Edmund Halley Facts


O astrônomo inglês Edmund Halley (1656-1742) estudou os movimentos orbitais da lua e dos cometas e descobriu o movimento adequado das estrelas fixas.

O filho de um próspero saboneteiro londrino, Edmund Halley nasceu em 8 de novembro de 1656, em Haggerston, perto de Londres. Ele freqüentou a St. Paul’s School, onde se destacou em clássicos e matemática e desde cedo desenvolveu um interesse pela astronomia. Aos 16 anos de idade, quando entrou no Queen’s College, Oxford, ele já era um observador astronômico realizado. Ele continuou suas observações em Oxford e, antes dos 20 anos, havia enviado à Royal Society uma explicação de um meio melhorado de calcular as órbitas planetárias.

Reconhecendo a necessidade de cartas estelares mais precisas, Halley, enquanto ainda era estudante de graduação, propôs um plano para pesquisar as estrelas do hemisfério sul como um suplemento para as pesquisas então feitas no hemisfério norte por John Flamsteed e Johannes Hevelius. Ele deixou Oxford sem um diploma e em 1676 viajou para a ilha de Santa Helena, no Atlântico Sul. A freqüente cobertura de nuvens de Santa Helena tornou-a pouco adequada para observações astronômicas, embora em 18 meses na ilha Halley tenha conseguido determinar a posição de aproximadamente 350 estrelas. Além disso, ele fez uma das primeiras observações completas de um trânsito de Mercúrio; ocorreu-lhe que trânsitos similares poderiam ser usados para calcular com precisão a distância do sol da terra. Ele retornou à Inglaterra em 1678, publicou seus resultados e foi apelidado por Flamsteed de “o Tycho do Sul”, uma referência ao famoso astrônomo dinamarquês Tycho Brahe.

Publicação do “Principia”

de Newton

Apresentar seu retorno Halley recebeu, por mandato real, seu diploma de Oxford e, aos 22 anos de idade, foi eleito membro da Royal Society. Após 2 anos de viagem pelo continente, ele voltou a Londres, onde se casou e, em 1682, iniciou uma longa série de observações lunares. Projetadas para durar 18 anos, estas observações foram para corrigir tabelas da posição da lua, num esforço para resolver o problema de determinar com precisão a longitude. Um projeto tão longo, porém, não se adequava bem ao temperamento de Halley, e logo foi desviado para outras preocupações.

Intensamente interessado no problema da gravitação, Halley havia obtido até 1684 uma relação inverso-quadrada, mas como não conseguiu deduzir dela as moções planetárias, em agosto daquele ano viajou para Cambridge para buscar a assistência de Newton. Qual seria a órbita de um corpo planetário submetido a tal força? Uma elipse, Newton respondeu. Ele havia provado anteriormente que assim era e pouco depois enviou à Halley uma cópia de sua demonstração. Percebendo o significado do que Newton havia feito, Halley, utilizando grande habilidade e tato, convenceu o relutante Newton a desenvolver e publicar suas idéias sobre mecânica celestial. A Principia de Newton foi publicada em 1687. Halley

leu o manuscrito, corrigiu as provas e pagou os custos de publicação de seu próprio bolso. Seguiu-se uma amizade duradoura e, em 1696, por influência de Newton, Halley foi nomeada Vice-Controladora da Casa da Moeda em Chester.

Observações físicas e astronômicas

Halley manteve um interesse vitalício na declinação do compasso magnético e publicou dois artigos significativos (1683 e 1692) discutindo as causas desta variação e sua mudança com o tempo. Entre 1698 e 1702 ele empreendeu uma série de expedições patrocinadas pelo governo para fazer extensas medições do magnetismo terrestre no Atlântico Sul e estudar em detalhes as marés e a costa do Canal da Mancha. Ele correlacionou os dados de suas viagens pelo Atlântico Sul com outras medições que vinha coletando e em 1702 publicou pela primeira vez um mapa mostrando linhas de igual declinação. De grande valor de navegação, estas linhas (conhecidas hoje como isogônicas) foram durante anos chamadas de “linhas Halleyan”

Halley calculou a natureza periódica dos cometas talvez sua contribuição mais significativa para a astronomia. Em sua Synopsis of the Astronomy of Comets (1705) ele coletou e analisou todas as observações conhecidas de cometas e calculou as órbitas parabólicas de 24 cometas datadas de 1337 a 1698. Os elementos orbitais de três (1531, 1607 e 1682) eram tão semelhantes a ponto de sugerir que eram de fato os retornos sucessivos de um único corpo cuja órbita era uma enorme elipse alongada, ao invés de uma parábola, e cujo período de revolução foi de aproximadamente 76 anos. Halley previu com sucesso o retorno deste cometa em 1758 e sugeriu que outros cometas também poderiam ter órbitas elípticas. O cometa Halley, como é conhecido hoje, retornou na data prevista em 1835, 1910, e 1986.

antes da descoberta pela Halley do “movimento adequado” das estrelas fixas, acreditava-se que elas (ao contrário dos planetas) nunca se moviam umas em relação às outras. Em 1718, entretanto, Halley apontou que três das estrelas mais brilhantes (Sirius, Procyon e Arcturus) haviam aparentemente mudado suas posições relativas de forma marcante desde que foram observadas pelos gregos. De fato, Sirius parecia ter se movido de forma perceptível desde que foi observado por Tycho Brahe apenas um século e meio antes. Após comparar cuidadosamente as posições de outras estrelas e estabelecer que este movimento aparente não podia ser contabilizado por nenhum movimento da Terra, Halley concluiu que os três tinham realmente mudado suas posições relativas e sugeriu que, se observado durante períodos suficientemente longos, este movimento adequado também poderia ser detectado em outras estrelas.

Os conhecimentos e interesses do Halley eram extensos. Ele perseguiu temas tão variados como a origem magnética da aurora boreal, o projeto e construção de sinos de mergulho e o estabelecimento de tabelas de mortalidade quantitativamente precisas. Ele continuou suas observações astronômicas até alguns meses antes de sua morte em 14 de janeiro de 1742.

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Leitura adicional sobre Edmund Halley

Seleções da correspondência da Halley e trabalhos inéditos, juntamente com duas memórias biográficas do século XVIII, estão em Eugene Fairfield MacPike, ed., Correspondência e trabalhos de Edmund Halley (1932). A melhor biografia de Halley é Angus Armitage, Edmund Halley (1966). Também útil é Colin A. Ronan, Edmund Halley:Genius in Eclipse (1969). Para as relações da Halley com os astrônomos contemporâneos veja Eugene Fairfield MacPike, Hevelius, Flamsteed e Halley (1937).

Fontes Biográficas Adicionais

Passar nos ombros dos gigantes:uma visão mais longa de Newton e Halley, Berkeley:University of California Press, 1990.


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