David Rittenhouse Facts


David Rittenhouse (1732-1796), astrônomo americano e fabricante de instrumentos, foi um notável cientista amador que construiu o melhor orrery feito na época.

David Rittenhouse nasceu em 8 de abril de 1732, perto de Germantown, Pa., em uma família agrícola pobre. Ele foi estimulado por alguns livros e ferramentas de seu tio e evidentemente se educou em matemática e astronomia. Com a ajuda e incentivo de um clérigo episcopal, ele continuou a avançar seus conhecimentos matemáticos. Em 1763 sua pesquisa de fronteira para a Pensilvânia foi tão precisa que mais tarde foi aceita pelos agrimensores ingleses Charles Mason e Jeremiah Dixon.

Em 1767 Rittenhouse começou sua obra-prima, o melhor e mais preciso orrery daquele período. Esta representação mecânica do movimento dos planetas através do universo foi amplamente utilizada no ensino e demonstração no século 18 e também serviu como uma demonstração da razoabilidade da natureza. O primeiro orrery da Rittenhouse era capaz de reproduzir as relações dos planetas para frente ou para trás há 5.000 anos e emitia música quando em operação.

Rittenhouse foi procurado nos anos seguintes por faculdades que queriam que ele fizesse orreries, e a Comunidade da Pensilvânia lhe concedeu 300 libras como uma honra e mais 300 libras para fazer um orrery “para o uso do público”. A fama derivada de seu orrery garantiu-lhe apoio para suas observações em 1769 do trânsito de Vênus, o que foi uma oportunidade para medir a paralaxe solar. As observações de Rittenhouse, feitas em um laboratório especialmente construído, com instrumentos de seu próprio projeto, foram altamente precisas e foram favoravelmente consideradas por cientistas europeus trabalhando no mesmo problema.

Em 1770, Rittenhouse mudou-se para a Filadélfia, onde pôde seguir uma carreira científica mais ativa. Ele tornou-se membro do círculo científico informal presidido por Thomas Jefferson. Com seus próprios telescópios aperfeiçoados, ele continuou a fazer observações astronômicas e a produzir instrumentos científicos e de levantamento para si e para os outros, enquanto ganhava a vida como relojoeiro. Há alguma incerteza se ele desenvolveu independentemente um sistema de cálculo, mas ele se tornou matematicamente sofisticado e fez algumas contribuições nesta área.

Durante a Guerra Revolucionária, Rittenhouse foi um ávido patriota, servindo em conselhos e comitês de segurança pública, concebendo defesas portuárias e métodos de produção de salitre para pólvora, e substituindo pesos de ferro em relógios de pêndulo para obter chumbo por balas. Seu último serviço público foi como diretor da Casa da Moeda dos Estados Unidos de 1792 a 1795. Ele morreu de cólera em 26 de junho de 1796. Ele é freqüentemente citado como um exemplo do gênio não-tuturado que brota do solo americano.

Leitura adicional sobre David Rittenhouse

A melhor biografia é Brooke Hindle, David Rittenhouse (1964).Edward Ford, David Rittenhouse: Astronomer-Patriot, 1732-1796 (1946), também é útil. Para informações gerais relacionadas a Rittenhouse e ao círculo Jeffersonian ver Daniel J. Boorstin, The Lost World of Thomas Jefferson (1948), e Brooke Hindle, The Pursuit of Science in Revolutionary America, 1735-1789 (1956).

Fontes Biográficas Adicionais

Hindle, Brooke, David Rittenhouse,Nova York: Arno Press, 1980, 1964.


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