Fatos da Wright Brothers


Os pioneiros americanos da aviação Wilbur (1867-1912) e Orville (1871-1948) Wright foram os primeiros a realizar um voo tripulado e motorizado em uma máquina mais pesada que o ar.<

Wilbur e Orville Wright eram os filhos de Milton Wright, um bispo dos Irmãos Unidos em Cristo. Wilbur nasceu em 16 de abril de 1867, em Millville, Ind.; Orville nasceu em 19 de agosto de 1871, em Dayton, Ohio. Até a morte de Wilbur, em 1912, os dois eram inseparáveis. Suas personalidades eram perfeitamente complementares: Orville estava cheio de idéias e entusiasmos, um sonhador impetuoso, enquanto Wilbur era mais firme em seus hábitos, mais maduro em seus julgamentos, e mais propenso a ver um projeto através.

Em seus primeiros anos, os dois rapazes ajudaram seu pai, que editou um jornal evangélico chamado Religious Telescope. Mais tarde, eles começaram um jornal próprio, West Side News. Em 1892 eles abriram a Wright Cycle Shop em Dayton, que era a ocupação perfeita para os irmãos Wright, envolvendo um dos excitantes dispositivos mecânicos da época: a bicicleta. Quando os irmãos assumiram os problemas de vôo, eles tinham uma base sólida em mecânica prática.

As façanhas de um dos grandes pilotos de planador do final do século XIX, Otto Lilienthal, tinham atraído a atenção dos irmãos Wright já em 1891, mas foi somente com a morte deste famoso engenheiro aeronáutico, em 1896, que os dois se interessaram pelas experiências de planar. Eles resolveram então educar-se sistematicamente na teoria e no estado da arte de voar.

Os Wrights assumiram o problema do vôo em um momento auspicioso, pois algumas das teorias fundamentais da aerodinâmica já eram conhecidas; um corpo de dados experimentais existia; e o mais importante, o recente desenvolvimento do motor de combustão interna tornou disponível uma fonte de energia suficiente para o vôo tripulado. Embora algumas vezes atuassem como cientistas, a abordagem básica dos Wrights era a do engenheiro. Eles não tinham treinamento formal como cientista ou engenheiro, mas combinavam os instintos de ambos. Eles começaram acumulando e dominando todas as informações pertinentes sobre o assunto, desenharam e testaram seus próprios modelos e planadores, construíram seu próprio motor e, quando os dados experimentais que haviam herdado pareciam ser inadequados ou errôneos, conduziram novos e mais completos experimentos.

Armados com estas informações, os irmãos Wright procederam a voar pipas e planadores de asas duplas a fim de ganhar experiência e testar dados. Após consultar o Departamento de Meteorologia dos EUA, eles escolheram uma área de dunas perto da pequena cidade de Kitty Hawk, N.C., como o local de suas experiências. Em setembro de 1900, eles montaram acampamento lá e iniciaram o trabalho que culminou três anos depois com sucesso.

O seu primeiro dispositivo não voou como uma pipa porque não foi capaz de desenvolver elevação suficiente. Em vez disso, eles o pilotaram como um planador livre e aprenderam muito com sua experiência, em parte devido aos cuidadosos registros que mantiveram de seus fracassos, bem como de seus sucessos. Seus próprios dados mostraram conclusivamente que as tabelas de informação anteriores eram muito imprecisas.

Retornando a Dayton em 1901, os irmãos Wright construíram um túnel de vento, o primeiro nos Estados Unidos, e aqui eles testaram mais de 200 modelos de superfícies das asas a fim de medir os fatores de elevação e arraste e descobrir o projeto mais adequado. Eles também descobriram que, embora as hélices parafuso tivessem sido usadas em navios por mais de meio século, não havia um corpo confiável de dados sobre o assunto e nenhuma teoria que lhes permitisse projetar as hélices adequadas para seu dirigível. Eles tinham que resolver o problema por si mesmos, matematicamente.

Os Wrights, por esta época, não só dominaram o corpo existente da ciência aeronáutica, mas também acrescentaram a ele. Eles agora construíram seu terceiro planador, incorporando suas descobertas, e no outono de 1902 eles retornaram a Kitty Hawk. Eles fizeram mais de 1.000 vôos de planador e foram capazes de confirmar seus dados anteriores e demonstrar sua capacidade de controlar os três eixos de movimento do planador. Tendo aprendido a construir e a controlar uma estrutura de ar adequada, eles agora determinaram aplicar potência em sua máquina.

Os irmãos Wright logo descobriram, entretanto, que nenhum fabricante se comprometeria a construir um motor que atendesse às suas especificações, então eles tinham que construir o seu próprio motor. Eles produziram um que tinha quatro cilindros e desenvolveram 12 cavalos de potência. Quando foi instalado na estrutura aérea, toda a máquina pesava apenas 750 libras e provou ser capaz de viajar 31 milhas por hora. Eles levaram este novo avião para Kitty Hawk no outono de 1903 e em 17 de dezembro fizeram o primeiro vôo tripulado e motorizado do mundo em uma embarcação mais pesada do que o ar.

O primeiro vôo foi feito por Orville e durou apenas 12 segundos, durante os quais o avião voou 120 pés. No mesmo dia, porém, em seu quarto vôo, com Wilbur nos controles, o avião permaneceu no ar por 59 segundos e viajou 852 pés. Então uma rajada de vento danificou gravemente a embarcação, e os irmãos voltaram para Dayton convencidos de seu sucesso e determinados a construir outra máquina. Em 1905 eles abandonaram suas outras atividades e se concentraram no desenvolvimento da aviação. Em 22 de maio de 1906, eles receberam uma patente para sua máquina voadora.

Os irmãos procuraram o incentivo do governo federal em seu empreendimento, e gradualmente o interesse foi despertado em Washington. Em 1907 foram solicitadas licitações para um avião que atendesse às exigências do governo—22 foram recebidas licitações, três foram aceitas, mas somente os irmãos Wright terminaram seu contrato. Eles continuaram suas experiências em Kitty Hawk, e em setembro de 1908, enquanto Wilbur estava na França tentando interessar os apoiadores estrangeiros em sua máquina, Orville demonstrou com sucesso seu avião de contrato. Foi aceito pelo governo, embora o evento tenha sido marcado por um acidente uma semana depois, no qual Orville foi ferido e um passageiro foi morto.

A viagem de Wilbur à França também se revelou um sucesso, e em 1909 os irmãos Wright formaram a American Wright Company, com Wilbur assumindo a liderança na criação e direção do negócio. Sua morte em Dayton, em 30 de maio de 1912, deixou Orville em um estado de isolamento desolado. Em 1915, ele vendeu seus direitos à empresa e desistiu de seu interesse na manufatura a fim de se voltar para o trabalho experimental. Ele tinha pouco gosto pela azáfama da vida comercial.

Após sua aposentadoria, Orville viveu tranquilamente em Dayton, conduzindo experimentos sobre problemas mecânicos de seu interesse, nenhum dos quais provou ser de grande importância. Sua principal atividade pública foi o serviço no Comitê Consultivo Nacional para Aeronáutica (a agência predecessora da NASA), do qual foi membro de sua organização pelo Presidente Woodrow Wilson em 1915 até sua morte em Dayton em 30 de janeiro de 1948.

Leitura adicional sobre Wright Brothers

As cartas e papéis dos irmãos Wright estão disponíveis em Fred C. Kelly, ed., Miracle at Kitty Hawk: The Letters of Wilbur and Orville Wright (1951), e Marvin W. McFarland, ed., The

Papers of Wilbur and Orville Wright (2 vols., 1953). Fred C. Kelly, The Wright Brothers (1943), é uma biografia autorizada por Orville Wright. Outros estudos recomendados são Elsbeth E. Freudenthal, Flight into History: The Wright Brothers and the Air Age (1949), e, para os jovens, Quentin J. Reynolds, The Wright Brothers: Pioneiros da Aviação Americana (1950).


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