Count Rumford Facts


O físico britânico nascido nos Estados Unidos Benjamin Thompson, Conde Rumford (1753-1814), é mais conhecido por seus ataques à teoria calórica do calor.<

Benjamin Thompson nasceu em 26 de março de 1753, em Woburn, Mass. Ele recebeu apenas 2 anos de educação formal e aos 13 anos foi aprendiz de um comerciante local. Aos 19 anos de idade, enquanto lecionava em Concord, N.H., casou-se com uma viúva rica, 14 anos mais velha. Ele adquiriu assim não apenas uma extensa herança, mas também influência social e política.

O apoio aberto da coroa britânica por parte de Thompson, no entanto, tornou sua posição cada vez mais precária como tensões políticas montadas nas Colônias. Como resultado de suas atividades lealistas, ele foi forçado em dezembro de 1774 a fugir para Boston, abandonando sua esposa e sua filha menor. Ele passou os 15 meses seguintes espionando ativamente para o governo britânico, fornecendo-lhes relatórios detalhados sobre a condição e as atividades das forças coloniais montadoras. Quando os britânicos abandonaram Boston em março de 1776, Thompson partiu para Londres.

Thompson chegou a Londres um jovem confiante e agressivo com um conhecimento muito útil da situação militar colonial; dentro de 4 anos ele havia ascendido à posição de subsecretário de Estado para assuntos coloniais. Ele também encontrou tempo para perseguir seus interesses científicos, e logo ganhou reputação como um filósofo natural produtivo também. Ele empreendeu uma série de estudos sobre a força explosiva da pólvora, e seu relatório publicado sobre essas experiências foi influente em sua eleição como membro da Royal Society em 1781. Naquele ano, ele deixou de repente Londres e voltou para as Colônias, onde passou dois anos indistintamente como comandante das forças britânicas. Ele então retornou a Londres e de lá partiu para o continente.

Reforma Social

Em 1784, Thompson se estabeleceu em Munique como um assessor de campo e conselheiro confidencial do Eleitor Karl Theodor da Baviera. Thompson fez muito para avançar a estatura da corte bávara, promovendo avanços científicos e tecnológicos e instituindo reformas na estrutura militar, educacional e econômica do país. Sua posição foi tal que lhe garantiu tanto o apoio financeiro quanto técnico necessário para seus variados, e muitas vezes grandiosos, projetos, e em troca de suas atividades ele foi, em 1793, feito um conde do Santo Império Romano. Ele escolheu como seu título Conde Rumford, sendo Rumford o nome original de Concord, N.H.

Embora em Munique uma das principais responsabilidades de Rumford fosse a reorganização do exército bávaro. Em um esforço para encontrar meios mais eficientes e econômicos de alimentar e vestir as tropas, ele empreendeu um extenso estudo sobre a condutividade térmica de vários tipos de tecidos, no processo de descoberta do princípio da transferência de calor através do que hoje são conhecidos como correntes de convecção. Incapaz de convencer

qualquer fabricante comercial para adotar os resultados desta pesquisa, Rumford criou o que ele chamou de “casa de trabalho militar” para produzir os novos uniformes militares e, ao fazê-lo, se envolveu ativamente na reforma social. Munique na época era conhecida por seus enxames de mendigos, e no Dia de Ano Novo, 1790, Rumford fez com que o exército bávaro prendesse e prendesse todos os mendigos da cidade. Estes foram então treinados em sua casa de trabalho para fabricar os uniformes desejados e, em troca de seu trabalho, receberam abrigo, comida e educação. O funcionamento desta casa de trabalho também envolveu Rumford nos problemas práticos associados de nutrição, aquecimento e iluminação.

Teoria do Calor

Rumford é mais conhecido hoje, entretanto, por suas contribuições para a teoria do calor. No final do século XVIII, a teoria predominante do calor era a chamada teoria calórica, segundo a qual o calor era uma substância fluida que fluía para dentro dos corpos quando eram aquecidos e fluía para fora deles quando esfriavam. O sucesso desta teoria na explicação dos fenômenos então conhecidos se reflete em muitos termos, tais como “fluxo de calor” e “caloria”, ainda utilizados pelos físicos de hoje. Durante seus estudos anteriores sobre pólvora, no entanto, Rumford havia observado certas anomalias que a teoria calórica parecia incapaz de explicar, e durante o resto de sua vida ele esteve constantemente à procura de evidências experimentais adicionais que pudessem refutar esta teoria.

As famosas experiências com canhões de Rumford apresentam talvez a evidência mais gráfica. Um de seus cargos em Munique foi inspetor geral de artilharia do exército bávaro e, no decorrer do trabalho de supervisão do arsenal de Munique, ele foi atingido pela grande quantidade de calor produzido na perfuração de um canhão de latão. Ele elaborou uma experiência na qual, utilizando uma broca romba para maximizar o calor produzido, ele foi capaz de ferver grandes quantidades de água com o calor resultante. O aspecto importante deste experimento, como o próprio Rumford observou, era o suprimento aparentemente infinito de calor que poderia ser produzido desta forma. De acordo com a teoria calórica, a ferramenta de perfuração produzia calor ao espremer o fluido calórico dos corpos esfregados, mas, como Rumford apontou, qualquer coisa que pudesse ser produzida sem limitação não poderia ser uma substância material como o fluido calórico. Deve ser enfatizado, no entanto, que embora Rumford também tenha produzido inúmeros outros experimentos para refutar a teoria calórica, estes experimentos por si só não refutaram a teoria calórica, e só muito mais tarde no século 19 é que o conceito de calor como modo de movimento foi geralmente adotado.

Instituição Fiel e Vida Adquirida

A posição de Rumford em Munique sempre foi um pouco precária. Seu status privilegiado, a rapidez e o sucesso de suas inúmeras inovações, e seu desdém implacável por seus oponentes políticos nada fizeram para silenciar o clamor de seus inimigos, e em 1798 o eleitor achou conveniente nomeá-lo ministro plenipotenciário da Inglaterra, uma posição de honra que, no entanto, o afastou efetivamente da política de Munique. Chegando em Londres, ele descobriu que George III se recusou a aceitar um súdito britânico (que Rumford ainda era) como ministro de um país estrangeiro.

Fazendo-se sem emprego, Rumford se estabeleceu em Londres para a tarefa de estabelecer a Instituição Real. Justamente conhecida hoje por suas pesquisas e palestras populares, a instituição em sua fundação era parte museu de ciências e parte escola técnica, refletindo a preocupação de Rumford com a aplicação prática de suas pesquisas. Em 1801, após dificuldades financeiras e de personalidade, Rumford se dissociou da instituição.

Em 1804 Rumford mudou-se para Paris e lá, no ano seguinte, casou-se com Madame Lavoisier, a viúva do famoso químico francês. Um casamento na moda, embora discordante, durou apenas 2 anos, e em 1807 Rumford se retirou para a vila de Auteuil, perto de Paris. Ele se tornou membro do Instituto Nacional da França, como a Academia de Ciências foi então chamada, e contribuiu freqüentemente para suas sessões e debates, além de trabalhar ativamente para adaptar suas pesquisas teóricas às aplicações práticas. Ele morreu em Auteuil em 21 de agosto de 1814.

Leitura adicional sobre o Conde Rumford

Uma nova edição das obras de Rumford está sendo editada por Sanborn C. Brown, Obras Coletadas do Conde Rumford, das quais o volume 1 é The Nature of Heat (1968). Das biografias completas, o leitor pode consultar mais proveitosamente W. J. Sparrow, Knight of the White Eagle: Uma Biografia de Sir Benjamin Thompson, Conde Rumford (1964). Sanborn C. Brown, Conde Rumford: Physicist Extraordinary (1962), é um excelente e breve relato. Outros estudos são James A. Thompson, Count Rumford de Massachusetts (1935), e Egon Larsen, Uma americana na Europa (1953).

Fontes Biográficas Adicionais

Brown, Sanborn Conner, Benjamin Thompson, Conde Rumford, Cambridge, Mass.: MIT Press, 1979.

Brown, Sanborn Conner, Count Rumford, physicist extraordinary, Westport, Conn.: Greenwood Press, 1979, 1962.

Dabney, Betty Page, O sextante de prata: quatro homens do Iluminismo, Norfolk, Va.: B.P. Dabney, 1993.

Jones, Bence, A Instituição Real, seu fundador e seus primeiros professores,Nova York: Arno Press, 1975.


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