Datos de Subrahmanyan Chandrasekhar


Subrahmanyan Chandrasekhar (1910-1995) trabajó en los orígenes, la estructura y la dinámica de las estrellas y se ganó un lugar prominente en los anales de la ciencia. El trabajo más célebre del físico ganador del Premio Nobel se refiere a la radiación de la energía de las estrellas, en particular los fragmentos moribundos conocidos como estrellas enanas blancas.

Subrahmanyan Chandrasekhar fue un astrofísico y matemático aplicado americano nacido en la India, cuyo trabajo sobre los orígenes, estructura y dinámica de las estrellas le aseguró un lugar prominente en los anales de la ciencia. Su trabajo más célebre se refiere a la radiación de la energía de las estrellas, en particular las estrellas enanas blancas, que son los fragmentos moribundos de las estrellas. Chandrasekhar demostró que el radio de una estrella enana blanca está relacionado con su masa: cuanto mayor es su masa, menor es su radio. Chandrasekhar hizo muchas otras contribuciones a la astrofísica. Sus amplias investigaciones y sus artículos y libros publicados incluyen temas como el sistema de transferencia de energía dentro de las estrellas, la evolución estelar, la estructura estelar y las teorías de las atmósferas planetarias y estelares. Durante casi veinte años, se desempeñó como editor en jefe del Astrophysical Journal, la principal publicación de su tipo en el mundo. Por su inmensa contribución a la ciencia, Chandrasekhar, que murió en 1995, recibió numerosos premios y distinciones, entre los que destaca el Premio Nobel de Física de 1983 por sus investigaciones sobre las profundidades de las estrellas envejecidas.

Chandrasekhar, más conocido como Chandra, nació el 19 de octubre de 1910, en Lahore, India (ahora parte de Pakistán), el primer hijo de C. Subrahmanyan Ayyar y Sitalakshmi nee (Divan Bahadur) Balakrishnan. Chandra provenía de una familia numerosa: tenía dos hermanas mayores, cuatro hermanas menores y tres hermanos menores. Como hijo primogénito, Chandra heredó el nombre de su abuelo paterno, Chandrasekhar. Su tío era el físico indio ganador del Premio Nobel, Sir C. V. Raman.

Chandra recibió su educación temprana en casa, comenzando cuando tenía cinco años. De su madre aprendió tamil, de su padre, inglés y aritmética. Se propuso convertirse en un científico a una edad temprana, y con este fin, emprendió por iniciativa propia algunos estudios independientes de cálculo y física. La familia se trasladó al norte, a Lucknow, en Uttar Pradesh, cuando Chandra tenía seis años. En 1918, la familia se mudó de nuevo, esta vez al sur, a Madrás. Chandrasekhar recibió enseñanza de tutores privados hasta 1921, cuando se matriculó en la Escuela Secundaria Hindú de Triplicane. Con el típico empuje y motivación, estudió por su cuenta y se adelantó a la clase, completando la escuela a la edad de quince años.

Después de la escuela secundaria, Chandra asistió a la Universidad de la Presidencia en Madrás. Durante los dos primeros años, estudió física, química, inglés y sánscrito. Para su licenciatura con honores deseaba tomar matemáticas puras pero su padre insistió en que tomara física. Chandra resolvió este conflicto registrándose como estudiante de física con honores pero asistiendo a las clases de matemáticas. Reconociendo su brillantez, sus profesores hicieron todo lo posible para acomodar a Chandra. Chandra también participó en actividades deportivas y se unió al equipo de debate. Un punto culminante de sus años universitarios fue la publicación de su trabajo, “La dispersión Compton y las nuevas estadísticas”. Estos y otros éxitos tempranos cuando todavía era un estudiante de dieciocho años de edad sólo fortaleció la determinación de Chandra para seguir una carrera en la investigación científica, a pesar del deseo de su padre de que se uniera a la administración pública de la India. Una reunión al año siguiente con el físico alemán Werner Heisenberg, a quien Chandra, como secretario de la asociación de estudiantes de ciencias, tuvo el honor de mostrar Madrás, y la asistencia de Chandra a la reunión de la Asociación del Congreso de Ciencias de la India a principios de 1930, donde su trabajo fue aclamado, duplicó su determinación.

Una vez graduado con un M.A. en 1930, Chandra partió hacia el Trinity College, Cambridge, como estudiante de investigación, cortesía de una beca del gobierno indio creada especialmente para él (con la estipulación de que a su regreso a la India, serviría durante cinco años en el servicio del gobierno de Madrás). En Cambridge, Chandra se dedicó a la astrofísica, inspirándose en una teoría de la evolución estelar que se le había ocurrido mientras realizaba el largo viaje en barco de la India a Cambridge. Esto le preocuparía durante los próximos diez años. También trabajó en otros aspectos de la astrofísica y publicó muchos artículos.

En el verano de 1931, trabajó con el físico Max Born en el Instituto de Física Teórica de Göttingen en Alemania. Allí, estudió teoría de grupos y mecánica cuántica (la teoría matemática que relaciona la materia y la radiación) y produjo trabajos sobre la teoría de las atmósferas estelares. Durante este período, Chandra se vio a menudo tentado a dejar la astrofísica por las matemáticas puras, su primer amor, o al menos por la física. Sin embargo, le preocupaba que a menos de un año del examen de su tesis, un cambio pudiera costarle su título. Otros factores influyeron en su decisión de quedarse en la astrofísica, sobre todo el estímulo que le dio el astrofísico Edward Arthur Milne. En agosto de 1932, Chandra dejó Cambridge para continuar sus estudios en Dinamarca con el físico Niels Bohr. En Copenhague, pudo dedicar más de sus energías a la física pura. Una serie de conferencias de Chandra sobre astrofísica dadas en la Universidad de Lieja, en Bélgica, en febrero de 1933 recibió una cálida acogida. Antes de volver a Cambridge en mayo de 1933 para hacer sus exámenes de doctorado, volvió a Copenhague para trabajar en su tesis.
Chandrasekhar y calculado como 1,4 veces la masa del sol, las estrellas en evolución no pueden convertirse en enanas blancas estables. Una estrella con una masa superior al límite tiene que perder masa para convertirse en enana blanca o tomar un camino evolutivo alternativo y convertirse en supernova, que libera su exceso de energía en forma de explosión. La masa que queda después de este espectacular evento puede convertirse en una enana blanca pero es más probable que forme una estrella de neutrones. La estrella de neutrones tiene una densidad aún mayor que la de una enana blanca y un radio medio de unos 0,15 km. Desde entonces se ha probado independientemente que todas las estrellas enanas blancas caen dentro del límite predicho por Chandrasekhar, que ha sido revisado para igualar 1,2 masas solares.

Desgraciadamente, aunque su teoría sería más tarde reivindicada, las ideas de Chandra fueron inesperadamente socavadas y ridiculizadas por no menos de una figura científica que el astrónomo

y el físico Sir Arthur Stanley Eddington, que descartó como absurda la noción de Chandra de que las estrellas pueden evolucionar en cualquier otra cosa que no sean enanas blancas. El estatus y la autoridad de Eddington en la comunidad de astrónomos llevó el día, y a Chandra, como el menor, no se le dio el beneficio de la duda. Pasaron 20 años antes de que su teoría ganara aceptación general entre los astrofísicos, aunque fue rápidamente reconocida como válida por físicos tan notables como Wolfgang Pauli, Niels Bohr, Ralph H. Fowler y Paul Dirac. En lugar de continuar peleando con Eddington en una reunión científica tras otra, Chandra recogió sus pensamientos sobre el tema en su primer libro, An Introduction to the Study of Stellar Structure, y se fue de la pelea para emprender nuevas investigaciones sobre la dinámica estelar. Un resultado desafortunado de la disputa científica, sin embargo, fue posponer el descubrimiento de los agujeros negros y las estrellas de neutrones por lo menos veinte años y la recepción de Chandra de un Premio Nobel por su trabajo en la enana blanca por cincuenta años. Sorprendentemente, a pesar de sus diferencias científicas, mantuvo una estrecha relación personal con Eddington.

Chandra pasó desde diciembre de 1935 hasta marzo de 1936 en la Universidad de Harvard como profesor visitante en física cósmica. Mientras estaba en los Estados Unidos, se le ofreció un puesto de investigador asociado en el Observatorio Yerkes en Williams Bay, Wisconsin, mirando en enero de 1937. Antes de ocupar este puesto, Chandra regresó a su casa en la India para casarse con la mujer que lo había esperado pacientemente durante seis años. Había conocido a Lalitha Doraiswamy, hija del Capitán y la Sra. Savitri Doraiswamy, ya que habían sido estudiantes juntos en la Universidad de Madrás. Después de graduarse, ella había hecho una maestría. En el momento de su matrimonio, ella era la directora. Aunque su matrimonio por amor era inusual, ya que ambos provenían de familias bastante progresistas y ambos eran de la casta Brahmán, ninguna de sus familias tenía objeciones reales. Después de un noviazgo y una boda en vilo, los jóvenes partieron hacia los Estados Unidos. Tenían la intención de quedarse no más de unos pocos años, pero, por suerte, se convirtió en su hogar permanente.

En el Observatorio Yerkes, Chandra se encargó de desarrollar un programa de postgrado en astronomía y astrofísica y de enseñar algunos de los cursos. Su reputación como profesor pronto atrajo a los mejores estudiantes a la escuela de postgrado del observatorio. También continuó investigando la evolución estelar, la estructura estelar y la transferencia de energía dentro de las estrellas. En 1938, fue ascendido a profesor asistente de astrofísica. Durante este tiempo Chandra reveló sus conclusiones sobre el camino de la vida de las estrellas.

Durante la Segunda Guerra Mundial, Chandra trabajó en el Aberdeen Proving Grounds en Maryland, trabajando en pruebas balísticas, la teoría de las ondas de choque, el efecto Mach, y problemas de transporte relacionados con la difusión de neutrones. En 1942, fue ascendido a profesor asociado de astrofísica en la Universidad de Chicago y en 1943, a profesor. Alrededor de 1944, cambió su investigación de la dinámica estelar a la transferencia radiativa. De todas sus investigaciones, esta última le dio, según recordó más tarde, más satisfacción. Ese año, también alcanzó una ambición de por vida cuando fue elegido para la Royal Society de Londres. En 1946, fue elevado a Profesor de Servicios Distinguidos. En 1952, se convirtió en Profesor de Astrofísica del Servicio Distinguido Morton D. Hull en los departamentos de astronomía y física, así como en el Instituto de Física Nuclear del Observatorio Yerkes de la Universidad de Chicago. Más tarde, ese mismo año, fue nombrado editor gerente de la revista Astrophysical Journal, un cargo que ocupó hasta 1971. Transformó la revista de una publicación privada de la Universidad de Chicago a la revista nacional de la Sociedad Astronómica Americana. El precio que pagó por su imparcialidad editorial, sin embargo, fue el aislamiento de la comunidad astrofísica.

Lecturas adicionales sobre Subrahmanyan Chandrasekhar

Land, Kenneth R. y Owen Gingerich, editores, A Sourcebook in Astronomy and Astrophysics, Harvard University Press, 1979.

Wali, Kameshwar C., Chandra: A Biography of S. Chandrasekhar, Chicago University Press, 1991.


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