sobre a qual ele por acaso leu no jornal. Seu conhecimento do assunto era terrivelmente inadequado, e não muito melhor era sua familiaridade com a física em geral. Fresnel, entretanto, continuou com suas palestras e realizou algumas experiências com dispositivos simples. A primeira coisa que teve que ser explicada pela teoria das ondas de luz foi a aparente falha das ondas de luz em dobrar um “ângulo” ou borda, em completa variação com o comportamento das ondas de água e ondas sonoras. Fresnel mostrou que a partir da teoria das ondas se seguiu uma leve inflexão, e que ela teve que se manifestar em uma seqüência de faixas escuras e luminosas na borda da sombra. Mais importante ainda, seu formalismo matemático da teoria das ondas da luz foi capaz de prever a largura exata de cada uma dessas faixas.

Fresnel não tinha uma lente com uma distância focal curta, que ele precisava para a verificação experimental de sua teoria. Ele descobriu que uma gota de mel engenhosamente pendurada faria o trabalho!

Significado da Teoria de Fresnel

Fresnel’s Memoirs, contendo estes importantes resultados junto com sua teoria da luz das ondas, foram depositados na Academia de Ciências em outubro de 1815. De acordo com a teoria, as ondas longitudinais, assumidas por pesquisadores anteriores, como Thomas Young, foram substituídas por ondas transversais. Pouco tempo depois Fresnel estendeu sua idéia de luz como a vibração transversal de um meio elástico (éter) para o problema da polarização. Suas idéias produziram tanto admiradores quanto oponentes, mas a teoria teve um efeito inadequado em todas as considerações futuras sobre os aspectos geométricos e fotométricos da luz e sua relação com o espaço e a matéria. Por este trabalho Fresnel foi eleito membro da Academia de Ciências em 1823, e em 1825 tornou-se membro estrangeiro da Royal Society of London, que lhe concedeu a Medalha Rumford em 1827.

Na história da ciência foi raro que, em poucos anos e nas mãos de um recém-chegado à física, surgisse uma teoria muito influente e bem desenvolvida. Um período de tempo tão curto também foi simbólico pelo curto período de vida concedido à Fresnel. Mas esses poucos anos lançam uma longa sombra sobre a história posterior da física. Um ponto de partida para a física relativista moderna foi a previsão de Fresnel da mudança na velocidade da luz em meios em movimento. A moderna teoria fotográfica da luz é também um desenvolvimento que a

a validade de seus conhecimentos básicos sobre formalismo matemático que só pode explicar as características mais comuns da propagação da luz.

Leia mais em Augustin Jean Fresnel

O trabalho mais completo sobre Fresnel é em francês. Um longo e informativo elogio de Fresnel está disponível em François Arago, Biografias de Distintos Homens Científicos (trans., 2 vol., 1859). A apresentação padrão do impacto total das idéias de Fresnel sobre a luz na física do século 19 está em E. T. Whittaker, A History of the Theories of Aether and Electricity,vol. 1 (1910; rev. ed. 1951).


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