Berenice Abbott Feiten


Bernice Abbott (1898-1991) è stato uno dei fotografi americani più dotati del XX secolo.

L’opera di Berenice Abbott ha abbracciato più di 50 anni del ventesimo secolo. In un’epoca in cui le “donne in carriera” non erano solo anticonvenzionali ma anche controverse, si è affermata come una delle fotografe più dotate del Paese. Il suo lavoro è spesso suddiviso in quattro categorie: ritratti di parigini famosi negli anni Venti; una storia documentaria di New York negli anni Trenta; esplorazioni fotografiche di soggetti scientifici degli anni Cinquanta e Sessanta; e una promozione a vita del lavoro del fotografo francese Eug’e Atget. Come donna e artista seria, Abbott si è trovata di fronte a numerosi ostacoli, non ultimo il rifiuto del riconoscimento a cui aveva diritto. Solo recentemente l’alta qualità del suo lavoro è stata sufficientemente apprezzata. Come ha detto uno scrittore: “Era una perfetta professionista e artista.

“Reinventato” a New York

All’età di 20 anni, Abbott è andato a New York City per “reinventarsi”, per dirla con le parole di uno scrittore. Ha affittato un appartamento,

studiava giornalismo, disegno e scultura, e formava una cerchia di amici, molti dei quali erano “bohémien” che si ribellavano alle rigide regole sociali del tempo. Gli amici che la ricordavano da quel tempo dicevano che Abbott era timido e “sembrava un po’ proibito”. Dopo tre anni, Abbott ha fatto il pieno a New York e ha deciso di andare a Parigi, cosa che le giovani donne non sposate raramente fanno da sole. In realtà, il fatto che una tale mossa fosse sicura di causare controversie ha probabilmente contribuito alla decisione di Abbott di perseguirla.

La fotografia è diventata la sua vocazione

A Parigi Abbott ha studiato scultura, ma alla fine l’ha trovata insoddisfacente. Nel 1923 il fotografo Man Ray, che aveva conosciuto a New York, le offrì un lavoro come suo assistente. Abbott non sapeva nulla di fotografia, ma ha accettato il lavoro. “Sono stata felice di rinunciare alla scultura”, ha detto. “La fotografia era molto più interessante”. Ha lavorato per Man Ray per tre anni. Ha padroneggiato le tecniche fotografiche abbastanza da guadagnarsi le sue commissioni. In effetti, il suo lavoro ha avuto un tale successo che ha deciso di trovare finalmente la sua vocazione e ha aperto il suo studio.

I ritratti fotografici erano diventati piuttosto di moda a Parigi e Abbott si era guadagnato una solida reputazione. Ha fotografato alcuni dei personaggi più importanti dell’epoca, tra cui lo scrittore irlandese James Joyce, lo scrittore, artista e regista francese Jean Cocteau e la principessa Eug’ie Murat, nipote dell’imperatore francese Napoleone III. Le sue opere sono chiamate “sorprendenti nella loro immediatezza e intuizione” e rivelano molto della personalità delle sue sorelle, soprattutto delle donne. La stessa Abbott ha notato che le fotografie delle donne di Man Ray le ha fatte apparire “come oggetti belli”; invece, ha lasciato che il loro carattere venisse fuori.

L’opera in ombra di Eug’e Atget

Mentre la sua stella stava sorgendo, Abbott “scoprì” alcune immagini di Parigi che lei definì “le più belle foto mai scattate”. Cercava il fotografo, un vecchio squattrinato di nome Eug’e Atget. Per quasi 40 anni, Atget aveva fatto una misera vita fotografando edifici, monumenti e scene della città e vendendo le stampe ad artisti ed editori. L’occhio attento di Abbott ha scoperto l’originalità di queste fotografie, ed era amica del vecchio. Quando Atget morì nel 1927, Abbott organizzò l’acquisto di tutte le sue stampe, lastre di vetro e negativi— più di mille in totale. Divenne ossessionata da questa enorme collezione e passò i quarant’anni successivi a promuovere e conservare il lavoro di Atget, organizzando mostre, libri e vendendo stampe per raccogliere fondi. Nel 1968 ha donato la collezione al Museo d’Arte Moderna di New York. A quel tempo, da sola, aveva quasi portato Atget dal totale oblio alla fama mondiale. Alcuni critici hanno sostenuto che la dedizione di Abbott al lavoro di Atget ha ostacolato la sua carriera. Ma lei ha negato e ha insistito: “Era una mia responsabilità e dovevo farlo. Pensavo che fosse un grande e che il suo lavoro avesse bisogno di essere salvato”.

Fotografie documentate di New York City

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La carriera di Abbott ha preso una nuova piega quando è tornata a New York nel 1929. Ispirata dal lavoro di Atget e dall’emozione che provava nell’aria, si è imbarcata in un nuovo progetto: fotografare la città come nessuno ha mai fatto. Ha trascorso la maggior parte degli anni ’30 trasportando la sua macchina fotografica, fotografando edifici, cantieri, cartelloni pubblicitari, scale antincendio e stalle. Molti di questi luoghi sono scomparsi negli anni ’30 quando un’enorme ondata di costruzioni a New York ha spazzato via i vecchi edifici e i palazzi per far posto ai moderni grattacieli. Molte di queste fotografie sono state pubblicate in un libro del 1939 intitolato Changing New York. In esso Abbott scriveva: “Fare un ritratto di una città è un’opera della vita e nessun ritratto è sufficiente, perché la città è in continuo cambiamento. Tutto in città fa parte della storia— il corpo fisico di mattoni, pietra, acciaio, vetro, legno, la linfa vitale di uomini e donne che vivono e respirano”

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Questo compito di documentare la città non è stato facile, soprattutto per una donna. Abbott è stato “minacciato da vagabondi, ferito da folle sospette e inseguito da agenti di polizia”. Il suo aneddoto più famoso di quel periodo deriva dal suo lavoro nel quartiere fatiscente conosciuto come Bowery. Un uomo le chiese perché una bella ragazza visitasse un quartiere così brutto. Abbott ha risposto: “Non sono una brava ragazza. Sono un fotografo”. Ha speso i suoi soldi per il progetto fino al 1935, quando il Progetto artistico federale dell’Amministrazione federale per il progresso dei lavori ha iniziato a sponsorizzare il suo lavoro. Fino al 1939, poteva guadagnare uno stipendio di 35 dollari a settimana e godeva della partecipazione di un assistente. Tuttavia, quando i finanziamenti si sono esauriti, ha dovuto rinunciare al progetto.

Grip sulla comunità scientifica

Abbott ha continuato a lavorare negli anni Quaranta e Cinquanta, anche se in gran parte fuori dai riflettori. Durante questo periodo si è occupata di fotografia scientifica, sperando di documentare, tra l’altro, le leggi della fisica e della chimica. Ha seguito corsi di chimica e di elettricità per aumentare la sua comprensione. Ancora una volta, la sua determinazione di ferro le è servita bene.

La comunità scientifica osservava con sospetto i suoi sforzi, sia per il suo scetticismo sull’utilità della fotografia, sia per la sua ostilità verso le donne che si avventuravano nell’enclave quasi completamente maschile della scienza. Per anni ha cercato di convincere scienziati ed editori che i testi e le riviste potevano essere illustrati con fotografie, resistendo alla convinzione convenzionale che i disegni fossero sufficienti. Tutto sommato, come ha detto Abbott a un intervistatore, il progetto era un campo minato di sessismo: “Quando volevo fare un libro sull’elettricità, la maggior parte degli scienziati &#8230 ha insistito che non si poteva fare. Quando finalmente ho trovato un dipendente, sua moglie si è opposta a lavorare con una donna. … I tecnici di laboratorio maschi sono stati trattati con più rispetto di me. Non avete idea di quello che ho passato perché ero una donna”.

Le fotografie hanno mostrato la bellezza nella scienza

Gli eventi politici hanno salvato Abbott quando l’Unione Sovietica ha lanciato il primo satellite spaziale e ha lanciato la “corsa allo spazio” nel 1957. Il governo degli Stati Uniti ha cominciato a dare un nuovo impulso…

il campo della scienza. Nel 1958, Abbott fu invitato a far parte della Science Study Commission del Massachusetts Institute of Technology, che aveva il compito di migliorare l’educazione scientifica nelle scuole superiori. Finalmente, Abbott è stata considerata giustificata nella sua insistenza sul valore della fotografia per la scienza. Il suo biografo, Hank O’Neal, ha detto che le sue fotografie scientifiche sono il suo lavoro migliore. Questo è un argomento di discussione, ma molti sono d’accordo sul fatto che è stata in grado di dimostrare in modo unico la bellezza e la grazia sulla traiettoria di una palla che rimbalza, il disegno di limatura di ferro intorno a un magnete, o la formazione di bolle di sapone.

Negli ultimi anni, Abbott ha fatto un po’ di fotografia a livello nazionale, documentando in particolare la U.S. Route l, un’autostrada lungo la costa orientale della Florida fino al Maine. Durante questo progetto, si è innamorata del Maine e ha comprato una casetta nel bosco di quello stato, dove ha vissuto per il resto della sua vita. Mentre la popolarità della fotografia cresceva negli anni Settanta e il lavoro della sua vita veniva riconosciuto, Abbott riceveva la visita di una serie di ammiratori, studenti di fotografia e giornalisti. Divenne una specie di leggenda ai suoi tempi, onorata come una pioniera artista femminile che conquistò un territorio dominato dagli uomini grazie “all’aceto della sua personalità e al ferro del suo carattere”. Ma forse la cosa più importante è che gli studenti del medium hanno riconosciuto il talento e l’abilità artistica dietro il lavoro dell’abate, comprese alcune delle gemme premiate della fotografia del XX secolo.

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Abbott,Berenice,Berenice Abbott,Fondazione per le imprese,1988.

Abbott, Berenice, Berenice Abbott Photos, Smithsonian Institution Press, 1990.

O’Neal, Hank, Berenice Abbott:Fotografo americano, McGraw-Hill, 1982.


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