Datos de Sir George Paget Thomson


Durante el primer cuarto del siglo XX, se aprendió que el electrón no sólo tenía una carga eléctrica sino también masa y espín. Sin embargo, los conceptos teóricos no coincidían totalmente con los resultados de los experimentos. En 1924, Louis de Brogile postuló teóricamente que cualquier partícula de materia debe poseer no sólo masa sino también una estructura de onda.

En 1927 Thomson comenzó a trabajar en este problema, utilizando el efecto de una rejilla de difracción en un haz de electrones—rayos catódicos—y la fotografía de los resultados. Pero los rayos catódicos tienen poco poder de penetración, y un cristal no podría ser utilizado como una rejilla de difracción. Se decidió utilizar láminas extremadamente finas de los metales preciosos como rejillas de difracción, ya que se conocía su estructura atómica y en su estado natural eran cristalinos. Cuando un rayo de electrones atravesaba tal lámina de oro, la fotografía mostraba una mancha oscura central formada por los rayos no difractados, rodeada por anillos concéntricos formados por los rayos difractados.

Desconocido por Thomson, el físico americano C. J. Davisson había estado estudiando este problema por un método diferente, y sus resultados fueron publicados casi simultáneamente.

Por el descubrimiento de las ondas electrónicas Thomson compartió el Premio Nobel de Física con Davisson en 1937.
Thomson recibió muchos honores. Elegido miembro de la Sociedad Real en 1929, se le concedió la Medalla Hughes en 1939 y la Medalla Real en 1949. Fue nombrado caballero en 1943 y recibió títulos honoríficos de muchas universidades. Entre sus libros importantes están Mecánica de Ondas del Electrón Libre (1930) y, con W. Cochrane, The The Theory and Practice of Electron Diffraction (1939). Su trabajo más elemental, El Átomo (1930), pasó por muchas ediciones. Para más lectura, ver Biographical Memoirs of Fellows of the Royal Society, Volume 23 (1977). Otras buenas fuentes incluyen Men Who Made a New Physics de Barbara Cline: Physicists and the Quantum Theory (1987), Modern Men of Science Volume I (1968), y Pioneers of Science de Robert Weber: Ganadores del Premio Nobel de Física (1980).

Lecturas adicionales sobre Sir George Paget Thomson

Nobel Prize Winners, Physics, 1901-1950 (1953). Para los antecedentes de la obra de Thomson, ver su The Atom (1930; 5ª ed. 1956); también B. Hoffmann, The Strange Story of the Quantum (1959), y A. d’Abro, The Rise of the New Physics (1951).


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