Datos de Seymour Cray


Seymour Cray (1925-1996) es uno de los padres fundadores de la industria informática. Buscando procesar grandes cantidades de datos matemáticos necesarios para simular fenómenos físicos, Cray construyó lo que muchos consideran la primera supercomputadora, que representó una revolución tecnológica en campos como la ingeniería, la meteorología y, eventualmente, la biología y la medicina.

Cray nació el 28 de septiembre de 1925, en Chippewa Falls, Wisconsin, un pequeño pueblo situado en el corazón del país de las granjas lecheras de Wisconsin. El mayor de dos hijos, Cray reveló su talento para la ingeniería cuando todavía era un niño, jugando con radios en el sótano y construyendo una máquina de telégrafo automático cuando tenía diez años. El padre de Cray, un ingeniero de la ciudad, y su madre completamente

apoyó sus intereses científicos, proporcionándole un laboratorio en el sótano equipado con aparatos de química y equipos de radio. La temprana aptitud de Cray para la electrónica se hizo evidente cuando conectó su laboratorio a su dormitorio, e incluyó una alarma eléctrica que sonaba cada vez que alguien intentaba entrar en su santuario interior. Mientras asistía a la escuela secundaria de Chippewa Falls, Cray a veces impartía la clase de física en ausencia de su profesor. Durante su último año, recibió el Bausch & Lomb Science Award por sus logros meritorios en la ciencia.

Mientras servía en el ejército de los EE.UU. durante los últimos años de la Segunda Guerra Mundial, Cray utilizó sus dones naturales en la electrónica como operador de radio y descifrador de códigos enemigos. Después de la guerra, se matriculó en la Universidad de Wisconsin, pero más tarde se trasladó a la Universidad de Minnesota en Minneapolis, donde recibió su licenciatura en ingeniería eléctrica en 1950 y una maestría en matemáticas aplicadas al año siguiente. Cray comenzó su carrera de electrónica corporativa cuando fue contratado para trabajar para Engineering Research Associates (ERA). Cuando Cray se unió a la compañía, estaba entre un pequeño grupo de empresas a la vanguardia de la industria de la informática comercial. Una de sus primeras tareas con ERA fue construir transformadores de pulso de computadora para uso de la Marina. Cray atribuyó su éxito en el proyecto a una regla de cálculo circular de primera línea que le permitió hacer una multitud de cálculos necesarios para construir los transformadores. En un discurso pronunciado ante sus colegas en una conferencia sobre supercomputadoras en 1988, Cray recordó que se sintió “bastante engreído” por su logro hasta que se encontró con un ingeniero más experimentado que trabajaba en la empresa y que le dijo a Cray que no utilizaba reglas de cálculo complicadas ni muchos de los otros enfoques de ingeniería estándar en su trabajo, prefiriendo confiar en la intuición. Intrigado, Cray guardó su regla de cálculo y decidió que haría lo mismo.

Para su siguiente proyecto informático, Cray y sus colegas desarrollaron un sistema de programación binario. Con la adición de la memoria del núcleo magnético, que permitió a Cray y a sus compañeros programar 4.096 palabras, amaneció la era de la supercomputadora. Aunque dedicado a su trabajo de laboratorio, Cray también estaba interesado en el lado empresarial de la industria; sus esfuerzos por comercializar la nueva tecnología de ERA dieron como resultado que la empresa de máquinas de escribir Remington Rand comprara ERA. Con un formidable conocimiento de los circuitos, la lógica y el diseño de software informático, Cray diseñó la UNIVAC 1103, la primera computadora digital electrónica disponible en el mercado.

A pesar de su creciente éxito, Cray se mostró insatisfecho con la gran atmósfera corporativa de ERA, que había sido rebautizada como la Corporación Sperry Rand. Un amigo y colega, William Norris, que también trabajaba en Sperry Rand, decidió crear su propia empresa, Control Data Corporation (CDC), y reclutó a Cray para trabajar para él. Al carecer de los recursos financieros de las grandes empresas, Cray y Control Data se propusieron fabricar ordenadores asequibles. Con este fin, Cray construyó computadoras con transistores, que compró en una tienda de electrónica por 37 centavos cada una. Aunque los chips eran de circuitos diversos, Cray reemplazó con éxito los engorrosos y caros

tubos y “válvulas” de radio que eran entonces estándar en la industria.

Control Data comenzó a desarrollar una línea de ordenadores como el CDC 1604, que tuvo un gran éxito como herramienta de investigación científica. Cray desarrolló el CDC 6600, el ordenador más potente de su época y el primero en emplear el freón para enfriar sus 350.000 transistores. En 1969, la corporación introdujo la CDC 7600, que muchos consideraron la primera supercomputadora del mundo. Capaz de realizar 15 millones de cálculos por segundo, el 7600 colocó a la CDC como líder de la industria de las supercomputadoras para disgusto de la corporación IBM, principal competidor de la CDC. Incluso con una legión de investigadores, IBM fue incapaz de igualar la productividad de CDC, y finalmente recurrió a tácticas cuestionables para superar a CDC, que finalmente presentó y ganó una demanda antimonopolio contra IBM. Pero a medida que Control Data crecía, también lo hacía su burocracia. Como Russell Mitchell relató en Business Week, Norris una vez pidió a Cray que desarrollara un plan de cinco años. Lo que Norris recibió a cambio fue una breve nota que decía que el plan quinquenal de Cray era “construir el ordenador más grande del mundo”, y su plan de un año era “lograr una quinta parte de lo anterior”. Después de desarrollar el CDC 8600, que la compañía se negó a comercializar, Cray, en 1972, decidió dejar el CDC y crear su propia empresa, Cray Research Corporation. Norris y CDC amablemente invirtieron 500.000 dólares para ayudar a Cray en su incipiente esfuerzo empresarial.

Cray Research inmediatamente se propuso construir la supercomputadora más rápida. En 1976 se introdujo el CRAY-1. Incorporando un revolucionario enfoque de procesamiento de vectores, que permitía a la computadora resolver varias partes de un problema a la vez, el CRAY-1 era capaz de realizar 32 cálculos simultáneamente, superando incluso a la mejor computadora del CDC. Cuando el Centro Nacional de Investigación Atmosférica alcanzó los 8,8 millones de dólares de la computadora, Cray Research finalmente tuvo una sólida base financiera para continuar construyendo computadoras más rápidas y asequibles. Para Cray, esto significaba fabricar un producto a la vez, un enfoque radical en la industria informática. El primer CRAY-2 se comercializó en 1985 y tenía una fenomenal memoria de 2.000 millones de bytes que podía realizar 1.200 millones de operaciones informáticas por segundo, un rendimiento diez veces mayor que el del Cray-1. Capaces de proporcionar modelos computarizados de fenómenos físicos descritos matemáticamente, las computadoras CRAY fueron catalizadores esenciales para acelerar la investigación. Por ejemplo, en áreas tales como el desarrollo farmacéutico, el modelado por supercomputadora de las moléculas de un fármaco y sus componentes biológicos eliminó gran parte del ensayo y error, reduciendo el tiempo necesario para resolver complicadas ecuaciones matemáticas.

Mientras que los avances de Cray en tecnología informática le permitieron acaparar el mercado de la industria de las supercomputadoras durante muchos años, el advenimiento del procesamiento paralelo permitió a otros en la industria hacer incursiones en el mismo mercado. Utilizando cientos de minicomputadoras para trabajar en los aspectos individuales de un problema, el procesamiento paralelo es un enfoque menos costoso para resolver enormes problemas matemáticos. Aunque durante muchos años Cray denunció el procesamiento paralelo como algo poco práctico, finalmente aceptó este enfoque e hizo planes con otras empresas para incorporarlo en su investigación y negocio informático.

Lecturas adicionales sobre Seymour Cray

Slater, R, Portraits in Silicon, MIT Press, 1989, pp. 195-204.

Spenser, Donald, Enciclopedia de Computadoras Macmillan,Editorial Macmillan, 1992.

Anthes, Gary H, “Seymour Cray: Reclusive Genius,” en Computerworld, 22 de junio de 1992, p. 38.

Elmer-Dewitt, Philip, “Computer Chip Off the Old Block”: Genius Seymour Cray y la compañía que fundó Split Up”, en Time, 29 de mayo de 1989, p. 70.

Krepchin, Ira, “Da tamation 100 North American Profiles”, en Datamation, 15 de junio de 1993, p. 81.


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