Fatos de Adam Clayton Powell Jr


O líder político e ministro batista Harlem Baptist Adam Clayton Powell, Jr. (1908-1972) foi um pioneiro nos direitos civis dos negros americanos.<

Adam Clayton Powell, Jr. nasceu em 29 de novembro de 1908, em New Haven, Connecticut, mudando-se com seus pais aos seis anos de idade para Harlem, New York City. Seu pai foi um clérigo bem sucedido e um negociante de imóveis. Adam foi enviado para Hamilton, Nova York, para a Universidade Colgate (1930, A.B.) e depois para a Universidade Columbia (Teachers College, 1932, M.A.) e estudou para o ministério na Universidade Shaw (1935, D.D.).

Ele foi herdeiro de seu pai na Igreja Batista Abissiniana no Harlem e o sucedeu como pastor em 1937. Ao voltar de Colgate para Harlem em 1930, ele havia lançado uma carreira de agitação pelos direitos civis, empregos e moradia para afro-americanos. Era a era da Depressão. Ele liderou manifestações contra lojas de departamento, Bell Telephone, Consolidated Edison e Harlem Hospital, entre outros, para contratar afro-americanos.

Eleito ao conselho municipal em 1941, ele continuou a pressionar pelos direitos civis e por empregos para afro-americanos no transporte público e nas faculdades da cidade. Como editor do militante People’s Voice de 1942, e com uma reputação conquistada de sua igreja por fazer algo sobre os indigentes (ele dirigiu uma sopa dos pobres e uma operação de alívio que alimentou e vestiu milhares de indigentes do Harlem), ele foi uma força a ser contada na Depressão. Líder da maior igreja afro-americana do país (13.000 membros—uma base de apoio considerável), ele estava pronto para usar sua ampla habilidade em demagogia política e seu carisma em defesa do nacionalismo afro-americano. Aos 15 anos de idade ele havia se unido ao Movimento Pioneiro Nacionalista Afro-Americano de Marcus Garvey, portanto ele entendia o nacionalismo afro-americano. O Imperador Haile Selassie da Etiópia havia lhe concedido um medalhão de ouro por seu trabalho de alívio no Harlem: ele o usava em todos os lugares. As linhas de piquete de Powell na sede da Feira Mundial no Empire State Building resultaram em centenas de empregos para afro-americanos em 1939 e 1940.

Mas foi depois de sua eleição para o Congresso que ele realmente tomou sua posição. Ele tomou seu lugar em 1945 para o Harlem central. Ele foi o primeiro afro-americano de um gueto oriental e o segundo afro-americano no Congresso— o primeiro foi William Dawson de Chicago. Dawson era mais moderado que Powell.

Como um congressista calouro Powell ficou horrorizado ao ser barrado de instalações públicas na Câmara dos Deputados: salas de jantar, banhos a vapor, chuveiros e barbearia. Ele usou imediatamente essas instalações; com instinto político, ele conseguiu que seu pessoal também as usasse. Ele engajou os segregacionistas do Sul no debate. Ele tentou acabar com a segregação militar, conseguir que os jornalistas afro-americanos fossem admitidos nas galerias de imprensa do Senado e da Câmara, introduzir legislação para proibir Jim Crow no transporte e informar ao Congresso que as Filhas da Revolução Americana estavam praticando discriminação.

Os segregacionistas do Sul estavam principalmente em seu próprio partido, o Partido Democrata. Em 1956, Powell apoiou Dwight Eisenhower, um republicano em busca de um segundo mandato, e não foi com Adlai E. Stevenson, o indicado democrata. Ele aconselhou Stevenson a rejeitar fanáticos do Sul como Long of Louisiana, Eastland of Mississippi e Tallmadge of Georgia— todos eles estavam no Partido Democrata. Eisenhower venceu, e alguns democratas estavam preparados para punir Powell por sua deserção. Alguns críticos o acusaram de currying favor com o governo federal sobre supostas irregularidades fiscais votando em Eisenhower. Muitos democratas haviam mudado para o Partido Republicano para a escolha presidencial, como ele fez, mas eles não eram congressistas afro-americanos. Powell era seu próprio homem.

No entanto, Powell era um democrata; ele saudou o advento de um novo presidente, o democrata John F. Kennedy em 1960, e tornou-se o novo presidente do Comitê de Educação e Trabalho da Câmara. Apesar de um alto índice de ausências na Câmara, suas realizações como presidente foram extraordinárias. Como disse o próprio Powell: “Você não precisa estar presente se souber quais chamadas a fazer, quais botões apertar, quais favores para telefonar”. O comitê autorizou uma legislação mais importante do que qualquer outra: 48 grandes peças de legislação social, que incorporam mais de 14 bilhões de dólares. Os programas “Nova Fronteira” de Kennedy e “Grande Sociedade” de Lyndon Johnson estavam intimamente envolvidos com este comitê: educação, treinamento de mão-de-obra, salários mínimos, delinqüência juvenil e a guerra contra a pobreza estavam todos em jogo. Os presidentes Kennedy e Johnson enviaram ambos cartas de agradecimento ao Powell.

Do mesmo modo, Powell reivindicou algo para seus constituintes afro-americanos com cada projeto de lei que lhe foi apresentado: esta foi a “Emenda Powell”. Ela exigia um fim dos fundos federais para qualquer organização que praticasse discriminação racial. Como presidente, ele tinha grande poder para bloquear a legislação da Grande Sociedade; ocasionalmente ele manteve sua posição até que a Emenda de Powell fosse incluída no projeto de lei.

Como político afro-americano e ministro, ele era controverso; como personalidade, ele era extravagante e irreverente. Ele gostava da imagem de playboy, da boa vida. Sua primeira esposa foi Isabel Washington, uma dançarina do Cotton Club; ele teve que intimidar seu pai a consentir (1933). O casamento durou dez anos. “Temo que eu simplesmente a superei”, disse ele. A esposa número dois foi Hazel Scott, cantora e pianista; eles tiveram uma boa vida juntos de 1945 a 1960, quando ele se divorciou dela. Sua terceira esposa era Yvette Marjorie Flores Diago, membro de uma influente família porto-riquenha. Seus assuntos eram notícia de primeira página.

Em março de 1960, ele foi entrevistado em um programa de televisão. Acontece que ele chamou Esther James de “mulher de saco” durante um debate sobre corrupção policial. Ela processou. Powell recusou-se a fazer um acordo. Ele ignorou todas as sete intimações e oito anos de batalhas legais. Ele era procurado pelo Estado de Nova York por desacato criminal ao tribunal. Finalmente ele fugiu para Bimini (Bahamas) em 1966, levando consigo sua recepcionista no Congresso, Corinne Huff (ex-Miss Ohio). Ela esteve com ele em uma viagem na Queen Mary à Europa em 1962, quando tinha 21 anos, junto com Tamara Hall (uma conselheira trabalhista associada para Educação e Trabalho). Uma comissão seleta da Câmara recomendou a censura pública a Powell, a perda de antiguidade (sua presidência) e a demissão de Huff. A Câmara votou pela exclusão total dele (março de 1967).

Em uma eleição especial dois meses depois Powell recebeu uma vitória impressionante—e ele nem mesmo fez campanha no Harlem. As contribuições de seus apoiadores e os lucros de um registro fonográfico (“Keep the Faith, Baby”) foram usados para pagar os danos no processo James. Em março de 1968, Powell voltou triunfantemente ao Harlem e, em janeiro de 1969, ele estava novamente sentado no Congresso, embora sem antiguidade. A Suprema Corte decidiu que a Câmara agiu inconstitucionalmente quando ele não tinha assento. Powell recuou: “De agora em diante, os Estados Unidos saberão que a Suprema Corte é o lugar onde se pode obter justiça”

Em 1970, ele foi derrotado nas primárias democráticas. Ele morreu em 4 de abril de 1972, de câncer de próstata; suas cinzas foram espalhadas sobre Bimini. Sua morte causou uma briga legal entre sua atual amante e sua terceira esposa afastada. Powell foi um trabalhador pioneiro dos direitos civis 30 anos antes de estar na moda; seu legado para os afro-americanos foi sua “baixeza”

Leitura adicional sobre Adam Clayton Powell Jr

Para a melhor leitura sobre este assunto, ver Adam Clayton Powell, Jr., Adam por Adam (1971). Andy Jacobs’ The Powell Affair: Freedom Minus One (1973) é a história da votação na Câmara dos Deputados (1967) que destituiu Powell. Há um obituário no New York Times,5 de abril de 1972, que fornece informações adicionais.


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