Edward Osborne Wilson Facts


O biólogo americano Edward O. Wilson (nascido em 1929) era uma autoridade líder sobre formigas e insetos sociais e um teórico influente da base biológica do comportamento social. Ele promoveu a controversa disciplina da sociobiologia.<

Nascido em 10 de junho de 1929, em Birmingham, Alabama, para Inez (Freeman) e Edward Osborne Wilson, Edward O. Wilson tornou-se naturalista desde cedo, após um acidente de pesca ter danificado seu olho direito e ele aprendeu a examinar os insetos de perto com seu olho esquerdo. Crescendo no Alabama, Flórida, Geórgia e Washington, D.C., ele coletou insetos e decidiu especializar-se em formigas antes mesmo de entrar na Universidade do Alabama. Ainda na faculdade, em 1949 ele publicou seu primeiro trabalho sobre formigas de fogo. Ele continuou pesquisando sobre estes insetos no Departamento de Conservação do Alabama e obteve seu mestrado em ciência em 1950 na Universidade do Alabama. Após um ano na Universidade do Tennessee, ele entrou no curso de pós-graduação da Universidade de Harvard.

As pesquisas sobre formigas em Harvard o envolveram em teorias de evolução e classificação. Ele colaborou com William L. Brown em dois trabalhos influentes no campo da nova sistemática, a tentativa de classificar as espécies com base na teoria evolucionária. O primeiro trabalho em 1953 criticou a categoria de subespécie. Em 1956, eles propuseram o conceito de deslocamento de caráter, pelo qual espécies estreitamente relacionadas divergem geneticamente quando entram em competição. Wilson’s

O Ph.D. de Harvard, concedido em 1955, foi baseado no trabalho que tratava da taxonomia e da ecologia das formigas.

Em 1955 ele se casou com Irene Kelley. Eles tiveram uma filha. Depois de servir como bolsista júnior, Wilson foi nomeado em 1956 para o corpo docente de Harvard, onde permaneceu ao longo de sua carreira. A partir de 1973 ele foi curador de entomologia no Museu de Zoologia Comparativa da universidade.

“Dr. Ant”

Os trabalhos de pós-graduação da Wilson incluíram pesquisas nos trópicos americanos, na Austrália e no Pacífico Sul. Seus estudos com formigas nativas logo o tornaram a maior autoridade mundial sobre esses insetos e ele ganhou o apelido de “Dr. Ant.”. No final dos anos 50, ele propôs um “ciclo de taxon”, mais tarde encontrado também entre as aves e outros insetos, para explicar como as formigas melanésias se adaptaram aos habitats pobres, colonizando novos lugares e dividindo-se em novas espécies. Em 1959, influenciado pela ascensão da biologia molecular, Wilson descobriu como as formigas se comunicam através de liberadores químicos conhecidos como feromonas, e mais tarde colaborou com William Bossert em uma ampla teoria de comunicação química em outras espécies.

Nos anos 60, Wilson e o ecologista Robert MacArthur desenvolveram uma teoria quantitativa de equilíbrio de espécies, relacionando o tamanho das ilhas ao número de espécies que elas contêm e provando que o número de espécies em uma pequena ilha permaneceria constante enquanto a variedade de espécies mudava. A sua Teoria da Biogeografia das Ilhas (1967) foi altamente influente na ecologia teórica das populações e sua aplicação prática no projeto de reservas de vida selvagem. Eles

argumentaram que grandes áreas e caminhos entre as reservas são cruciais para a sobrevivência da diversidade. Em 1971, Wilson resumiu seu próprio e outros trabalhos sobre insetos sociais em uma pesquisa abrangente, The Insect Societies.

Pai da Sociobiologia

Como pesquisador de insetos, Wilson demonstrou os fundamentos genéticos do complexo comportamento social das formigas e outras espécies. Em 1975, ele estendeu suas teorias a todas as espécies, incluindo os seres humanos, com a publicação do livro varredura e controverso Sociobiologia: A Nova Síntese.

O termo “sociobiologia” já havia sido usado, mas o trabalho de Wilson foi o primeiro no campo a desafiar o pensamento científico e popular sobre o comportamento humano. O objetivo de Wilson era unificar todas as ciências comportamentais com base na ecologia e na biologia evolutiva em um “estudo sistemático da base biológica de todo comportamento social”. Conhecer as pressões ambientais que uma espécie enfrenta e suas restrições genéticas deveria permitir aos cientistas prever a organização social e o comportamento da espécie, ele acreditava. Wilson argumentou que o comportamento social é um traço de sobrevivência, e a seleção natural preserva padrões de comportamento útil.

Desde que Charles Darwin propôs sua teoria da evolução, os cientistas haviam tentado explicar o comportamento animal como resultado da evolução. Mas Wilson foi o primeiro a argumentar que o caminho para a sobrevivência da espécie era a sobrevivência de indivíduos que possuíam características favoráveis. Wilson explicou a base genética do parentesco, comunicação, especialização do trabalho, e até mesmo do altruísmo. Em formigas, ele observou, o bem-estar da colônia, não do indivíduo, é primordial, e ele acreditava que o mesmo era verdade para todas as espécies. “Os genes mantêm a cultura à trela”, disse Wilson.

O Debate de Sociobiologia

A audácia do Wilson em reduzir o comportamento complexo a padrões com base genética e estender ainda mais essa análise aos seres humanos desencadeou uma tempestade de controvérsia. Revisões inicialmente favoráveis de Sociobiologia: A Nova Síntese observou o texto bem fundamentado e amplamente documentado sobre animais, mas o foco das críticas foi o capítulo sobre seres humanos. Wilson escreveu que os humanos sempre foram caracterizados por “sistemas de dominância agressivos, com machos geralmente dominando sobre as fêmeas”. Ele argumentou ainda, “mesmo com educação idêntica e acesso igual a todas as profissões, os homens provavelmente continuarão a desempenhar um papel desproporcional na vida política, nos negócios e na ciência”. Tais declarações provocaram uma forte onda de protestos de feministas e humanistas, e alguns críticos viram uma base etnocêntrica ou racista em seus julgamentos sobre a determinação do comportamento.

Na reunião de 1978 da Associação Americana para o Progresso da Ciência, os manifestantes gritaram com Wilson e derramaram um cântaro de água sobre sua cabeça. Uma carta de protesto foi assinada por dois colegas de Wilson em Harvard e outros estudiosos. Os protestos públicos seguiram Wilson em turnês de palestras. Insistindo que ele não tinha motivação política para suas teorias, Wilson negou as acusações de racismo e sexismo, chamando os ataques de “calúnia” e dizendo que suas teorias eram mal compreendidas. Ele foi parcialmente justificado em 1982 quando a revista Humanista lhe deu o nome de seu Distinto Humanista do Ano.

O próximo livro do Wilson, On Human Nature (1978), foi um ensaio elegantemente escrito sobre a base biológica para as ações e cultura humanas. O revisor Nicholas Wade na Nova República o chamou de “uma obra de alta ousadia intelectual”. Tornou-se um best-seller e ajudou a tornar as teorias de Wilson ainda mais amplamente conhecidas. Recebeu o Prêmio Pulitzer 1979 de não-ficção em geral, ao qual Wilson respondeu: “Não é necessariamente uma certificação de que estou certo, mas uma afirmação de que isto é uma coisa importante de que deveríamos estar falando”

Próximo, Wilson e o físico Charles Lumsden tentaram criar modelos matemáticos apropriados para a evolução genética da cultura. Seus dois livros eram: Genes, Mind, Culture: The Coevolutionary Process (1981), um trabalho acadêmico, e Promethean Fire: Reflections on the Origin of the Mind (1983), um livro popular sobre o mesmo assunto, que eles rotularam de “a coevolução da cultura do gênero”. Mais uma vez, as teorias de Wilson suscitaram críticas. Escrevendo sobre Promethean Fire in Commentary, sociólogo Howard Kaye disse, “suposições questionáveis sobre a mente e a cultura e um reducionismo extremo marcam o pensamento deles e inflacionam suas reivindicações”. Enquanto a controvérsia sobre o trabalho de Wilson continuava, o campo da sociobiologia se expandiu para uma disciplina biológica próspera, dedicada principalmente ao comportamento animal.

Além de seus livros e artigos científicos, Wilson escreveu livros de biologia e editou a série Scientific American Readings. Seus interesses ecológicos levaram a sua parte autobiográfica Biofilia: The Human Bond to Other Species (1984), uma discussão eloqüente sobre o amor humano pela natureza e um apelo à conservação. Wilson fez parte do conselho de administração do World Wildlife Fund de 1984 a 1990. Em 1990, seu fascínio por formigas culminou com a publicação de The Ants, um trabalho abrangente em co-autoria com o entomologista alemão Bert Holldobler. Em 1992 ele escreveu The Diversity of Life, afirmando sua devoção a todas as espécies da Terra, das formigas aos seres humanos.

Leitura adicional sobre Edward Osborne Wilson

Wilson foi tema de muitos relatos e histórias tanto na imprensa científica (Natureza, Ciência, Novos Cientistas) quanto na imprensa popular durante os anos de debate sobre sociobiologia, de 1975 a 1980. Muitas das dimensões desse debate estão dispostas em A. Caplan’s The Sociobiology Debate (1980). Ver também Arthur Fisher, “Sociobiologia”: Science or Ideology?, Science (julho/agosto de 1992), e Scientific American (março de 1993).


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