Ellen Stewart Fatos


A fundadora e diretora artística do La MaMa Experimental Theatre Club de Nova York, Ellen Stewart (nascida em 1920) é creditada com a criação do mais antigo teatro remanescente, e mais influente, Off-Off Broadway. Além disso, ela é considerada pioneira no desenvolvimento do teatro internacional ao fornecer um lar para artistas de mais de 70 nações e por levar peças americanas ao público de todo o mundo.<

Um designer de moda afro-americano que se tornou um dos mais importantes nomes do teatro do século XX, Stewart foi elogiado por fazer do La MaMa Experimental Theatre Club (LaMaMa ETC) o principal teatro de vanguarda dos Estados Unidos. Ao proporcionar um ambiente de apoio tanto para os artistas quanto para o público, ela criou um local que permite que os dramaturgos se desenvolvam sem as pressões do teatro tradicional ou “mainline”. Stewart fundou La MaMa (o nome é acentuado na segunda sílaba) em 1961 no Lower East Side de Nova York, a área em que ainda permanece. Por quase 40 anos, La MaMa tem apresentado peças emocionantes, muitas vezes radicais, em um fórum que alimenta e incentiva o artista. Além disso, La MaMa tem produzido uma série de atores, músicos, diretores e artistas visuais que se tornaram nomes populares e respeitados em seus respectivos campos.

Nascido em 1920 em Alexandria, Louisiana (algumas fontes dizem Chicago, Illinois), Stewart é notoriamente reticente sobre seu passado pessoal. A maioria das fontes afirma que ela é descendente de Geechees, os escravos que se estabeleceram ao longo do rio Ogeechee, na Geórgia. Stewart disse que alguns de seus descendentes estavam envolvidos em vaudeville e burlesco. Depois que seus pais se divorciaram, quando ela era jovem, Stewart

passou sua infância viajando entre seu pai, um alfaiate, na Louisiana e sua mãe, uma professora, em Detroit. Interessada em teatro desde cedo, ela se lembra de brincar com um teatro em miniatura que ela e seu irmão adotivo Fred Lights fizeram a partir de caixas de sapatos, usando pessoas de bobina como atores. Stewart observou que ela recebeu pouca educação formal.

Antes de se mudar para Nova York, Stewart trabalhou em Detroit e gerenciou a boate do Boss Slim em Chicago, onde reservou artistas como Billie Holiday e Cab Calloway. Ela estudou educação na Universidade Estadual do Arkansas, casou-se com um carteiro (o primeiro de cinco maridos) e deu à luz a um filho, Larry Hovell em 1943. Decidindo que queria ser estilista, Stewart mudou-se para Nova York em 1950. Na época, Nova York era uma das duas únicas cidades dos EUA a aceitar estudantes afro-americanos de design, com a esperança de estudar na Traphagen School of Design. Três dias após chegar em Manhattan, Stewart entrou na Catedral de St. Patrick para acender uma vela e rezar por ajuda. Ela notou a principal loja da Saks Fifth Avenue ao sair da catedral. Vinte minutos depois de acender a vela, ela teve um trabalho cortando fios de sutiãs para a designer Edith Lances. Stewart havia planejado originalmente usar seu trabalho na Saks para proporcionar renda para sua educação; no entanto, ela estava prestes a se mover em uma direção totalmente diferente.

Em seus dias de folga, Stewart gostava de pegar o metrô para novos bairros e explorá-los. Em uma expedição para o Lower East Side, ela viu belos tecidos empilhados nas ruas. Um homem idoso em um yarmulke notou-a olhando para sua mercadoria e saiu para vender-lhe algo. Este homem, o comerciante de roupas Abraham Diamond, tornou-se o mentor de Stewart. Diamond disse a Stewart que a coisa mais importante na vida era ter um carrinho de passeio; se ela empurrasse para outras pessoas e não para si mesma, ela encontraria realização. Todo domingo, Diamond dava a Stewart um pacote de tecido, que ela transformava em uma roupa e vestia para ele na semana seguinte. Diamond exibia orgulhosamente sua “filha” e seu novo desenho ao redor do bairro. Quando os compradores da Saks notaram os trajes de Stewart sob a bata azul que os funcionários negros eram obrigados a usar, eles queriam comprar os desenhos. Consequentemente, Edith Laces montou um departamento inteiro para seu “pequeno gênio”, que passou de carregador a designer executivo de roupas esportivas em apenas três meses. Stewart, que ficou com a Saks por oito anos, tornou-se a única americana a ter dois vestidos na coroação da Rainha Isabel. Após uma doença que a obrigou a renunciar à Saks, ela trabalhou como designer freelancer para Bergdorf Goodman e Henri Bendel. Stewart disse a Gaylen Moore de Ms., “Eu era uma designer de crackerjack. Poucas pessoas sabem disso”.,

Nascimento do Café La MaMa

Após sofrer outra doença e depois um colapso nervoso em 1961, Stewart foi para Tânger, Marrocos, para se recuperar. Lá, conheceu uma amiga, Theresa Klein, que falou com ela nas palavras de Abraham Diamond, que por essa altura já havia falecido. Klein disse a Stewart que ela deveria ter um carrinho de passeio; no dia seguinte, Stewart deixou Tânger para Nova York. Ela decidiu criar um teatro porque seu irmão adotivo, Fred Lights, e seu amigo Paul Foster queriam ser dramaturgos. Em 1955, um musical que Lights havia escrito havia sido escolhido para a Broadway. Quando abriu como The Vamp, Lights não foi dado crédito de autoria. Stewart prometeu fazer o que pudesse para criar um ambiente positivo para os jovens dramaturgos.

Volta em Nova York, ela se candidatou a um cargo de designer em um salão na 57th Street; o proprietário a acusou de ser uma fraude, alegando que nenhuma pessoa de cor poderia ser tão bem sucedida. Aborrecido por este encontro, Stewart foi à loja de quadros de um amigo no Lower East Side para comprar uma estampa de Marc Chagall, um artista cujo trabalho teve um efeito calmante sobre ela. Andando pela Nona Rua, uma placa no número 321, “Cave for Rent”, chamou sua atenção. Stewart alugou o porão, que ela esperava transformar em uma boutique para seus desenhos. Entretanto, quando Paul Foster sugeriu que o espaço também poderia dobrar como um teatro, Stewart percebeu que havia encontrado seu carrinho de passeio. Paul Foster chamou o lugar de MaMa, que era o apelido de Stewart; “La” foi acrescentado para dar mais sofisticação ao empreendimento, e uma roda de carrinho de passeio foi pendurada sobre a entrada. Ao avaliar o teatro dos calouros, Stewart disse a Josh Greenfield da revista New York Times Magazine, “No floor. Sem encanamento. Nada. Mas para mim ficou lindo”,

Os outros inquilinos do antigo prédio todo branco acusaram Stewart de dirigir um bordel e pediram ao Departamento de Saúde que a convocasse para a prostituição. Entretanto, o inspetor, ele mesmo um vaudevillian aposentado, providenciou para que ela obtivesse uma licença de restaurante. Cafe La MaMa apresentou sua primeira produção, a adaptação de Andy Milligan do conto de Tennesee Williams One Arm, em 27 de julho de 1962. O

teatro apresentou sua primeira peça original, A Corner of the Morning, de Michael Loscasio, em 18 de outubro de 1962. Em seus primeiros dias, as produções de La MaMa foram todas baseadas em torno de uma cama que serviu de palco. A décima primeira produção do teatro, The Room, apresentou o dramaturgo inglês Harold Pinter aos Estados Unidos. Não sabendo que ela tinha que ter direitos sobre a peça para produzi-la, Stewart foi ameaçado com uma ação judicial. No entanto, quando Stewart disse a Pinter que amava suas peças e planejou fazê-las todas em seu teatro, Pinter consentiu em deixá-la fazer The Room quantas vezes ela gostasse até conseguir uma produção comercial.

Em abril de 1963, o Café La MaMa foi fechado devido a um decreto de zoneamento. O teatro se mudou para um loft na 82 Segunda Avenida, onde sua produção de abertura foi The Bald Soprano por Eugene Ionesco. Como no primeiro estabelecimento, café e bolo eram servidos, às vezes pelos dramaturgos. Stewart foi informada de que tinha que desocupar o estabelecimento porque estava obtendo lucros, por isso permaneceu aberta, não cobrando pelo café. Em sua segunda casa, Stewart iniciou a prática de apresentar apenas novas peças. Com esta decisão, La MaMa se tornou o primeiro teatro Off-Off Broadway a apresentar obras originais. Cafe La MaMa estreou as obras dos dramaturgos que mais tarde seriam reconhecidos como alguns dos melhores escritores da América. Foram apresentadas as peças de Lanford Wilson, Sam Shepard, Leonard Melfi, e Tom Eyen.

Seis meses depois de se mudar para seu sótão, Stewart foi mais uma vez obrigado a se mudar, desta vez para 82 Segunda Avenida. Problemas com os regulamentos dos restaurantes resultaram na formação de um clube privado, sem fins lucrativos, onde os clientes compraram filiações de curto prazo em vez de ingressos. Assim, o La MaMa Experimental Theatre Club nasceu em março de 1964. No ano seguinte, Stewart enviou sua primeira trupe de jogadores do La MaMa para a Europa. Críticas brilhantes levaram à publicação de 12 das 21 produções e ao estabelecimento de companhias de turnê como uma característica permanente de La MaMa. Ao mesmo tempo, Stewart começou a trazer o melhor das empresas européias para Nova York, como as do diretor polonês Jerzy Grotowski e do diretor romeno, Andrei Serban. O sindicato do Actor’s Equity proibiu a prática de ter seus membros trabalhando sem remuneração em cafeterias em 1966, então Stewart convenceu o sindicato de que o status de La MaMa como clube privado o tornava isento desta decisão.

Em seus primeiros cinco anos, La MaMa produziu mais de 200 novas peças. Stewart, cujo gosto pessoal tende para peças abstratas que falam ao subconsciente e são projetadas para bombardear os sentidos, leu cada roteiro e colocou dramaturgos com diretores. Embora muitos destes trabalhos fossem considerados emocionantes e desafiadores, alguns foram vistos como perplexos e outros como acampados e amadores. Entretanto, La MaMa permitiu a seus dramaturgos o luxo do fracasso como uma forma de aprimorar sua arte. Várias das peças foram controversas, incluindo a Futz!, que estava centrada em torno do amor de um homem por seu porco. Dirigida por Tom O’Horgan, que se tornaria um diretor de sucesso da Broadway, Futz!, foi movida para fora da Broadway e mais tarde foi filmada. Até 1967, Stewart foi o principal benfeitor da La MaMa. Ela pagou por suas produções, que normalmente custavam menos de cem dólares para montar, com o dinheiro que ganhou como designer de trajes de banho e roupas esportivas para um fabricante de Nova York. Quando se tornou moda para as grandes fundações doar doações para as artes, Stewart convenceu as Fundações Rockefeller, Ford e Kaplan e a National Endowment for the Arts a dar-lhe dinheiro. Com estes fundos, ela comprou um edifício permanente para a La MaMa E.T.C. na 74 East Fourth Street. Mais tarde, o anexo da La MaMa abriu três portas de distância. La MaMa E.T.C. lançou tanto o Clube Experimental La MaMa quanto o La MaMa Repertory Theatre.

Talvez a mais influente das peças apresentadas durante os primeiros dias tenha sido Hair, o musical de rock de Gerome Ragni, James Rado, e Galt MacDermot. Hair, representava a abordagem livre e comunitária que La MaMa tinha desenvolvido—um estilo de performance física, apaixonada e energética que veio a ser reconhecido como um novo movimento no teatro americano. Depois que deixou La MaMa, Hair mudou-se para Off-Broadway e depois para Broadway, onde se tornou um grande sucesso. A peça, que gerou muitas empresas internacionais e foi transformada em filme, continua a ser apresentada regularmente.

La MaMa Matured

Em 1970, La MaMa foi reconhecida como um centro internacional de teatro. O grupo foi aclamado como um representante da vanguarda americana enquanto exibia companhias de todo o mundo. Em 1971, Stewart foi convidado pela UNESCO para ser embaixador cultural na República das Filipinas, onde conheceu Cecile Guidote-Alvarez. Com Guidote-Alvarez, Stewart organizou o Instituto de Estudos de Artes Teatrais do Terceiro Mundo (TWITAS), um programa destinado a fomentar o intercâmbio cultural entre artistas do Terceiro Mundo e artistas minoritários dos Estados Unidos. Os festivais TWITAS apresentaram oficinas e produções de países como Índia, Indonésia, Japão, Suriname e Uganda. O programa também gerou vários grupos étnicos de teatro, como o Pan Asian Repertory Theatre, o Asian American Theatre e o Greek Theatre of New York.

Em 1974, o Anexo La MaMa abriu com Andrei Serban’s Fragmentos de uma Trilogia: Medea, The Trojan Women, and Electra; esta produção em grande escala baseada nas peças do dramaturgo grego Eurípedes, recebeu muitos elogios da crítica. Stewart apresentou o Primeiro Festival Internacional de Teatro em 1977. O festival incluiu apresentações de artistas de cinco países. Em 1979, o Ano da Criança, TWITAS uniu-se às Nações Unidas para criar programas educacionais para professores, crianças e líderes culturais. No mesmo ano, a cidade de Nova York alugou a Six East First Street à La MaMa para um Centro do Terceiro Mundo. O espaço também inclui uma galeria de arte, La Galleria, onde artistas poderiam exibir seus trabalhos gratuitamente e poetas e músicos poderiam ter leituras e concertos. Embora La MaMa tenha sido elogiada por seu compromisso multicultural, o National Endowment for the Arts reduziu seu financiamento para 1978 e 1979, devido à insistência do teatro em programas internacionais.

Em 1980, o diretor inglês Peter Brook escolheu La MaMa para montar suas produções de The Ik e The Conference of the Birds. Uma vez que Brook havia sido oferecido espaço por outros teatros tanto dentro como fora da estrada, sua escolha de La MaMa foi considerada um golpe para o teatro. La MaMa celebrou

seu vigésimo aniversário em 1981, com uma retrospectiva de dezessete peças que tiveram origem na década de 1960. A maioria das produções apresentava diretores e elencos originais. Em 1984, Wickham Boyle juntou-se à equipe da La MaMa como seu primeiro diretor executivo. Boyle, que obteve seu M.B.A. em Yale, iniciou um período de seis anos de relativa estabilidade financeira.

La MaMa Hoje

Em 1990, Stewart abriu La MaMa Umbria International, um centro cultural sem fins lucrativos e residência de artistas, um programa que dá aos artistas culturalmente diversos a oportunidade de viverem juntos enquanto trabalham em produções ou participam de workshops. A série de workshops, que dura sete semanas, é realizada no campo, nos arredores da cidade de Spoleto, Itália, duas horas fora de Roma. Também em 1990, a controvérsia em torno de uma exposição do fotógrafo Robert Mapplethorpe, que incluía figuras vestidas com roupas de cativeiro e envolvidas em atos sexuais, fez com que o National Endowment for the Arts (NEA) fizesse um pedido a seus beneficiários de subsídios. A NEA exigiu que os beneficiários declarassem por escrito que não usariam dinheiro de prêmio para obras que retratassem sadomasoquismo, homo-erotismo, exploração sexual de crianças ou indivíduos envolvidos em atos sexuais que, quando tomados como um todo, carecem de mérito como arte, literatura, política ou ciência. Diante da perda de sua principal fonte de financiamento, Stewart cumpriu a diretiva da NEA. La MaMa celebrou seu 30º aniversário em 1991 com uma apresentação de Futz! que apresentou o diretor original, Tom O’Horgan, e a maioria do elenco original.

No entanto, no ano seguinte, o clima de celebração havia mudado. Devido aos cortes de fundos federais e estaduais, La MaMa foi confrontada com o fechamento. Foi realizado um evento de emergência para levantamento de fundos—uma homenagem a Ellen Stewart—foi realizada. Atores, Robert DeNiro e Estelle Getty foram os presidentes de honra. Sally Kirkland, Billy Crystal e F. Murray Abraham fizeram parte do comitê honorário. O evento foi apresentado por Harvey Fierstein, o ator/ dramaturgo cuja Torch Song Trilogy recebeu sua primeira produção no La MaMa. Este evento, além de doações privadas, resolveu os problemas de dinheiro a curto prazo. Entretanto, como La MaMa ainda estava em perigo de fechar, Stewart embarcou numa campanha para convencer as autoridades da cidade de que La MaMa deveria receber o mesmo tipo de contrapartida financeira que o Festival de Shakespeare de Nova York, o Teatro Público e a Academia de Música do Brooklyn. Ela argumentou que, devido a suas realizações, La MaMa merecia consideração como uma organização primária com financiamento apropriado. Embora Stewart tenha lutado consistentemente com o governo da cidade nesta questão, La MaMa ainda está prosperando, devido à generosidade de seus apoiadores e à visão e trabalho incansável de seu fundador.

Stewart escreveu, compôs e encenou obras na La MaMa, incluindo várias óperas folclóricas originais que foram realizadas ao redor do mundo. Bem considerada como palestrante, ela é professora visitante no Instituto de Teatro da Coréia do Sul e membro do Seoul International Theater Institute. Atualmente, La MaMa E.T.C. apresenta uma média de 50 estréias mundiais e americanas de novos dramaturgos, diretores, intérpretes e designers. Além disso, apresenta mais de 100 apresentações individuais, bem como concertos, leituras, exibições e workshops.

Influência e Recepção Crítica

Desde seu início, La MaMa tem sido influente tanto dentro como fora da comunidade teatral. Espaços de performance emulando La MaMa começaram a surgir em todo o país no início dos anos 60. A escrita de peças teatrais, o estilo de atuação e o internacionalismo desenvolvidos no teatro influenciaram muito a mídia internacional desde aquela época. As peças agora consideradas parte da cultura popular—tais como Hair, Godspell, e Jesus Christ Superstar —tiveram seu início no La MaMa. Atores como Al Pacino, Bette Midler, Nick Nolte, Danny DeVito, e Harvey Keitel; dramaturgos como Elizabeth Swados, Israel Horovitz, Adrienne Kennedy, e Terence McNally; e diretores como Wilford Leach, Marshall Mason, Meredith Monk, e Ping Chong foram associados ao teatro. La MaMa também gerou várias companhias residentes e ex-alunos, incluindo a La MaMa Troupe, Mabou Mines, a E.T.C. Company, o Great Jones Repertory, o Open Theatre e o Theatre of the Eye, entre outros. Além disso, suas companhias étnicas residentes—afro-americanas, asiáticas, indígenas e porto-riquenhas—tornaram-se uma parte importante da La MaMa.

Atrás do sucesso da La MaMa, está Ellen Stewart. Escrevendo em Notable Black American Women, Robert L. Johns disse que a “contribuição de Stewart para o teatro é imensa”. A criadora, líder, angariadora de fundos, expoente e defensora da La MaMa, concentrou seus esforços nesta companhia e lhe deu uma longevidade que é extraordinária entre grupos deste tipo”. Josh Greenfield da revista New York Times Magazine acrescentou que seu sucesso “representa tanto um raro ato de fé quanto um confronto inabalável com a mecânica das montanhas em movimento”. Em uma entrevista com Barbara Lee Horn em Ellen Stewart e La MaMa: A Bio-Bibliography, Martha Coigney declarou: “Ela foi uma pessoa que insistiu que os Estados Unidos tivessem um perfil internacional, certamente no teatro experimental. Ela foi lá com uma catana e cortou o matagal e preparou o caminho para muitos outros. E não é que ela tenha facilitado as coisas para os outros, ela as tornou necessárias—algo que não podia ser evitado”. Chamando Stewart de “a Gertrude Stein de Off-Off Broadway”, Barbara Lee Horn concluiu que ela “continua a manifestar o espírito que ela trouxe para seu trabalho há muitos anos, sua paixão pelas pessoas e criatividade, sua imensa coragem e compromisso com sua visão do que o teatro deve ser”.

Leitura adicional sobre Ellen Stewart

Contemporary Theatre, Film, and Television, editado por Monica O’Donnell Hubbard e Owen O’Donnell, Gale, 1988.

Facts on File Encyclopedia of Black Women in America: Theater Arts and Entertainment, e editado por Darlene Clark Hines, Facts on File, Inc., 1997.

Horn, Barbara Lee, Ellen Stewart e La MaMa: A Bio-Bibliography Greenwood Press, 1993.

Mapa, Edward, Diretório de Negros nas Artes Cênicas, segunda edição, Scarecrow Press, 1990.

Notable Black American Women, Book II, editado por Jessie Carney Smith, Gale, 1996.

Ms., Abril, 1982.

New York Times,5 de abril de 1980.

New York Times Magazine, 9 de julho de 1967.

“La MaMa E.T.C. Home Page”, http: //www.nytheatre-wire.com/LMhome.htm.

“La MaMa Theatre Etc.”, http: //www.lamama.org/archive.html .

“La MaMa Umbria”, http: //www.grafiekas.nl/~lamama/intro.html .


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