Datos de Tadeus Reichstein


Química de la corteza suprarrenal

Alrededor de 1929 los científicos prepararon por primera vez extractos de la corteza suprarrenal que comprobaron los síntomas después de la eliminación de las suprarrenales en los animales y también los de la enfermedad de Addison en los pacientes humanos. Estos extractos fueron llamados “cortin”, y parecía deseable dilucidar su composición y prepararlo en estado puro.

Los esteroides se caracterizaron por la presencia de un núcleo complejo, que consiste en cuatro anillos unidos en un cierto orden para formar una cadena. Este núcleo contenía 17 átomos de carbono, cada uno unido a uno o dos átomos de hidrógeno. La naturaleza de un esteroide particular estaba determinada por la naturaleza de cualquier grupo sustitutivo unido a los átomos de carbono en el núcleo. De los 29 esteroides aislados de la corteza para 1950, seis eran biológicamente activos y no se encontraban en ningún otro órgano. Todos contenían 21 átomos de carbono, es decir, cuatro adicionales a los 17 contenidos en el núcleo. La actividad biológica dependía de la presencia de un doble enlace. Se demostró que estos esteroides corticales influían en el equilibrio de los fluidos del cuerpo, el almacenamiento de azúcar y el metabolismo de los carbohidratos y las proteínas.

Estas sustancias estaban presentes en las suprarrenales en cantidades tan diminutas que para obtener lo suficiente para fines clínicos era necesario sintetizarlas. En 1937 Reichstein, a partir de un ácido biliar, sintetizó el miembro más simple del grupo, la desoxicorticosterona. El acetato de desoxicorticosterona (DOCA) pronto estuvo disponible a escala industrial y se utilizó satisfactoriamente en el tratamiento de la enfermedad de Addison.

Durante mucho tiempo otros corticoides eludieron la síntesis. Los fabricantes no estaban interesados, ya que había pocos pacientes con la enfermedad de Addison. En 1941 Hench y Kendall consideraron que la sustancia X de Hench era probablemente el compuesto E de Kendall, y decidieron administrar el compuesto E a los pacientes reumáticos tan pronto como hubiera un suministro disponible. En 1941 también el Consejo Nacional de Investigaciones de los Estados Unidos, creyendo que los corticoides podrían ser valiosos en la guerra, instó a que se intentara sintetizar el compuesto A como preparación para la síntesis del compuesto E.

Luego de la vida

Después de 1950 Reichstein descubrió muchos otros esteroides corticales, incluyendo la aldosterona, una hormona que regula el balance salino del cuerpo. También trabajó en los glucósidos de las plantas, especialmente en los aglicones de los grupos digitalis y strophanthus. Su trabajo publicado fue enteramente en forma de artículos científicos.

En 1947 Reichstein se convirtió en Doctor Honoris Causa de la Universidad de París, y en 1951 se le concedió el Premio Cameron de la Universidad de Edimburgo. En 1952 fue elegido Miembro Extranjero de la Sociedad Real, y en 1968 se le concedió su más alta distinción, la Medalla Copley.
Lecturas adicionales sobre Tadeus Reichstein

The Hormones, vol. 1 (1948). Para aspectos relacionados con los corticoides ver A. White, P. Handler, y E. L. Smith, Principios de Bioquímica (3d ed. 1964). También ver New York Times 6 de agosto de 1996.


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